El origen de la icónica máscara con forma de pico de pájaro usada por los médicos durante las pandemias

Cuando se habla de pandemias de peste ocurridas siglos atrás es muy frecuente que se ilustre dichas referencias con alguna imagen similar a la que encabeza este post y en la que se puede ver que el material utilizado por los médicos para protegerse (lo que hoy conocemos como ‘EPIs’ - equipos de protección individual-) era un abrigo largo hasta los tobillos, sombrero de ala ancha, guantes, botas y una curiosa y llamativa máscara con forma de pico de pájaro.

Icónica imagen de la máscara con forma de pico de pájaro usada por los médicos durante las pandemias (imagen vía wikimedia commons)
Icónica imagen de la máscara con forma de pico de pájaro usada por los médicos durante las pandemias (imagen vía wikimedia commons)

La forma de la máscara era de ese modo debido a que en la punta del pico se colocaba algunas sustancias de olor fuerte (por ejemplo de flores secas, plantas o especias) para ser respirada por el médico y así no percibir los efluvios y pestilencias que desprendían las heridas y pústulas de los enfermos.

Según consta, la primera referencia a dicho equipo de protección proviene de unos escritos realizados por el célebre médico francés Charles de Lorme en el año 1619, durante la pandemia de peste bubónica que afectó a Europa durante gran parte del siglo XVII.

Charles de Lorme gozó de una excelente reputación y llegó a ser el médico personal de importantes celebridades de su época, como tres reyes de Francia (Enrique IV, Luis XIII y Luis XIV) o los cardenales Mazarin y Richelieu.

Tal y como aparece en la ‘Encyclopedia of Infectious Diseases: Modern Methodologies’ (publicada en 2007), en el mencionado escrito de Charles de Lorme de 1619, éste describía como era el uniforme médico adecuado para atender los casos de peste:

[…] La nariz mide medio pie de largo, con forma de pico, llena de perfume con solo dos orificios, uno a cada lado cerca de las fosas nasales, pero que pueden ser suficientes para respirar y llevar con el aire que se respira la impresión de hierbas encerradas más adelante en el pico. Debajo del abrigo llevamos botas confeccionadas en cuero de cabra, de la parte delantera de los calzones en piel lisa que se adhieren a dichas botas, y una blusa de manga corta en piel lisa, cuya parte inferior se mete por dentro de los calzones. El gorro y los guantes también son de la misma piel, con gafas sobre los ojos […]

Pero la primera imagen gráfica sobre cómo era dicha máscara y uniforme la encontramos en un grabado del alemán Paul Fürst, fechado en 1656, y que se ha conocido con el título ‘Doktor Schnabel von Rom’ (bajo estas líneas).

Grabado de  Paul Fürst, de 1656, donde aparece un médico de la peste negra (imagen vía Wikimedia commons)
Grabado de Paul Fürst, de 1656, donde aparece un médico de la peste negra (imagen vía Wikimedia commons)

Cabe destacar que, erróneamente, suele añadirse este tipo de imágenes o de iconografía en las que aparece la máscara de pico de pájaro para representar a los médicos que atendieron las pandemias de peste negra del siglo XIV, cuando en realidad dicha indumentaria no apareció hasta tres siglos después.

Fuentes de consulta e imágenes: Oxford Academic / drlindseyfitzharris/ historyanswers/ nationalgeographic/ Wikimedia commons

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