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La ejecución con nitrógeno del preso en Alabama despertó críticas luego de que el hombre “luchara por su vida”

A Alabama se le permitió ejecutar a un recluso con gas nitrógeno, dictaminó un tribunal federal de apelaciones el miércoles 24 de enero de 2024, negándose a bloquear lo que sería la primera ejecución en el país mediante un nuevo método desde 1982.
A Alabama se le permitió ejecutar a un recluso con gas nitrógeno, dictaminó un tribunal federal de apelaciones el miércoles 24 de enero de 2024, negándose a bloquear lo que sería la primera ejecución en el país mediante un nuevo método desde 1982. - Créditos: @Dave Martin

MONTGOMERY.- Alabama ejecutó el jueves por la noche a un asesino convicto con gas nitrógeno, un nuevo método que la ONU equiparó a una “tortura” y que coloca una vez más a Estados Unidos en primera plana del debate sobre la pena capital. La ejecución generó polémica este viernes después de que testigos y críticos aseguraran que se trató de un procedimiento cruel y experimental luego de que el condenado “convulsionara” y “temblara violentamente” por varios minutos antes de su muerte.

Kenneth Eugene Smith, de 58 años, fue declarado muerto a las 20:25 hora local en una prisión de Alabama, después de respirar gas nitrógeno puro por una mascarilla, lo que le causó hipoxia o falta de oxígeno, informaron funcionarios.

Kenneth Eugene Smith, preso en Alabama y condenado a muerte por asesinar a la esposa de un predicador en 1988, fue ejecutado con gas nitrógeno el jueves por la noche tras recibir la pena de muerte
Kenneth Eugene Smith, preso en Alabama y condenado a muerte por asesinar a la esposa de un predicador en 1988, fue ejecutado con gas nitrógeno el jueves por la noche tras recibir la pena de muerte

Fue la primera vez que se empleó un nuevo método de ejecución en Estados Unidos desde 1982, cuando se implementó la inyección letal, que es el método más usado en la actualidad.

Al aprobar este método, Alabama afirmó que se trataba “quizás el método de ejecución más humano jamás ideado”, dado que el condenado perdería la noción en cuestión de segundos y moriría minutos después.

Pero la ejecución tomó alrededor de 22 minutos, y Smith pareció estar consciente por varios minutos. Durante al menos dos minutos pareció agitarse y retorcerse sobre la camilla, por momentos tensando sus ataduras. Luego, mostró una respiración agitada durante varios minutos, hasta que ya no fue perceptible.

El reportero Marty Roney, del medio local Montgomery Advertiser, informó que “Smith se retorció y convulsionó en la camilla. Respiró hondo, su cuerpo temblaba violentamente y los ojos se le pusieron en blanco”.

Activistas contra la pena de muerte colocan carteles a lo largo de la carretera que conduce al Centro Correccional Holman en Atmore, Alabama, antes de la ejecución programada de Kenneth Eugene Smith el jueves 25 de enero de 2024.
Activistas contra la pena de muerte colocan carteles a lo largo de la carretera que conduce al Centro Correccional Holman en Atmore, Alabama, antes de la ejecución programada de Kenneth Eugene Smith el jueves 25 de enero de 2024. - Créditos: @Kim Chandler

“Smith apretó los puños, le temblaban las piernas... Parecía estar jadeando por aire. La camilla se sacudió varias veces”, continúo el reporte de Roney, que presenció el acto.

El reverendo Jeff Hood, asesor espiritual de Smith, estuvo a su lado durante la ejecución y dijo que los funcionarios de la prisión en la sala “estaban visiblemente sorprendidos de lo mal que salió la cosa”.

“Lo que vimos fueron minutos de alguien luchando por su vida”, dijo Hood, citado por The Guardian.

En su declaración final, Smith aseguró que “esta noche, Alabama provoca que la humanidad dé un paso hacia atrás. Me voy con amor, paz y luz”.

Dirigió un gesto de “te amo” con las manos hacia sus familiares que acudieron a presenciar la ejecución. “Gracias por darme su apoyo. Los amo, los amo a todos”, dijo Smith.

La gobernadora de Alabama, Kay Ivey, apuntó que la ejecución era una forma de justicia por el asesinato por encargo de Elizabeth Sennett, de 45 años, en 1988.

Mike Sennett, hijo de Elizabeth Sennett, y otros miembros de la familia hablan después de la ejecución de Kenneth Eugene Smith en Atmore, Alabama, el jueves 25 de enero de 2024.
Mike Sennett, hijo de Elizabeth Sennett, y otros miembros de la familia hablan después de la ejecución de Kenneth Eugene Smith en Atmore, Alabama, el jueves 25 de enero de 2024. - Créditos: @Kim Chandler

“Tras más de 30 años y un intento tras otro de engañar al sistema, el sr. Smith ha respondido por sus horribles crímenes (...) Rezo para que la familia de Elizabeth Sennett pueda descansar tras todos estos años lidiando con esa gran pérdida”, afirmó la gobernadora en un comunicado.

Mike Sennett, hijo de la víctima, dijo el jueves en la noche que Smith “llevaba encarcelado casi el doble del tiempo que yo conocía a mi madre”.

Nada de lo que ha pasado hoy aquí va a traer a mamá de vuelta. Es un día agridulce. No vamos a saltar, gritar y aplaudir (...) terminaré diciendo que esta noche se ha hecho justicia con Elizabeth Dorlene Sennett”, apuntó.

El jefe de derechos humanos de Naciones Unidas condenó el viernes la ejecución, afirmando que el método podría equivaler a tortura.

“Lamento profundamente la ejecución de Kenneth Eugene Smith en Alabama, a pesar de las serias preocupaciones que suscita que este método novedoso y no probado de asfixia con gas nitrógeno pueda constituir tortura o trato cruel, inhumano o degradante”, apuntó Volker Turk, alto comisionado de las Naciones Unidas para los Derechos Humanos.

La pena de muerte es incompatible con el derecho fundamental a la vida. Insto a todos los Estados a que establezcan una moratoria sobre su uso, como paso hacia la abolición universal”, agregó.

La Unión Europea (UE) se sumó al rechazo y lamentó “profundamente” la “ejecución de Kenneth Eugene Smith que tuvo lugar ayer en el estado de Alabama, obligando al prisionero a respirar nitrógeno puro”.

“Según los principales expertos, este método es un castigo especialmente cruel e inusual”, escribió el Servicio de Acción Exterior de la UE.

El estado había intentado ejecutar anteriormente a Smith, pero en 2022 una inyección letal fue suspendida en el último minuto debido a que las autoridades no pudieron colocar una intravenosa.

Smith fue condenado por asesinar a Elizabeth Sennett en 1988
Smith fue condenado por asesinar a Elizabeth Sennett en 1988

La ejecución del jueves se llevó a cabo después de una batalla legal en la que los abogados de Smith argumentaron que el estado convertía a su cliente en un sujeto de pruebas para un método experimental de ejecución que podría violar la prohibición constitucional a los castigos crueles e inusuales. Los tribunales federales rechazaron los intentos de Smith de bloquear la pena capital. El último fallo provino de la Corte Suprema federal la noche del jueves.

La jueza Sonia Sotomayor, quien votó en disenso junto a otros dos magistrados liberales, escribió: “Después de no poder matar a Smith en su primer intento, Alabama lo ha seleccionado como un conejillo de indias para poner a prueba un método de ejecución que nunca antes ha sido probado. El mundo los observa”.

Los jueces que votaron a favor de la ejecución no emitieron una declaración.

Agencias AP y Reuters