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Veterano de 105 años de la Segunda Guerra Mundial encabezará desfile del Día de los Veteranos en la Florida

Cuando John V. Skeen, un hombre de 105 años de edad de Bradenton y veterano de combate de la Segunda Guerra Mundial, se enteró que lo habían escogido gran mariscal del desfile del Día de los Veteranos del Condado Manatee, no lo podía creer.

“Solo soy un viejo pueblerino de Virginia Occidental, un viejo soldado de infantería”, dijo.

Quienes le conocen dirían que es mucho más, con un notable historial de valor, servicio a los demás y logros.

Como miembro de la generación más grandiosa de Estados Unidos, los primeros años de Skeen, durante la Gran Depresión y la Segunda Guerra Mundial, no fueron fáciles.

Nació en Charleston, Virginia Occidental, en 1918, durante la pandemia mundial de influenza, que cobró la vida de 22 miembros de su familia, entre ellos su padre, un hermano de 2 años y su abuela.

De adolescente, se destacó en los deportes y fue nombrado miembro de los equipos estatales de béisbol y football. Le ofrecieron un contrato con un equipo de los Rojos de Cincinnati. Pero sus planes se vieron interrumpidos en 1941, cuando fue reclutado por el Ejército al activarse la Guardia Nacional de Virginia Occidental.

John V. Skeen, habitante de Bradenton de 105 años y veterano de combate de la Segunda Guerra Mundial, fue seleccionado gran mariscal del desfile del Día de los Veteranos del Condado Manatee de 2023. A la izquierda, su amigo, el teniente coronel retirado Kevin W. Wright. A la derecha, su hijo Greg Skeen. James A. Jones Jr./jajones1@bradenton.com
John V. Skeen, habitante de Bradenton de 105 años y veterano de combate de la Segunda Guerra Mundial, fue seleccionado gran mariscal del desfile del Día de los Veteranos del Condado Manatee de 2023. A la izquierda, su amigo, el teniente coronel retirado Kevin W. Wright. A la derecha, su hijo Greg Skeen. James A. Jones Jr./jajones1@bradenton.com

Prestó servicio 18 meses en Alaska antes de ser enviado a Marsella, Francia, en 1944 como sargento de pelotón de la 70 División de Infantería.

Lo que siguió fue un intenso combate de la Batalla de las Ardenas durante el invierno más frío en más de 50 años, antes de atacar en Alemania.

“Nos zarandearon por todas partes”, recuerda Skeen.

Uno de los recuerdos que persiguen a Skeen es la emboscada que les tendieron las tropas alemanas cuando su unidad avanzaba hacia Bitche, Francia, cerca de la frontera alemana, para relevar a otra unidad.

La unidad de Skeen perdió 21 hombres en la emboscada, 16 de ellos muertos. Estuvieron rodeados durante tres días sin apenas comer. Skeen, que no fumaba, cambió sus cigarrillos de ración C a otros soldados por barras de chocolate.

“Estábamos sometidos al fuego de artillería de los alemanes y de nuestro propio bando después de perder el contacto por radio”, dijo. “Como soldado de infantería de combate, vives el día a día”.

Soldados de la 70ª División de Infantería del Ejército de Estados Unidos buscan francotiradores mientras avanzan por las calles de Saarbrucken, Alemania, durante la Segunda Guerra Mundial. U.S. Army photo
Soldados de la 70ª División de Infantería del Ejército de Estados Unidos buscan francotiradores mientras avanzan por las calles de Saarbrucken, Alemania, durante la Segunda Guerra Mundial. U.S. Army photo

Durante su estancia en Europa, fue herido dos veces: una por metralla y otra por disparo. Recibió dos veces el Corazón Púrpura y la Medalla de la Estrella de Bronce por neutralizar un nido de ametralladoras. En dos ocasiones le ofrecieron una comisión en el campo de batalla, que rechazó para permanecer con su pelotón.

“Vi actos de valor y coraje que nunca recibieron reconocimiento alguno. Eso me duele más que cualquier otra cosa”, dijo.

“Todavía oigo todos sus nombres”, dijo Skeen de quienes perdieron la vida.

John V. Skeen, gran mariscal del desfile del Día de los Veteranos del Condado Manatee de 2023, recuerda su servicio durante la Segunda Guerra Mundial. James A. Jones Jr./jajones1@bradenton.com
John V. Skeen, gran mariscal del desfile del Día de los Veteranos del Condado Manatee de 2023, recuerda su servicio durante la Segunda Guerra Mundial. James A. Jones Jr./jajones1@bradenton.com

Después de la guerra

Skeen se casó, formó una familia y trabajó como ingeniero mecánico para DuPont durante 40 años antes de retirarse a Bradenton.

Siguió en contacto con muchos de aquellos con quienes prestó servicio, así como con las familias que perdieron a seres queridos en la guerra. Fue vicepresidente y archivero de la Asociación Trailblazers de veteranos de la 70 División de Infantería.

“Fue conmovedor”, dijo Skeen de haber hablado con un familiar sobre su soldado perdido en la guerra o, en algunos casos, al entregarle una foto de su ser querido.

Traslado a Bradenton

“Me jubilé el viernes y me trasladé a Bradenton el lunes de 1982. Llevo aquí 40 años”, dijo.

Durante 22 años, trabajó como voluntario dos días a la semana en Missionary Village, una aldea de retiro para misioneros jubilados en el este del Condado Manatee. La aldea fue lanzada por el fundador de Tropicana, Anthony Rossi, un hombre profundamente religioso.

Rossi quedó tan impresionado con Skeen que le ofreció trabajo. Era difícil decir que no a Rossi.

Pero tras hablarlo con su esposa, Beatrice, la pareja decidió que John siguiera jubilado y continuara como voluntario.

Skeen declinó la oferta y dice que nunca olvidará la reacción de Rossi.

“El Sr. Rossi me señaló con el dedo y me dijo: ‘Tú nunca te retiras de la obra del Señor’”, dijo Skeen.

Reconocimiento reciente

Aunque Skeen nunca buscó atención por su servicio, la comunidad se ha fijado en él en los últimos años.

En 2022, Skeen fue uno de los seis veteranos locales galardonados con el primer Reconocimiento Congresual a los Veteranos del representante Vern Buchanan.

John V. Skeen, habitante de Bradenton de 105 años y veterano de combate de la Segunda Guerra Mundial, es el gran mariscal del desfile del Día de los Veteranos del Condado Manatee de 2023. James A. Jones Jr./jajones1@bradenton.com
John V. Skeen, habitante de Bradenton de 105 años y veterano de combate de la Segunda Guerra Mundial, es el gran mariscal del desfile del Día de los Veteranos del Condado Manatee de 2023. James A. Jones Jr./jajones1@bradenton.com

Buchanan estableció los premios para honrar los sacrificios en tiempos de guerra y la participación en la comunidad en tiempos de paz de los veteranos del 16 Distrito Congresual de la Florida.

Este año, la Comisión del Condado Manatee declaró el martes 3 de octubre, día de su cumpleaños, Día de John V. Skeen.

“El honor y la atención que ha recibido es en nombre de todos los que prestaron servicio con él, especialmente los que no regresaron. Están mirando hacia abajo, felices por él”, dijo el teniente coronel retirado Kevin W. Wright, que prestó servicio dos veces en Irak.

“Nos complace que se reconozca a John. Ha sido una inspiración”, dijo Wright.

Skeen tiene una mente despierta y recientemente renovó su licencia de conducir, aunque afirma que ya no se aventura mucho más allá de su barrio.

Es un habitual de las reuniones de la llamada Brigada del Desayuno de veteranos los martes en el restaurante Bob Evans, en 7393 State Road 70 E.

Los veteranos dicen el juramento a la bandera y luego se sientan a compartir la comida.

“No hablamos mucho de la guerra. Hablamos de nuestras familias”, dijo Skeen.

El hijo de Skeen, Greg Skeen, de 63 años, dijo que de pequeño no recuerda que su padre hablara de sus experiencias en tiempos de guerra.

“Pienso muchas veces en las cosas que vio y soportó, en la pérdida de sus hermanos de armas y en cómo no pudo hacer nada al respecto”, dijo.

“Doy gracias a Dios porque volviera de la guerra. Los caídos son los verdaderos héroes y él también lo siente así”, dijo Greg.

El honor más reciente que ha recibido Skeen es su selección como gran mariscal del desfile del Día de los Veteranos del Condado Manatee de este año.

“Es un reflejo de la gloria de aquellos con los que prestamos servicio”, dijo Wright.

Lo que hay que saber sobre el desfile

El desfile anual del Día de los Veteranos del Condado Manatee está programado para comenzar a las 9:30 a.m. del sábado, empezando en el Recinto Ferial del Condado Manatee, en 1402 14 Ave. W., y terminando en Sutton Park, en 1036 6 St. W.

Lee Washington, un veterano del Cuerpo de Infantes de Marina y ex administrador del Condado Manatee, pronunciará el discurso del Día de los Veteranos a las 11 a.m. en el Sutton Park después del desfile.