EEUU rechaza azúcar de Rep. Dominicana por trabajos forzados

Una máquina para pesar caña de azúcar en el batey Lima de La Romana, donde la compañía azucarera Central Romana Corporation Ltd opera, en República Dominicana, el 17 de noviembre del 2022. (Foto AP/Matias Delacroix) (ASSOCIATED PRESS)

SAN JUAN (AP) — El gobierno estadounidense anunció el miércoles que dejará de importar azúcar y productos derivados hechos en República Dominicana por Central Romana Corporation Ltd en medio de denuncias de que la empresa usa trabajos forzados.

Una investigación de la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de Estados Unidos halló que la compañía supuestamente aisló trabajadores, les retuvo la paga, fomentó condiciones abusivas y presionó por horas extra excesivas, indicó la agencia en una nota de prensa.

“Fabricantes como Central Romana, que incumplen nuestras leyes, enfrentarán consecuencias mientras eliminamos estas prácticas inhumanas de nuestras cadenas de suministro”, declaró AnnMarie Highsmith, del departamento de comercio de la Oficina de Aduanas.

Una vocera de la compañía no contestó de inmediato un mensaje de texto pidiéndole comentario. La Central Romana, que desde hace tiempo ha sido objeto de este tipo de acusaciones, es la mayor productora de azúcar de República Dominicana.

El anuncio fue aplaudido por activistas que desde hace tiempo han denunciado el tratamiento a decenas de miles de obreros en vastos campos azucareros, muchos de ellos migrantes haitianos o sus descendientes.

“Es algo que es necesario para que se mejore la situación, ya son varias décadas que se está pidiendo una mejoría”, expresó en entrevista telefónica Roudy Joseph, activista de derechos laborales en República Dominicana.

El año pasado, The Associated Press visitó varios campos azucareros propiedad de Central Romana, donde varios obreros se quejaron de mala paga, de que los obligan a vivir hacinados y sin agua corriente, y de normas restrictivas como la prohibición de sembrar un huerto para alimentar a sus familias, dado que el mercado más cercano está a varios kilómetros de distancia y sus precios son muy altos.

Joseph notó que por lo menos 6.000 trabajadores nunca recibieron las pensiones merecidas a pesar de que contribuyeron al fondo.

Los obreros azucareros también han organizado varias protestas este año para exigir residencias permanentes, tras vivir durante décadas en República Dominicana, que ha aplicado medidas duras contra la migración haitiana bajo la presidencia de Luis Abinader.

Central Romana produjo casi 400.000 toneladas (363.000 toneladas métricas) de azúcar en la zafra concluida el año pasado, tras producir más de 3,4 millones de toneladas (3 millones de toneladas métricas) de caña, según la empresa.