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El legado de Kobe Bryant brilla cuatro años después de su muerte

Kobe Bryant begins the celebration as the Lakers beat the Celtics for the NBA Championship at Staples Center.
Kobe Bryant celebra después de que los Lakers derroten a los Boston Celtics en el séptimo partido de las Finales de la NBA 2010 en el Staples Center. (Robert Gauthier / Los Angeles Times)

Cuatro años después de su muerte, Kobe Bryant sigue siendo escuchado.

Cuando los Dodgers cortejaron a la superestrella Shohei Ohtani este invierno, necesitaban una voz inspiradora para cerrar el trato. Necesitaban un cerrador poderoso que lanzara un último lanzamiento ganador.

Mostraron un vídeo de Kobe.

Era de 2017. Era Bryant escupiendo las maravillas del azul de Dodgers. Ohtani lo vio y se convenció. Firmó un contrato de 10 años y 700 millones de dólares mientras citaba las palabras de Bryant como una de las razones.

Cuatro años después de su muerte, Kobe Bryant sigue imparable.

En otoño de 2023, un gran mural del centro de Los Ángeles de Bryant y su hija Gianna con alas de ángel corría el riesgo de ser retirado por los propietarios del edificio.

Sus fans no lo permitieron. Más de 90.000 firmas llenaron una petición en Internet y la empresa de vídeos 2K Games acabó llegando a un acuerdo con el propietario para dejar el mural en pie.

Cuatro años después de su muerte, Kobe Bryant sigue vivo.

Desde que su vida se truncó trágicamente en esta fecha a los 41 años en un accidente de helicóptero que también cobró la vida de Gianna y otras siete personas, el impacto de Bryant ha crecido posteriormente más allá de cualquier medida de la imaginación.

Los deportistas siguen haciendo referencia a él. Los aficionados le siguen coreando. Toda una generación sigue aprendiendo de él. Y, sí, no es su imaginación, muchos niños llevan su nombre. Según Associated Press, más de 1.500 niños y decenas de niñas recién nacidos llevaron su nombre en 2020.

Muchos otros Kobes que nacieron cuando él aún vivía han alcanzado la mayoría de edad. Incluso hay un Kobe que juega al baloncesto profesional en Los Ángeles, en los Clippers, un chico apropiadamente duro llamado Kobe Brown.

Bryant está dolorosamente ausente de las canchas, de los programas de entrevistas, de las oficinas corporativas o de cualquiera de los numerosos lugares en los que era visible cuando estaba vivo y se asentaba en una gratificante jubilación.

Pero sigue estando en todas partes.

Un mural en 3Ten Liquor, en Torrance, rinde homenaje a Kobe Bryant.
Un mural en 3Ten Liquor, en Torrance, rinde homenaje a Kobe Bryant. Chuck Schilken / Los Angeles TimesUn mural de Melrose Ave. rinde homenaje a Kobe Bryant. Chuck Schilken / Los Angeles Times

Hay más de 600 murales de Bryant en todo el mundo, 26 de ellos en Los Ángeles. A principios del mes que viene, los Lakers inaugurarán una estatua de Bryant en el exterior del estadio Crypto.com Arena. Pero quizá el homenaje más llamativo se encuentra en los muslos de los Lakers LeBron James y Anthony Davis. Ambos tienen tatuajes de Kobe Bryant.

"Fuiste el primero que me puso bajo tu ala y me enseñó los entresijos de la liga", escribió Davis al fallecido Bryant en una publicación en las redes sociales. "Tuvimos tantas grandes conversaciones sobre tantas cosas y atesoraré esos momentos para siempre. Te querré siempre, Bean".

No debería sorprender que el mayor tiro de los Lakers en la última década contuviera el nombre de Bryant, Davis gritando "Kobe" después de anotar un triple en el timbre para derrotar a Denver en el Juego 2 de las finales de la Conferencia Oeste de 2020.

Un mural en el exterior del Shoe Palace de Melrose Ave. rinde homenaje a Kobe Bryant.

Aquel día, los Lakers vestían sus camisetas de la Mamba Negra en honor a Bryant y gritaban su nombre cada vez que rompían un huddle en la línea de banda. ¿No es de extrañar que la victoria les llevara al campeonato?

"Queremos encarnar lo que Kobe Bryant representaba y honrar su memoria", dijo el entonces entrenador Frank Vogel.

Mucha gente ha encarnado u honrado desde la muerte de Bryant, su filosofía de la "mentalidad Mamba" guiando a la gente con una colina que escalar o una batalla que librar.

Devin Booker, escolta estrella de los Phoenix Suns, lleva el consejo de Bryant grabado en sus zapatillas: "Sé legendario".

En una anécdota contada por The Ringer, cuando el quarterback de los Dallas Cowboys Dak Prescott yacía en el campo retorciéndose de dolor tras sufrir una fractura en el pie izquierdo en 2020, el tipo que le golpeó, Logan Ryan, de los New York Giants, le dio un poco de inspiración Mamba.

Al parecer, Ryan se inclinó hacia Prescott y le preguntó: "¿Qué haría Kobe?".

Hay trofeos para emular lo que haría Kobe. Está el premio Kobe Bryant All-Star Game MVP Award, y está el Kobe and Gigi Bryant WNBA Advocacy Award por su contribución al baloncesto femenino.

Tal vez en ningún lugar se sienta más agudamente el legado de Bryant que en el baloncesto femenino, al que apoyó a través de sus hijas mucho antes de que estuviera de moda. A finales de 2023, Lindsay Gottlieb, entrenadora de las Trojans, se emocionó al hablar ante su equipo invicto de baloncesto femenino de la USC sobre el regalo de unas zapatillas exclusivas de la familia de Bryant.

"Pienso muchas veces en la gente que se preocupaba por ello antes de que fuera la cosa. ... Kobe se preocupaba por ello antes de que el baloncesto femenino estuviera de moda", dijo Gottlieb. "Creo que una de las cosas más importantes es dejar un legado, y creo que ése es uno de sus legados. El baloncesto femenino importa. Vanessa y su familia han hecho un trabajo increíble".

A person walks by a Kobe Bryant mural on the intersection of Florence & Firestone.

Kobe Bryant habría aceptado tranquilamente todo este alboroto. Habría apreciado su impacto duradero en el mundo. A medida que fue superando sus aguerridos años de juventud, se hizo más consciente de la importancia de su legado, y estaría encantado de que se hubiera extendido por todo el mundo.

Incluso en la odiada Boston. Incluso con los odiados Celtics.

En lo que seguramente es el ejemplo más convincente del poder del difunto Kobe Bryant, la estrella de los Celtics Jayson Tatum lució un brazalete púrpura "24" en honor a Bryant durante los playoffs de 2022.

Luego, antes de una victoria en el Juego 7 en las finales de la Conferencia Este contra los Miami Heat, en realidad envió un mensaje de texto con el número de teléfono del difunto Bryant.

"Hoy lo hago por ti", escribió.

Cuatro años después de la muerte de Bryant, más que nunca, todos hacemos lo mismo.

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Este artículo fue publicado por primera vez en Los Angeles Times en Español.