La NASA fija fecha de la misión con la que practicará salvar a la Tierra de asteroides peligrosos

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Lanzamiento de DART en California a bordo de un cohete de SpaceX  (NASA/Bill Ingalls)
Lanzamiento de DART en California a bordo de un cohete de SpaceX (NASA/Bill Ingalls)
¿Qué pasó?
¿Qué pasó?

El 26 de septiembre, a las 7:14 pm (hora del Este), la NASA estrellará una nave espacial a gran velocidad contra un enorme asteroide.

Es una prueba para futuras misiones que buscan redirigir asteroides peligrosos, en caso de que surja la necesidad. Y la agencia espacial permitirá que el mundo lo vea en vivo.

La NASA lanzó la misión DART (Double Asteroid Redirection Test), en noviembre de 2021, con el objetivo de estrellarse contra el asteroide Dimorphos a alta velocidad en un intento de alterar su órbita. Dimorphos no representa y no representará una amenaza para la tierra, pero el impacto de DART proporcionará a los científicos los datos que necesitan para construir una misión similar para cambiar el curso de cualquier gran asteroide que de verdad amenace a la Tierra.

Es una prueba de concepto importante para la iniciativa de defensa planetaria de la NASA, la cual tiene como objetivo identificar y mitigar las amenazas a la vida en la Tierra por parte de los asteroides cercanos a la Tierra.

Esto es lo que necesitas saber sobre la misión DART y lo que significa para todos y todo en el planeta Tierra.

¿Qué es DART?

DART es una nave espacial relativamente pequeña, del tamaño de un automóvil pequeño, diseñada para estrellarse contra un asteroide a alta velocidad y cambiar la trayectoria de esa roca espacial con la energía del impacto.

Lanzada el 24 de noviembre de 2021, DART usó propulsión eléctrica solar para volar en una trayectoria que interceptará el asteroide Dimorphos a unos 6,8 millones de millas (11 millones de kilómetros) de la Tierra el 26 de septiembre. La propulsión eléctrica solar utiliza electricidad generada con paneles solares para impulsar partículas de carga, en este caso, átomos de xenón, desde la parte trasera de una nave espacial, lo que genera el empuje.

DART golpeará a Dimorphos de frente a casi 4 millas (6,5 kilómetros) por segundo, o 14.400 millas (23.275 kilómetros) por hora, esto transfiere una suficiente energía cinética de la nave espacial de casi 1.200 libras (545 kilogramos) para alterar de forma notable la órbita de Dimorphos. Un pequeño satélite transportado por DART y liberado antes del impacto fotografiará el impacto y los efectos posteriores inmediatos, mientras que la misión HERA de la Agencia Espacial Europea llegará a Dimorphos en 2027 para evaluar si DART cambió la órbita del asteroide.

DART es una colaboración entre la NASA y el APL (Laboratorio de Física Aplicada) de Johns Hopkins, en Laurel, Maryland, y el APL opera la nave espacial. La nave espacial y la misión están financiadas a través de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA.

¿Cuándo impactará DART a su objetivo y cómo puedo verlo?

DART impactará el asteroide Dimorphos a las 7:14 pm (hora del Este) del lunes 26 de septiembre. La cobertura en vivo comenzará a las 6 pm en el sitio web de la NASA,Nasa TV y las cuentas de redes sociales de la agencia espacial en Youtube, Twitter y Facebook.

¿Qué es Dimorphos?

Dimorphos es un asteroide cercano a la Tierra de unos 525 pies (160 metros) de diámetro que orbita alrededor del asteroide más grande, Didymos.

El par de asteroides orbitan alrededor del Sol en un camino que va desde la mitad de una unidad astronómica del Sol hasta tres unidades astronómicas completas; una unidad astronómica es equivalente a la distancia del Sol a la Tierra, alrededor de 93 millones de millas (150 millones de kilómetros). Didymos y Dimorphos ocasionalmente pasan cerca de la Tierra (se acercaron a 4,3 millones de millas [7 millones de kilómetros] en 2003), pero nunca pasan tan cerca de nuestro planeta como para ser una amenaza.

La órbita de Dimorphos alrededor de Didymos, y la órbita más grande de Didymos alrededor del Sol en relación con la Tierra, hacen de Dimorphos un buen objetivo para la misión DART. Mientras que una verdadera misión de desviación de asteroides intentaría empujar un asteroide que se dirige a la Tierra a una órbita diferente alrededor del Sol, DART probará la viabilidad de tal misión al intentar frenar a Dimorphos en su órbita alrededor de Didymos, lo que acercaría el asteroide a su mayor compañero.

Se espera que DART sea una prueba que medirá la capacidad de la NASA para defender el planeta de asteroides gigantes (Getty Images/iStockphoto)
Se espera que DART sea una prueba que medirá la capacidad de la NASA para defender el planeta de asteroides gigantes (Getty Images/iStockphoto)

¿Por qué es importante DART?

Los científicos saben que los impactos de grandes asteroides han causado estragos en los ecosistemas de la Tierra en el pasado distante: un asteroide o cometa de entre seis y 12 millas (9,7 y 19,4 kilómetros) de diámetro que golpeó lo que ahora es la región de Yucatán en México hace 65 millones de años bien podría haber causado la extinción de los dinosaurios y muchas otras formas de vida.

En 2005, el Congreso de EEUU aprobó una ley que exige que la NASA catalogue al menos el 90 por ciento de todos los asteroides lo bastante grandes como para causar una destrucción similar en caso de que golpeen la Tierra, y la agencia espacial ahora ha registrado aproximadamente el 95 por ciento de esas rocas espaciales gigantes. Tras la creación de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA en 2016, la agencia espacial se ha fijado un objetivo similar para cartografiar al menos el 90 por ciento de todos los asteroides de 500 pies (152 metros) de diámetro o más, un proyecto en curso.

Pero saber qué asteroides pueden volverse peligrosos es solo una parte del proyecto de defensa planetaria: a los científicos y líderes políticos les gustaría hacer más que solo saber con anticipación si un asteroide causará una destrucción generalizada en la Tierra, también les gustaría poder evitar ese desastre.

DART representa una prueba temprana de los tipos de tecnologías y perfiles de misión que podrían ayudar a proteger la Tierra de un gran impacto de asteroide una vez que la encuesta en curso de asteroides peligrosos en potencia descubra un asteroide en un curso de colisión definitivo hacia la Tierra.

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