Los mosquitos cansados prefieren dormir a picar

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Mosquito Aedes picando y alimentándose en el brazo de una persona
Mosquito Aedes picando y alimentándose en el brazo de una persona

A todos nos ha pasado alguna vez que estamos tan agotados, tan exhaustos que tan solo queremos coger la cama y dormir del tirón hasta el día siguiente… pues parece que no somos los únicos. Un curioso estudio realizado por biólogos de la Universidad de Cincinnati ha descubierto que los mosquitos que no duermen bien están más interesados en recuperar el sueño perdido que en buscar comida al día siguiente.

El estudio se ha publicado hace solo unos días en el Journal of Experimental Biology y resulta interesante ya que analiza un aspecto poco conocido de los mosquitos: sus patrones de sueño. Sabemos muy poco sobre las pautas de estos insectos a la hora de dormir, algo que es bastante paradójico puesto que sabemos que representa la mayor parte de su vida puesto que un mosquito duerme mucho… entre 16 y 19 horas al día, según la especie y el entorno o estímulos que los rodea.

Además reconocer a un mosquito dormido no es nada sencillo ya que, cuando no están buscando comida se posan durante largos periodos de tiempo para conservar energía. Los investigadores pasaron algo más de un año desarrollando protocolos para estudiar el sueño de los mosquitos, y diferenciar así cuándo están descansando y cuándo están durmiendo. “Uno de los signos distintivos de un mosquito cuando está dormido es su posición”, explica Oluwaseun Ajayi, autor principal del artículo, “sus patas traseras se flexionan, caen y su cuerpo se pega a la superficie”.

Una vez establecida esta complicada distinción los investigadores iniciaron diferentes experimentos en las instalaciones del campus Uptown de la Universidad de Cincinnati, donde los mosquitos estaban separados y alojados en diferentes habitaciones donde se instalaron cámaras y sensores infrarrojos que podían registrar todos sus movimientos.

El experimento examinó tres especies distintas de mosquitos, cada una de ellas responsable de transmitir enfermedades a las personas: Aedes aegypti, un "mordedor diurno", Culex pipiens, que busca comida al anochecer; y Anopheles stephensi, que es más activo durante la noche.

Los científicos estudiaron el comportamiento de sueño y alimentación de los mosquitos durante aproximadamente una semana hasta que se aclimataron a su nuevo hábitat experimental, y después procedieron a privarles de sueño durante sus horas de descanso habituales, emitiendo vibraciones en sus recintos a intervalos regulares durante el día o la noche (dependiendo de la especie).

Los resultados fueron claros. Mientras que más del 75% de los mosquitos que no fueron sometidos a la privación del sueño buscaron una comida de sangre, menos de una cuarta parte de ellos mostró algún interés en la comida después de una noche de insomnio. “Resulta sorprendente saber que, por mucho que los mosquitos necesiten sangre para producir huevos, la dejarán para recuperar el sueño que perdieron”, explica Ajayi.

Los mosquitos son, con diferencia, la especie que más daño causa al ser humano. Según cifras de la OMS, solamente la malaria mata a unas 400.000 personas cada año, sin contar que los mosquitos son vectores de docenas de enfermedades como el dengue o la fiebre amarilla. Conocer su comportamiento, sus ritmos circadianos, entender cuándo pican, cómo se alimentan y cuándo descansan es uno de los puntos más importantes para reducir su impacto, sobre todo en regiones menos desarrolladas.

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Referencias científicas y más información:

Oluwaseun Ajayi, Joshua B. Benoit et al. “Behavioral and postural analyses establish sleep-like states for mosquitoes that can impact host landing and blood feeding” Journal of Experimental Biology (2022) DOI:10.1242/jeb.244032

Michael Miller “Tired mosquitoes choose sleep over food”Cincinnati University News

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