¿TikTok es propiedad del Partido Comunista de China?

El sitio de intercambio de videos virales de China, TikTok, ha sido perseguido durante mucho tiempo por afirmaciones de que esta aplicación de redes sociales tiene vínculos estrechos con el gobierno comunista del país, lo que genera temores en Estados Unidos y más allá.

Las preocupaciones se centran en las acusaciones de que la tecnología podría resultar ser una amenaza para la seguridad nacional. O que el Estado chino puede estar tratando de vender influencias o recopilar inteligencia y datos, a pesar de que no es propietario de la aplicación ni de su empresa matriz.

Entonces, ¿qué es exactamente la aplicación, quién es su propietario y quién sospecha de sus motivos?

¿QUÉ ES TIKTOK?

TikTok es una aplicación para compartir videos que permite a los usuarios cargar imágenes sobre cualquier tema que deseen. Muchos de los clips incluyen música y se pueden ralentizar o acelerar para producir diferentes efectos.

Las cuentas populares publican chistes, bromas o trucos. Originalmente, los clips tenían que durar solo 15 segundos, pero ahora los usuarios pueden publicar videos de hasta 10 minutos.

La versión china de la aplicación, Douyin, se lanzó en China en 2016, y la versión internacional TikTok se estrenó el año siguiente. Posteriormente, una fusión de 1,000 millones de dólares, con otro sitio para compartir videos llamado musical.ly, en 2018 lo puso a disposición en todo el mundo.

Desde entonces ha crecido exponencialmente hasta convertirse en la cuarta plataforma de redes sociales más popular después de Facebook, YouTube e Instagram, según Influencer Marketing Hub.

¿CUÁNTOS USUARIOS TIENE TIKTOK EN EL MUNDO?

TikTok tiene más de 2,000 millones de usuarios. Según datos recopilados por el sitio de estadísticas Statista, Estados Unidos constituía la base más grande de usuarios de TikTok en abril de 2022, con unos 136.5 millones de personas interactuando con la aplicación.

Indonesia tuvo la segunda audiencia más grande, con alrededor de 99 millones de usuarios. Mientras, Brasil ocupó el tercer lugar con 74 millones de usuarios.

Aunque TikTok es de propiedad china, no está disponible en China. En cambio, allí se usa una aplicación hermana casi idéntica llamada Douyin, propiedad de la misma empresa, que tiene más de 300 millones de usuarios, según Influencer Marketing Hub.

¿QUIÉN ES EL DUEÑO DE TIKTOK?

TikTok es propiedad de su empresa matriz china ByteDance, con sede en Pekín. Aunque ByteDance y TikTok tienen oficinas en China, ninguna es propiedad del Partido Comunista gobernante y ambas insisten en que no están controladas por el gobierno.

TikTok tiene oficinas en todo el mundo, la más grande se ubica en Los Ángeles, California, pero los exempleados denunciantes le dijeron a la cadena de noticias CNBC que ByteDance estaba muy involucrado en el funcionamiento diario de la empresa, a tal grado que los empleados estadounidenses tenían direcciones de correo electrónico de ambas empresas.

En noviembre del año pasado, el presidente de ByteDance renunció; un movimiento que, según el periódico The Guardian, se produjo cuando el gobierno chino reforzó su control sobre el sector tecnológico de China y aumentó la presión sobre sus jefes empresarios para que apoyaran la línea del partido.

ByteDance creó una nueva unidad en mayo de este año llamada Beijing Douyin Information Service Ltd para administrar Douyin, la versión china de TikTok, y la compañía admitió que el Partido Comunista Chino (PCCh) sí posee una parte de ese negocio.

La compañía tuiteó que afirmar que ByteDance es propiedad del PCCh “es un error… una empresa estatal china tiene una participación del 1 por ciento en una subsidiaria diferente a ByteDance llamada Beijing Douyin Information Service Limited, no en la empresa matriz de TikTok”.

Tiktok China
Asistentes se dirigen al pabellón de TikTok en el Tokyo Game Show el 15 de septiembre en Chiba, Japón. (Foto: Tomohiro Ohsumi/Getty Images)

¿CUÁLES SON LAS PREOCUPACIONES?

Documentos internos filtrados y vistos por The Guardian en septiembre de 2019 mostraron que a los moderadores de TikTok se les dijo que censuraran videos que mencionaran la Plaza de Tiananmén y la independencia tibetana, temas considerados sensibles por las autoridades chinas. Esto despertó temores de que el Estado pudiera difundir su propia visión del mundo fuera de sus propias fronteras.

Pero un portavoz de ByteDance le dijo al periódico británico: “En los primeros días de TikTok adoptamos un enfoque directo para minimizar el conflicto en la plataforma… Cuando TikTok comenzó a despegar a nivel mundial el año pasado, reconocimos que este no era el enfoque correcto… Las antiguas pautas en cuestión están desactualizadas y ya no se usan. Hoy adoptamos enfoques localizados, incluidos moderadores locales, contenido local y políticas de moderación, refinamiento local de políticas globales y más”.

Además de la censura, los críticos de TikTok temen que el sitio pueda recopilar datos privados que puedan usarse para apuntar a individuos e influirlos de alguna manera. Por ejemplo, durante las campañas electorales.

En agosto, el Parlamento del Reino Unido eliminó su propia cuenta de TikTok, solo unos días después de su lanzamiento, cuando los legisladores expresaron su preocupación sobre los posibles riesgos de seguridad de la transferencia de datos al gobierno chino. Un portavoz de TikTok le dijo a la BBC que era “decepcionante” que el Parlamento ya no se conectara con los usuarios, y agregó que la compañía estaría feliz de aclarar “cualquier inexactitud sobre nuestra plataforma”.

INDIA LO PROHÍBE

Mientras tanto, India prohibió TikTok por completo, junto con otras más de 50 aplicaciones de propiedad china en 2020. Un portavoz del gobierno indio dijo que los sitios estaban prohibidos porque “están involucrados en actividades que [son] perjudiciales para [la] soberanía y integridad de la India, defensa de la India, seguridad del Estado y orden público”.

La aplicación negó las acusaciones y el jefe de TikTok en India, Nikhil Gandhi, emitió un comunicado en el que cuestionaba el fallo: “TikTok continúa cumpliendo con todos los requisitos de seguridad y privacidad de datos según la ley india y no ha compartido ninguna información de nuestros usuarios en India con ningún gobierno extranjero, incluido el gobierno chino”.

Antes de la prohibición, India representaba la base de usuarios más grande de la aplicación, con más de 611 millones de los más de 2,000 millones de usuarios de TikTok, según India Today.

Pero el Reino Unido y la India no son los únicos países preocupados por TikTok. En 2020, el entonces presidente de Estados Unidos, Donald Trump, también coqueteó con la idea de prohibir TikTok citando temores de seguridad. Pero, a pesar de amenazar con prohibir el sitio, al final eso nunca sucedió.

Sin embargo, las preocupaciones de los funcionarios estadounidenses no han disminuido. Las llamas se avivaron en junio de este año, cuando el audio filtrado de las reuniones internas de TikTok reveló que los empleados chinos de ByteDance habían tenido acceso repetidamente a los datos de los estadounidenses, según un reporte de Buzzfeed.

CUENTAS SECRETAS EN CHINA

Al mes siguiente, TikTok dijo que había rechazado un intento del gobierno chino de abrir una cuenta secreta en la plataforma con el fin de difundir propaganda, alegando que el incidente probaba su independencia del gobierno.

No obstante, durante una audiencia el mes pasado, senadores estadounidenses interrogaron a la directora de operaciones de TikTok, Vanessa Pappas, sobre los vínculos que tiene la empresa con funcionarios del gobierno chino. Pappas admitió que los empleados chinos tienen acceso a los datos de los usuarios estadounidenses. Pero insistió en que TikTok no compartiría esta información confidencial a China, aunque evadió el decir si el propietario de TikTok, ByteDance, podría verse obligado a entregar datos estadounidenses al gobierno chino.

El senador republicano de Ohio, Rob Portman, luego le pidió a Pappas que comprometa a TikTok a “cortar todos los flujos de datos y metadatos a China”, pero Pappas no respondió a eso explícitamente. En su lugar prometió que “nuestro acuerdo final con el gobierno de Estados Unidos satisfará todas las preocupaciones de seguridad nacional”.

TikTok trasladó la información de sus usuarios estadounidenses a nuevos servidores en Oracle Corp; una medida que podría abordar las preocupaciones estadounidenses sobre la protección de datos, confirmó la compañía a Reuters en junio.

The New York Times informó el mes pasado que la administración de Biden y TikTok sentaron las bases para un acuerdo en el que la aplicación habría de hacer cambios en la seguridad y la gobernanza de sus datos sin que ByteDance tenga que venderlo.

¿QUÉ DICEN LOS ANALISTAS?

La información recopilada por TikTok es similar a la que ya recopilan otras redes sociales, de acuerdo con el investigador de seguridad Patrick Jackson. El director de tecnología de una aplicación de seguridad llamada Disconnect dice que la escala de Facebook en el mercado mundial lo convierte en una entidad mucho más preocupante que TikTok.

“El volumen total de lo que se recopila no se puede comparar”, dijo Jackson a USA Today. Y refiriéndose al escándalo de Cambridge Analytica, en el que las campañas políticas accedieron a los datos de Facebook de sus usuarios, agregó: “¿Qué es más grande que usar tus datos para influir en una elección?”. El fundador de Facebook, Mark Zuckerberg, ahora director de la empresa matriz Meta, abordó el escándalo en 2018 y prometió que los datos de los usuarios estarían protegidos en el futuro.

Pero Michael Lammbrau, director general de la empresa de seguridad cibernética Internet 2.0 USA y exprofesor de inteligencia, describió a TikTok como un “caballo de Troya”, refiriéndose a la leyenda sobre un enemigo que se escondió dentro de un regalo para atravesar las defensas de la ciudad manera segura.

MÁS QUE UNA APLICACIÓN

En agosto le dijo Newsweek: “Si el gobierno de Estados Unidos, como una cuestión de seguridad nacional, no prohíbe TikTok en el mercado estadounidense, el Departamento de Defensa y otros departamentos deben retomar el tema y prohibir su uso en dispositivos gubernamentales y personales. TikTok está demostrando ser más que una aplicación.

“TikTok tiene la capacidad de una línea de operaciones de vigilancia e influencia, financiada y respaldada por el gobierno chino (y sus amigos). Si el liderazgo de Estados Unidos está consternado con las operaciones de influencia, las botnets, las campañas de desinformación e información sesgada de otros gobiernos externos, ¿por qué no habrían de quitar el caballo de Troya que permite a un enemigo entrar por la puerta principal?”.

Newsweek se puso en contacto con TikTok, que siempre ha negado vínculos con el gobierno chino y ha dicho que los datos de los usuarios están seguros. N

(Publicado en cooperación con Newsweek. Published in cooperation with Newsweek).

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