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Descubren un prometedor medicamento que podría aliviar la apnea del sueño

El tratamiento actual para la apnea obstructiva del sueño son los dispositivos de presión positiva en las vías respiratorias (CPAP). Foto: Getty
El tratamiento actual para la apnea obstructiva del sueño son los dispositivos de presión positiva en las vías respiratorias (CPAP). Foto: Getty

La apnea del sueño es un trastorno del sueño, que puede llegar a ser potencialmente grave, en el que la respiración se detiene y vuelve a empezar repetidas veces durante la noche. Una de cada ocho personas sufre de apnea del sueño, lo que arroja una sorprendente cifra de casi mil millones de personas en todo el mundo… La mayoría de ellas ni siquiera están diagnosticadas. De hecho, la célebre Clínica Mayo recuerda que, si roncas sonoramente y sientes cansancio incluso después de una noche completa de sueño, es posible que tengas apnea del sueño.

Durante el sueño los músculos se relajan y las vías aéreas de las personas que sufren apnea del sueño se estrechan o se cierran cuando respiran lo que provoca que no reciban suficiente aire, algo que puede bajar el nivel de oxígeno en la sangre. En estos casos el cerebro detecta que no puedes respirar y te despierta brevemente para que puedas volver a abrir las vías aéreas. Este despertar generalmente resulta tan breve que no lo recuerdas, pero es un patrón que se puede repetir de 5 a 30 veces cada hora (a veces incluso más), durante toda la noche, lo que dificulta alcanzar las etapas más profundas y reparadoras del sueño.

Comparación entre la respiración normal durante el sueño (imagen superior) y la obstrucción de las vías aéreas de la apnea del sueño (imagen inferior). Foto: Clínica Mayo
Comparación entre la respiración normal durante el sueño (imagen superior) y la obstrucción de las vías aéreas de la apnea del sueño (imagen inferior). Foto: Clínica Mayo

Desafortunadamente, aún no tenemos ninguna cura para la apnea del sueño y los tratamientos actuales dejan bastante que desear, incluyendo las conocidas máquinas de presión positiva. Estos dispositivos usan una máquina para bombear aire a presión dentro de las vías respiratorias ayudando a evitar los episodios de colapso que bloquean la respiración. Son bastante eficaces y su uso mejora la calidad del sueño pero también resultan voluminosas e incómodas (me recuerdan a la máscara que llevaba Darth Vader), son ruidosas, molestas y pueden incomodar el sueño de la pareja si se duerme acompañado.

Dispositivo de presión positiva en las vías respiratorias. Foto: Wikipedia CC
Dispositivo de presión positiva en las vías respiratorias. Foto: Wikipedia CC

No obstante esta semana el Journal of Clinical Sleep Medicine ha publicado un interesante estudio presentando un prometedor fármaco que “podría convertirse en una salida para la elevada cantidad de personas que no pueden tolerar las terapias actuales para la apnea del sueño”.

“Estudios anteriores habían descubierto que una combinación de los medicamentos reboxetina y oxibutinina, que se usaban para afecciones no relacionadas (como la depresión), podría ser un tratamiento eficaz para la apnea obstructiva del sueño” explica en Science Daily Thomas Altree, investigador en la Universidad australiana de Flinders y autor principal del estudio. Su equipo llevó a cabo un ensayo, aleatorizado, controlado con placebo y doble ciego, con 16 pacientes que padecían apnea obstructiva del sueño. En el ensayo probaron dosis únicas de reboxetina y las compararon con la combinación de reboxetina y oxibutinina o con la administración de un placebo. Los resultados son muy positivos y “muestran que la reboxetina por sí sola puede reducir la gravedad de la apnea del sueño”.

Una de las ventajas de descubrir nuevas aplicaciones para fármacos o compuestos ya existentes y aprobados es que el camino para su comercialización puede ser mucho más sencillo que cuando se parte de cero. Aunque, por otro lado, también hay que tener en cuenta que los efectos secundarios pueden ser diferentes aplicados en otros pacientes. Se necesitan, por tanto, más estudios y más amplios en este campo, pero los propios investigadores califican los resultados obtenidos como muy prometedores.

“Descubrimos que la reboxetina redujo la cantidad de eventos de apnea del sueño por hora y también mejoró los niveles de oxígeno, mientras que la adición de oxibutinina no provocó mejoras adicionales”, explica el doctor Altree. "También utilizamos un método informático de última generación para determinar cómo el fármaco estabiliza la respiración durante el sueño, lo que nos permite identificar qué pacientes podrían beneficiarse más del fármaco en el futuro".

El tratamiento estándar actual para la apnea del sueño con dispositivos CPAP resulta un enfoque único para todos los pacientes y “no aborda el hecho de que existen diferentes causas para la apnea del sueño. Además, muchas personas no pueden acceder a este dispositivo o no lo toleran a largo plazo. Por lo tanto es importante investigar y descubrir otros métodos y este estudio proporciona un paso importante para el futuro desarrollo de fármacos".

Referencias científicas y más información:

Altree, Thomas J., et al. «The Norepinephrine Reuptake Inhibitor Reboxetine Alone Reduces Obstructive Sleep Apnea Severity: A Double Blind, Placebo Controlled, Randomized, Cross-over Trial». Journal of Clinical Sleep Medicine, 2022, DOI:10.5664/jcsm.10256.

Flinders University “Promising medication for sleep apnea” ScienceDaily.

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