Un año después del derrumbe, Surfside sigue sintiendo el impacto

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Hace casi un año, la pequeña ciudad de Surfside se convirtió en un área de desastre.

Los familiares llorando se amontonaban en el Centro Comunitario, sin saber si sus seres queridos estaban entre los 98 fallecidos en el derrumbe de las Champlain Towers South. Equipos de búsqueda y rescate de todo Estados Unidos instalaron tiendas de campaña en un parque cercano, donde durmieron en turnos. Los habitantes tenían que mostrar su identificación para llegar a sus viviendas.

En los meses siguientes, la vida en la ciudad volvió lentamente a la normalidad, pero los vecinos dicen que su comunidad de 5,600 personas quedará marcada para siempre por la tragedia. A medida que se acerca el aniversario del derrumbe del 24 de junio, dicen que nunca lo olvidarán.

“Lo superas parcialmente, vives tu vida y te levantas cada día. Pero creo que la gente está, en diferentes grados, lidiando con los efectos”, dijo Hillary Feldman, quien se mudó a Surfside desde Pittsburgh con su esposo hace ocho años.

Feldman, que vive en un edificio de condominios a pocas cuadras del lugar de la tragedia, dijo que aún no recupera la sensación de seguridad que tenía antes de que se derrumbaran las Champlain Towers de 12 pisos.

Su edificio, el Marbella, tiene 33 años y se espera que pronto reciba un informe de ingeniería en el que se detalle qué tipo de reparaciones puede necesitar. Tras el derrumbe, los vecinos de su edificio se preguntaron hasta qué punto estaban seguros. Ella todavía no está segura.

“La respuesta es que probablemente no es tan seguro como pensábamos”, dijo.

El derrumbe del edificio sigue estando muy presente en la mente de los vecinos. “Creo que la gente sigue hablando de eso”, dijo Feldman. “Y obviamente todavía se ve el gran hueco en el suelo”.

Pancartas con los nombres y la edad de los fallecidos en el derrumbe cuelgan ahora a lo largo de la valla del sitio en 8777 Collins Ave.

‘Poca capacidad de atención’

La catástrofe puso a Surfside en el punto de mira nacional y, al cabo de unos meses, la atención disminuyó. Pero el nombre de la ciudad quedará asociado para siempre a una de las fallas de edificios más letales de la historia de Estados Unidos.

Gerardo Vildostegui, un habitante, dijo que recuerda cuando Surfside era todavía un lugar que pocos conocían. En su biografía de Facebook solía poner que su casa era Miami Beach porque era más fácil de explicar a la gente.

“Nunca nadie sabía exactamente dónde estaba”, dijo. “Era agradable estar un poco fuera del mapa. Ahora ya no es así”.

Desde el colapso, dijo que cambió la biografía para decir Surfside en honor a la ciudad donde creció.

Vildostegui dijo que recuerda cuando se construyeron las Champlain Towers South. La comunidad multicultural en el edificio ejemplificaba el espíritu de Surfside, dijo.

Las secuelas del colapso parecieron afectar a todos los rincones de esta ciudad de media milla cuadrada. Su nueva vecina le dijo que un amigo había muerto en el edificio. La madre de su amigo de toda la vida le dijo que había ido a la escuela en Cuba con otra víctima. Y cuando salió a comer al Specchio Cafe de la ciudad, escuchó una conversación sobre clientes habituales que también fueron víctimas.

Antes que se construya un nuevo edificio en el emplazamiento de las Champlain Towers, dijo, la comunidad debe recibir información sobre las causas del derrumbe.

Conduciendo por el Viaducto Broad hacia Bay Harbor Islands, se puede ver el hueco en el horizonte donde estaba el edificio.

“Me costó mucho tiempo acostumbrarme a ese hueco en el horizonte”, dijo. “Un año después, estoy seguro de que muchos de nosotros seguimos sintiendo estas cosas y es bueno que tengamos un aniversario para hablar de ello porque, en cierto modo, uno se acostumbra a ese horizonte”.

Vista del terreno en que estaba Champlain Towers South en Surfside después de que se retiraran los escombros. El edificio de condominios ubicado en 8777 Collins Avenue en Surfside se derrumbó la madrugada del jueves 24 de junio de 2021. Foto tomada el viernes 10 de septiembre de 2021.
Vista del terreno en que estaba Champlain Towers South en Surfside después de que se retiraran los escombros. El edificio de condominios ubicado en 8777 Collins Avenue en Surfside se derrumbó la madrugada del jueves 24 de junio de 2021. Foto tomada el viernes 10 de septiembre de 2021.

La ex comisionada Eliana Salzhauer, que estaba en el cargo cuando ocurrió el derrumbe, dijo que las familias de las 98 víctimas siguen esperando respuestas porque no se ha determinado oficialmente qué causó el derrumbe.

La investigación federal puede tardar hasta 2024 en completarse, pero Salzhauer y los familiares de los fallecidos quieren respuestas antes. El acuerdo de conciliación de $1,000 millones en la demanda colectiva relacionada con el derrumbe no debería ser el último capítulo de la historia del colapso de Surfside, dijo.

“Necesitamos saber lo que ocurrió para poder evitar que vuelva a ocurrir”, dijo. “No veo que se preste atención a eso”.

Salzhauer dijo que la atención nacional se alejó demasiado rápido de Surfside. “Es muy frustrante estar en el extremo receptor de la muy poca capacidad de atención del público estadounidense”.

Gente nueva en la ciudad

La ciudad está experimentando la llegada de nuevos habitantes.

David Karp, vicepresidente de la Asociación de Condominios de Marbella y esposo de Feldman, dijo que pensaba que los vecinos empezarían a mudarse y a comprar casas para alejarse de la vida en los edificios de condominios.

Pero en los meses transcurridos desde el colapso, dijo que el mercado inmobiliario se aceleró en Surfside, con unidades que se llenan rápidamente y se venden a un precio superior.

“Estamos vendiendo como locos”, dijo Karp. “El precio se está duplicando. Están entrando directo de la calle”.

Uno de los acuerdos inmobiliarios más destacados de la ciudad es la venta del terreno donde estaban las Champlain Towers South. Un urbanizador multimillonario de Dubai comprará los terrenos frente al mar por $120 millones.

El alcalde Shlomo Danzinger, que llegó al cargo después del derrumbe, dijo que no quiere que la comunidad se olvide de lo ocurrido.

Antes de que fuer elegido en marzo, había sido desmantelado un gran monumento improvisado a lo largo de Harding Avenue para su conservación y fue sustituido por un pequeño cartel escondido cerca de las canchas de tenis.

Para el aniversario, dijo, la ciudad encenderá una antorcha a lo largo de Collins Avenue. Este viernes, y todos los 24 de junio siguientes, serán conocidos como el Día del Recuerdo de las Champlain Towers South.

Se espera que la ciudad, con la aportación de los familiares, comience pronto a discutir las opciones para un monumento permanente a las víctimas.

“Nos guste o no, esto va a formar parte de nuestra historia”, dijo. “Creo que es importante recordarlo”.

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