Revelan disparidades raciales en la emisión de multas y otras disciplinas en secundarias del Distrito 211

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En el distrito de secundarias más grande de Illinois, los estudiantes negros y latinos fueron suspendidos con más frecuencia que los estudiantes blancos, disciplinados con mayor frecuencia por motivos subjetivos, como violaciones del código de vestimenta, y remitidos con mayor frecuencia a la policía local, que en muchos casos emitió multas costosas por mala conducta, según muestran los datos presentados como parte de una investigación estatal.

La información proporcionada a los funcionarios estatales por el Distrito de Secundarias del Municipio 211 revela disparidades generalizadas que involucran no sólo a los estudiantes de color sino también a aquellos con discapacidades. La oficina del fiscal general de Illinois se encuentra en las primeras etapas de una investigación de derechos civiles que tiene como objetivo determinar si algunos grupos de estudiantes del Distrito 211 han sido injustamente disciplinados en la escuela.

Los datos, obtenidos a través de una solicitud de registros públicos, muestran que los estudiantes negros y latinos juntos recibieron alrededor del 65% de las aproximadamente 470 multas que la policía emitió a estudiantes de secundaria desde el comienzo del año escolar 2018-19. Esos grupos representan solo el 32% de la matrícula del distrito. Mientras tanto, los estudiantes blancos representan casi el 43% de la matrícula, pero recibieron sólo el 28% de las multas.

Más del 22% de las multas se emitieron a estudiantes cuyas discapacidades los hicieron elegibles para un Plan de Educación Individualizado, aunque esos estudiantes representan sólo alrededor del 9% de la inscripción. El distrito, con 11,800 estudiantes, opera cinco secundarias y dos escuelas alternativas en los grandes suburbios de Palatine, Hoffman Estates y Schaumburg.

La oficina del fiscal general comenzó su investigación luego de la publicación de “El precio que pagan los niños”, una investigación realizada por Chicago Tribune y ProPublica que reveló que las escuelas de Illinois han estado trabajando con la policía para castigar a los estudiantes con costosas multas por violar las ordenanzas municipales.

La investigación de ambos medios de comunicación incluyó una base de datos, la primera en su tipo, de multas emitidas en las escuelas públicas de Illinois durante tres años escolares. La oficina del fiscal general ha dicho que el Distrito 211 se destacó tanto por la cantidad de multas emitidas como por las disparidades raciales en la emisión de multas. (La base de datos incluye multas proporcionadas por los departamentos de policía locales, no por el distrito escolar, de los años escolares que terminan en 2019, 2020 y 2021. Los datos de la investigación estatal incluyen el año escolar que termina este verano y provienen del distrito).

Los funcionarios del distrito niegan que la raza sea un factor en sus decisiones disciplinarias. En un comunicado, la superintendente del Distrito 211, Lisa Small, dijo que los datos sobre las disparidades reducen a “los estudiantes individuales a estadísticas simplistas”.

“No son una estadística para nosotros, sino un adulto joven en desarrollo”, escribió. “La raza no es y nunca ha sido un factor en nuestra disciplina estudiantil. Las decisiones son altamente individualizadas y se basan en el comportamiento específico y no se adaptan bien a un simple análisis numérico”.

Small también dijo que el distrito recientemente dejó de alertar a las fuerzas del orden público cuando los estudiantes faltan a la escuela. Una ley de Illinois de 2019 hizo ilegal que las escuelas notifiquen a la policía cuando los estudiantes están ausentes para que los oficiales puedan multarlos, pero Tribune y ProPublica identificaron docenas de distritos escolares que incumplieron esta ley de manera rutinaria, incluido el Distrito 211.

Amy Meek, jefa de la Oficina de Derechos Civiles de la oficina del fiscal general de Illinois, dijo en una entrevista la semana pasada que una revisión inicial de los datos del Distrito 211 revela disparidades relacionadas con la raza y el estado de discapacidad de los estudiantes, y que “esos son los tipos de cosas que normalmente querríamos ver más de cerca”.

Meek dijo que el próximo paso es tratar de comprender, posiblemente a través de registros y entrevistas adicionales, las razones de las disparidades. “No sólo debe identificar la disparidad, sino también evaluar si esta disparidad es el resultado de una política en particular o un conjunto de decisiones y si existe una alternativa que tendría un impacto menos dispar”, dijo Meek.

Una madre afroamericana cuyo hijo recibió una multa en la secundaria Palatine dijo que las disparidades en los datos no la sorprenden. La multa de su hijo, emitida por un oficial de policía de la escuela, fue desestimada en una audiencia. El prejuicio racial existe en todas partes, dijo, incluso en la escuela.

“Ya está dentro de sus mentes como, ‘Estas personas son malas personas, así que tenemos que vigilarlas más’”, dijo la mujer, que asistió a la audiencia en la comisaría del pueblo. “Por supuesto que deberían estar haciendo algo al respecto”.

Algunos registros del Distrito 211 muestran que los funcionarios escolares estaban al tanto de las preocupaciones sobre las disparidades raciales en la disciplina. El distrito encargó un estudio sobre raza y equidad en sus escuelas que comenzó en 2020 y se convirtió en la base de un plan distrital para abordar la equidad racial.

“Los padres y los estudiantes creen que existen prácticas disciplinarias injustas en nuestras escuelas” que resultan en una “consecuencia disciplinaria más severa” para los estudiantes negros y latinos, según los primeros hallazgos basados en grupos de enfoque de estudiantes y padres.

Los datos del distrito confirman que existen disparidades, incluso en la aplicación de asuntos disciplinarios menores como insubordinación, violaciones del código de vestimenta y violaciones de identificación de estudiantes. Además de las disparidades en la emisión de multas, los registros del distrito muestran que los estudiantes negros y latinos juntos recibieron el 65% de las suspensiones que impusieron las escuelas. Alrededor del 36% de las suspensiones fueron para estudiantes con discapacidades.

Pero en una carta a la oficina del fiscal general que acompaña a los datos, el abogado del distrito negó cualquier parcialidad.

“El Distrito no cree que los datos contenidos a continuación reflejen un impacto desigual de las consecuencias disciplinarias”, dice la carta. El distrito también le dijo a la oficina del fiscal general que ha priorizado la capacitación y el desarrollo profesional en “equidad educativa y atención informada sobre traumas”. Proporcionó cientos de páginas de materiales, incluida la capacitación para empleados escolares sobre cómo responder a los estudiantes en crisis y cómo comprender la equidad.

El distrito también se distanció de las acciones que toma la policía en la escuela, afirmando en la carta que la policía, no los empleados de la secundaria, emiten las multas. Los trabajadores tampoco llaman a la policía para que venga a la escuela, según la carta. En su lugar, los empleados remiten a los estudiantes a “asesores de la policía”, u oficiales de policía que ya están estacionados en las escuelas, y esos oficiales deciden qué acción tomar.

El distrito también dijo que cuando envía a los estudiantes a la policía, su “intención no es que los estudiantes reciban infracciones o multas, sino agregar una capa de apoyo”. Sin embargo, la capacitación del distrito y los materiales del manual advierten que el mal comportamiento puede resultar en multas.

Las multas emitidas por la policía de Palatine conllevan costos y, en algunos casos, una tarifa de $55 por una audiencia administrativa, donde se pueden disputar las multas o reducir las sanciones. El funcionario de audiencias en Palatine puede aprobar el servicio comunitario en lugar de una multa, pero también puede imponer una multa de hasta $750 si el estudiante no se presenta a la audiencia o no completa el servicio comunitario ordenado.

La oficina del fiscal general también está examinando al pueblo de Palatine y su Departamento de Policía, que tiene oficiales estacionados en tres edificios del distrito.

El Distrito 211 y Palatine enviaron registros a la oficina del fiscal general en julio. Luego, el distrito escolar proporcionó esos registros (más de 1,500 páginas) al Tribune y ProPublica en respuesta a una solicitud de la Ley de Libertad de Información. El Departamento de Policía de Palatine se ha negado a entregar sus registros a las organizaciones de noticias.

Los registros del distrito muestran que cuando los funcionarios escolares involucran a la policía, un proceso conocido como remisión a la policía, los estudiantes latinos tienen más probabilidades que otros grupos de recibir una multa.

El gobierno federal considera que todas las multas emitidas en el campus provienen de una remisión a la policía. En todo el distrito, los estudiantes latinos fueron referidos a la policía 400 veces durante el período de tiempo que está examinando el fiscal general, y alrededor del 64% de esas referencias resultaron en multas. Cuando los estudiantes blancos fueron referidos a la policía, se emitieron multas aproximadamente el 52% de las veces. Los estudiantes negros remitidos a la policía recibieron multas aproximadamente el 31% de las veces.

Los datos no incluyen las multas emitidas en el año escolar 2020-2021, cuando los edificios estuvieron cerrados durante gran parte del año debido a la pandemia. Y aunque los datos muestran que se emitieron multas en todas las escuelas secundarias del Distrito 211, el distrito reconoció que es posible que no tenga registros de todas las multas emitidas y que los tres departamentos de policía que atienden al distrito podrían tener registros de multas adicionales.

Tribune y ProPublica documentaron previamente las multas emitidas en propiedad escolar o en eventos escolares por la policía de Palatine, Schaumburg y Hoffman Estates e informaron que el motivo de las multas a menudo era la posesión de cigarrillos electrónicos, cannabis o parafernalia de drogas; ausentismo escolar; o conducta desordenada. Hasta ahora, la oficina del fiscal general ha solicitado registros sólo a la policía de Palatine, pero Meek dijo que es típico que su oficina emita solicitudes posteriores de información y realice entrevistas en el curso de investigaciones de derechos civiles.

Los jefes de policía en Palatine y Hoffman Estates, donde los oficiales emitieron la mayoría de las multas escolares, que a menudo conllevaban cientos de dólares en multas, no respondieron a las solicitudes de comentarios. En Schaumburg, donde los estudiantes recibieron menos multas, el jefe de policía Bill Wolf dijo que las decisiones de arrestar o emitir citaciones a los estudiantes dependen de “la gravedad del delito, el historial previo y la capacidad o el deseo de los padres o tutores de corregir el comportamiento”.

“La raza o el estado de discapacidad del menor no tiene absolutamente nada que ver con la determinación de realizar un arresto o solicitar una citación”, dijo Wolf en un correo electrónico. Las infracciones de Schaumburg a menudo no resultan en una multa, dijo.

En junio y julio, los reporteros asistieron a audiencias en la comisaría de policía de Palatine, donde los estudiantes de secundaria que recibieron multas comparecieron ante un oficial de audiencias. Los estudiantes habían sido multados por ausentismo escolar, posesión de un dispositivo de vapeo y vandalismo.

Un estudiante de segundo año de la secundaria Palatine recibió una multa en abril después de regresar a la escuela después de un almuerzo. El oficial de policía estacionado en la escuela acusó al estudiante de 16 años, que es negro, de dañar una cerca de tela metálica que los estudiantes suelen atravesar como un atajo a la hora del almuerzo.

La escuela figura como la denunciante en la multa. El estudiante dijo en una entrevista que le dijo al oficial de policía de la escuela que no dañó la cerca.

La multa, que acusaba al estudiante de violar la ordenanza de vandalismo de Palatine, conllevaba una multa de $200. En la audiencia del estudiante en junio, el funcionario de audiencias sugirió que el estudiante hiciera 16 horas de servicio comunitario, que el pueblo permite como alternativa al pago de la multa. Cuando el estudiante comenzó a hablar sobre sus trabajos en comida rápida, incluido uno en Smoothie King, el oficial de audiencias dijo que pensó que reconoció al adolescente de allí. “Recuerdo tu cabello”, le dijo al estudiante. El estudiante estaba confundido; aún no había comenzado a trabajar en ese trabajo.

Luego intervino la madre del estudiante y le preguntó a su hijo si había dañado la cerca. El estudiante dijo que no, que ya estaba dañada cuando pasó. “No fui yo”, dijo. “Estoy diciendo que no rompí la cerca. No rompí la valla para abrirla. El oficial de audiencias respondió diciéndole al estudiante que el oficial de policía podría haberlo acusado de un delito en lugar de escribir una multa.

El oficial de audiencia finalmente desestimó el caso del estudiante cuando otro estudiante que recibió una multa similar reconoció que había dañado la cerca.

Pero el oficial de audiencias no parecía recordar la desestimación de la multa cuando vio al primer estudiante en Smoothie King un par de semanas después, según el estudiante.

“El juez vino a mi trabajo y lo mencionó frente a mis compañeros de trabajo”, dijo el estudiante. “Preguntó frente a ellos: ‘¿Hiciste esas horas (de servicio comunitario)?’”.

Los intentos de comunicarse con el oficial de audiencias para obtener comentarios no tuvieron éxito.

“Fue incómodo”, dijo el estudiante, quien se sintió obligado a explicar la situación a los demás empleados. “Es vergonzoso hacerlo frente a mis compañeros de trabajo porque podría haber arruinado mi empleo”.

—Smith Richards es reportera del Tribune. Cohen es un reportera de ProPublica en Chicago.

jrichards@chicagotribune.com

  • Este texto fue traducido por Octavio López/TCA