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La actual operación terrestre de Israel en Gaza podría terminar en enero, dicen funcionarios de EE.UU.

(CNN) -- Funcionarios estadounidenses esperan que la fase actual de la operación terrestre en Gaza por parte de Israel, dirigida al extremo sur del enclave, dure varias semanas antes de que Israel haga la transición, posiblemente en enero, a una estrategia hiperlocalizada y de menor intensidad que apunta estrechamente a militantes y líderes específicos de Hamas, dijeron a CNN varios altos funcionarios del Gobierno.

Pero a medida que la guerra entra en esta nueva fase terrestre en el sur, la Casa Blanca está profundamente preocupada por cómo se desarrollarán las operaciones de Israel durante las próximas semanas, dijo un alto funcionario de la administración de Biden. Estados Unidos ha advertido firmemente a Israel en conversaciones “duras” y “directas”, dijeron, que las Fuerzas de Defensa de Israel no pueden replicar el tipo de tácticas devastadoras que utilizaron en el norte y deben hacer más para limitar las bajas civiles.

Estados Unidos ha transmitido a Israel que a medida que la opinión mundial se ha vuelto cada vez más contra su campaña terrestre, que ha matado a miles de civiles, la cantidad de tiempo que Israel tiene para continuar la operación en su forma actual y aún mantener un apoyo internacional significativo disminuye rápidamente.

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En quizás la advertencia pública más directa hasta la fecha, el secretario de Defensa, Lloyd Austin, indicó a Israel que “sólo puede ganar en la guerra urbana protegiendo a los civiles”. En su intervención en el Foro de Defensa Nacional Reagan durante el fin de semana, Austin dijo que el apoyo de Estados Unidos a Israel “no es negociable”, pero afirmó que Israel corre el riesgo de sustituir una “victoria táctica por una derrota estratégica” si no hace más para evitar muertes de civiles.

Casi 16.000 palestinos han muerto desde que Israel comenzó su campaña en octubre, tras el ataque terrorista de Hamas contra Israel el 7 de octubre, según el Ministerio de Salud de Gaza dirigido por Hamas. Por su parte, Israel considera que ha matado a "varios miles" de militantes de Hamas, dijo un funcionario israelí.

Aunque altos funcionarios del Gobierno de Joe Biden han pedido públicamente a Israel que haga más para minimizar las muertes de civiles, han tenido cuidado de evitar amonestar directamente cualquiera de las tácticas de Israel, creyendo que los funcionarios creen que es más eficaz asesorar silenciosamente a Israel detrás de escena en lugar de avergonzarlos en voz alta.

Un alto funcionario de la administración le dijo a CNN que no se sentían cómodos usando la palabra “receptivo” para captar la respuesta de Israel hasta el momento al consejo militar de la administración, contrariamente a algunas declaraciones públicas de la mayoría de los miembros de alto rango de la administración.

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Tanto en público como en privado, los funcionarios israelíes sostienen que parte de su objetivo final es debilitar a Hamas hasta tal punto que el grupo nunca pueda repetir el ataque que desató contra Israel el 7 de octubre. Ese objetivo, le dijo a CNN un alto funcionario estadounidense, es poco probable que se logre para finales del año calendario, y se espera que Israel continúe persiguiendo ese objetivo en la siguiente fase del conflicto que los funcionarios estadounidenses ven como una “campaña a más largo plazo”.

Un funcionario israelí estuvo de acuerdo en que es probable que se produzca una transición en las próximas semanas y dijo: “Estamos en una operación de alta intensidad en las próximas semanas, y luego probablemente pasaremos a un modo de baja intensidad”.

CNN pidió comentarios al Consejo de Seguridad Nacional y al Gobierno de Israel.

Israel no puede mantener operaciones de alta intensidad indefinidamente

Las evaluaciones actuales de Estados Unidos también muestran que Israel simplemente no puede mantener indefinidamente su nivel de operaciones de alta intensidad, especialmente los reservistas movilizados, dijo una fuente familiarizada con la inteligencia. Israel también ha tenido que responder a los ataques casi diarios del grupo militante libanés Hezbollah en su frontera norte, otra razón por la que las fuerzas israelíes probablemente necesitarán hacer una transición a ataques más selectivos una vez que hayan eliminado a tantos militantes de Hamas en Gaza como puedan, dijo la fuente.

Los funcionarios estadounidenses tienen la esperanza de que Israel adopte una estrategia más específica para enero, que se parecerá a cómo Estados Unidos pasó de un combate de alta intensidad en Iraq y Afganistán a una campaña más estrecha contra los líderes terroristas, dijeron altos funcionarios estadounidenses a CNN. Los funcionarios israelíes han indicado que esa es su intención, según uno de los funcionarios.

Una unidad de artillería israelí opera en la frontera con Gaza el martes 5 de diciembre. Crédito: Athit Perawongmetha/Reuters

Altos funcionarios de EE.UU. han tenido cuidado de no criticar públicamente a Israel e insisten cada vez más en que ha dado algunos resultados su estrategia de aconsejar a Israel a que haga sus ataques en Gaza de forma más deliberada y quirúrgica.

Después de que el secretario de Estado Antony Blinken pidiera a Israel que tomara medidas concretas para proteger a los civiles durante una visita a la región la semana pasada, las FDI dieron a conocer un mapa en línea de Gaza dividido en pequeñas parcelas como un aparente esfuerzo para permitir a Israel advertir a los residentes sobre una zona específica a evacuar debido a operaciones militares. Sin embargo, el acceso al mapa requiere electricidad y conectividad a Internet, las cuales han sido cortadas en Gaza varias veces.

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Señalando ese hecho, el asesor de Seguridad Nacional Jake Sullivan dijo a los periodistas el lunes que Israel “en realidad ha dado un paso bastante inusual para un ejército moderno e identificó precisamente el área en la que pretenden realizar maniobras terrestres, y le han comentado a la gente en esa área que se mueva”.

No obstante, se negó varias veces a ofrecer una evaluación sobre si las tácticas de Israel han sido más proporcionales desde que se rompió la tregua con Hamas la semana pasada y se reanudaron los combates, y dijo a los periodistas el lunes que es “demasiado pronto” para emitir un juicio.

Los funcionarios también han insistido en que la incursión inicial de las Fuerzas de Defensa de Israel en el norte de Gaza habría tenido un alcance mucho mayor si no hubiera sido por las advertencias de Estados Unidos. El plan original de Israel después del ataque terrorista de Hamas implicaba una operación inmediata por tierra, aire y mar a gran escala que involucraba a cientos de miles de tropas israelíes y el deseo de “nivelar” todo Gaza, dijeron personas familiarizadas con su planificación.

Los funcionarios estadounidenses también han argumentado en las últimas semanas que Israel ha prestado atención a las lecciones que altos asesores militares estadounidenses han compartido con sus homólogos israelíes sobre cómo llevar a cabo la guerra urbana.

“Creo que han escuchado”, dijo el domingo la vicepresidenta de EE.UU. Kamala Harris a los periodistas cuando se le preguntó si Israel está escuchando a Estados Unidos. Dos días antes, el portavoz del Consejo de Seguridad Nacional, John Kirby, había dicho a los periodistas: "Creemos que el enfoque que estamos adoptando hasta ahora ha producido resultados eficaces".