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¿Por qué tenemos un año bisiesto? ¿Qué pasaría si no lo tuviéramos?

Comprueba tus calendarios, California. Este mes tenemos un día más.

Te hayas dado cuenta o no, 2024 es un año bisiesto. Cada cuatro años (normalmente), se produce un año bisiesto, lo que hace que febrero tenga 29 días en lugar de los 28 habituales.

Bob Craddock, científico del Centro de Estudios Planetarios y de la Tierra del Instituto Smithsonian de Washington D.C., dice que los años bisiestos son “un poco complicados”.

“La mayoría de la gente cree que los años bisiestos ocurren cada cuatro años, pero no es así”, dijo Craddock en una entrevista telefónica con The Sacramento Bee el miércoles por la tarde. “Los años bisiestos a veces se saltan un año”.

He aquí el origen de los años bisiestos y cómo ayudan a las estaciones de California:

¿Por qué febrero solo tiene 28 días para empezar?

Según el Public Broadcasting Service Southern California, febrero suele tener solo 28 días por culpa de los romanos.

“Los números pares daban mala suerte en la antigua Roma, así que (el emperador) empezó por quitar un día a todos los meses pares”, explica el video publicado por PBS SoCal. Esto ocurrió alrededor del año 753 a.C.

Como de marzo a diciembre eran meses imparesy más cortos que los que usamos ahora–, el año civil sumaba solo 298 días, omitiendo esencialmente los días de invierno.

Para cubrir los 12 ciclos de la luna, el rey añadió 56 días a los 298 que existían. Y como el resultado habría sido un número par, 354, el rey redondeó el año a 355.

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El emperador dividió estos 57 días en dos nuevos meses –enero y febrero– y “los añadió al final del año”, dejando febrero con solo 28 días, explica el video.

Aunque 28 era un número par, el mes estaba dedicado a la “purificación espiritual”, por lo que a los romanos de la época no les importó, según la información del vídeo.

Observarás que aún faltan algunos días en comparación con lo que tenemos ahora en nuestros calendarios. Esto se debe a que la mayoría de los países siguen un calendario gregoriano, que sigue al sol –no a la luna–, similar al calendario juliano romano que se implantó en el año 46 a.C. para aclarar algunas confusiones.

¿Por qué existen los años bisiestos?

Aunque ahora un año civil tradicional suele durar 365 días para coincidir con el tiempo que tarda la Tierra en orbitar alrededor del Sol, “365 es en realidad un número redondeado”, según el sitio web del Smithsonian.

La Tierra tarda 365.242190 días –o 365 días, cinco horas, 48 minutos y 56 segundos– en orbitar alrededor del Sol, y el “tiempo extra debe contabilizarse de alguna manera”, dice el sitio web.

“El problema es que la Tierra tarda unas cinco horas, 48 minutos y 56 segundos más en completar una órbita alrededor del Sol, lo que supone unas seis horas”, explica Craddock.

Aproximadamente seis horas cada año durante cuatro años son 24 horas, o un día.

“Se añade un día cada cuatro años para ajustar el tiempo que tarda el Sol en completar una órbita, o un año natural”, explica.

Sin embargo, a veces se saltan los años bisiestos.

¿Por qué?

“Si hacemos cuentas, esas cinco horas, 48 minutos y 56 segundos no son exactamente seis horas, así que estamos compensando de más”, explica Craddock. “También tenemos que compensar esa diferencia”.

Dijo que la norma es que si un “año es divisible por 100 y no divisible por 400”, entonces se salta el año bisiesto para ajustar la diferencia horaria que se da a los años con el día extra.

La próxima vez que se saltará un año bisiesto será en 2100, dijo Craddock.

¿Qué pasaría si no existieran los años bisiestos?

Si no tuviéramos en cuenta esa diferencia de seis horas en el año natural, los años naturales empezarían seis horas antes cada año.

“Lo que ocurriría es que acontecimientos como el solsticio de verano empezarían a adelantarse en nuestros calendarios”, explica Craddock.

Para mantener sincronizadas nuestras estaciones, añade, añadimos un día más cada cuatro años para asegurarnos de que el verano sigue siendo en junio y no en diciembre después de muchos años.

¿Por qué en inglés lo llaman ‘leap year’ ?

“Si cumples años un lunes, al año siguiente debería ser martes, porque el calendario tiene un número impar de días”, explica Craddock.

Con un año bisiesto, se añade un día.

Debido al día extra que se da durante un año bisiesto, tu cumpleaños “salta” [leap, en inglés] sobre el día en que se supone que debería ser.

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