Grupo pide al gobierno que investigue la financiación detrás del escándalo de candidatos fantasma

Lynne Sladky/AP

La red secreta de recaudación de fondos creada por operadores políticos que trabajaban para la Florida Power & Light y otros clientes parece haber infringido las leyes de financiación de campañas y debe ser investigada, según una queja presentada el jueves ante la Comisión Federal de Elecciones (FEC) por un grupo de vigilancia con sede en Washington.

Citando informes publicados en el Miami Herald, el Tampa Bay Times y el Orlando Sentinel, Citizens for Responsibility and Ethics in Washington (CREW) dijo que los operadores ofrecieron a sus clientes una estructura de financiación con la intención de “ocultar ilegalmente la identidad de la verdadera fuente o fuentes de las contribuciones”.

Al hacer pasar las contribuciones a través de las entidades sin ánimo de lucro que controlaban hacia los superPAC, pudieron dirigir cientos de miles de dólares a actividades relacionadas con las elecciones sin que el público supiera quién estaba detrás, según la denuncia.

Este esquema de “dinero turbio” infringe la Ley Federal de Campañas Electorales, que exige que se revele la verdadera fuente de las contribuciones políticas y prohíbe las contribuciones en nombre de otro.

“Cuando las contribuciones políticas se realizan a través de grupos de dinero turbio, se niega al público su derecho a saber quién está influyendo en sus elecciones”, dijo el presidente de CREW, Noah Bookbinder, en un comunicado. “Las leyes de financiación de las campañas están destinadas a garantizar la transparencia en las elecciones para que los votantes puedan tomar una decisión informada basada en todos los hechos”.

CREW pide a la FEC que investigue si los grupos de dinero turbio y los funcionarios que los controlan infringieron la ley. Quieren que los investigadores remitan cualquier conclusión al Departamento de Justicia para su enjuiciamiento penal.

Cinco organizaciones sin fines de lucro y siete individuos son incluidos en la demanda

La demanda identifica a cinco organizaciones sin fines de lucro, rastrea las contribuciones por un total de $1.27 millones a los superPAC registrados a nivel federal en 2020 e identifica a siete individuos.

Entre las organizaciones sin ánimo de lucro citadas en la denuncia está Grow United, un comité político en el centro del llamado escándalo de los candidatos fantasma que financió correos de campaña que promovían a candidatos sin partido como parte de una trama de 2020 para desviar votos de los candidatos demócratas en tres contiendas estatales al Senado. Los tres candidatos fantasmas han enfrentado desde entonces multas o fueron procesados por infracciones de la ley electoral.

Grow United era presidido por Richard Alexander, el operador con sede en Alabama y asociado de Jeff Pitts, un consultor político dela FPL que dirigió Canopy Partners y anteriormente Matrix, una empresa de consultoría de Alabama.

Los documentos redactados por Pitts y la correspondencia que detalla el plan de recaudación de fondos se filtraron de forma anónima al Miami Herald y a otros medios de comunicación.

Los documentos muestran que en el otoño de 2018, la FPL envió $200,000 a otra organización sin fines de lucro controlada por los operadores, Broken Promises, para ayudar a la campaña política de un candidato aguafiestas en una contienda para el Senado estatal por Gainesville en un aparente esfuerzo por beneficiar a los republicanos.

Broken Promises estaba registrada en un apartado de UPS en Washington DC. Los registros muestran que su primera donación fue de $25,000 a un comité político llamado Consumers for Energy Fairness, que luego pasó $25,000 al comité político de Ron DeSantis.

Debido a su condición de organización sin ánimo de lucro, Broken Promises no tenía que revelar sus donantes, por lo que la contribución a FPL era imposible de rastrear hasta que se filtraron documentos de Matrix después que Pitts intentó crear una empresa de consultoría rival utilizando a la FPL y a otros clientes de su ex empleador. La FPL calificó los documentos de “falsos” y negó tener constancia de haber realizado la contribución.

CREW presentó una queja ante el IRS contra Broken Promises en 2020 alegando que infringía las leyes fiscales y electorales federales al dedicarse principalmente a la política y no a actividades de bienestar social, como exigen las leyes del IRS. Pero Broken Promises cerró dos semanas después de la denuncia de CREW y la denuncia fue desestimada.

La denuncia ante la FEC presentada esta semana afirma que “hay razones para creer que un demandado o demandados desconocidos, que podrían incluir a corporaciones como Florida Power & Light, hicieron a sabiendas contribuciones en nombre de otro a “cinco PAC federales —Wingman PAC, American Valor PAC, Senate Leadership Fund, Concerned Conservatives, Inc. y South Florida Residents First— y que los receptores “aceptaron a sabiendas dichas contribuciones mientras informaban falsamente que fueron hechas por” seis organizaciones sin fines de lucro controladas por los operadores.

La denuncia cita un memorando escrito por Pitts, en el que se nombran las entidades sin ánimo de lucro que se usarán en la red de dinero turbio.

Las otras organizaciones sin ánimo de lucro citadas en la denuncia incluyen al Center for Advancement of Integrity and Justice, Florida Promise y Stand Up for Justice.

Las personas nombradas en la denuncia son tesoreros de las organizaciones: Alexander, cuya hermana trabajaba con Pitts; Sean Jason Anderson, quien según los registros trabajó anteriormente en Matrix; Paul Kilgore; Lisa Lisker; Caleb Crosby; Abby Dupree, y Nancy H. Watkins. Los intentos de contactar a estas personas para que hicieran declaraciones el jueves fueron infructuosos.

El análisis de CREW concluyó que las organizaciones sin fines de lucro contribuyeron a superPACs que beneficiaban a las campañas para el Congreso de 2020 de los republicanos Carlos Giménez, Scott Franklin y Dane Eagle.

Siguiendo el dinero

Las organizaciones sin ánimo de lucro “permitieron a sabiendas que sus nombres se usaran para efectuar una contribución en nombre de otro permitiendo que las contribuciones se atribuyeran falsamente a ellos”, alega la demanda.

Además de prohibir las donaciones hechas en nombre de otro, la ley federal exige que los comités políticos, como los súper PAC, informen de la identidad de la verdadera fuente de las contribuciones. Si una organización sin ánimo de lucro actúa como conducto para una contribución, la verdadera fuente de ese dinero también debe ser reportada.

“Si estas infracciones fueron a sabiendas y deliberadas, también están sujetas a sanciones penales y a ser remitidas al Departamento de Justicia”, afirma la denuncia.

CREW usó los artículos del Herald y de otros periódicos y, junto con su propia investigación sobre los patrones de recaudación de fondos, concluyó que había un intento de eludir las leyes federales de divulgación de campañas.

“Los votantes tienen que saber quién financia los esfuerzos para influir en las elecciones, especialmente cuando los grupos de dinero turbio intentan evadir la responsabilidad y engañar a los votantes ocultando a sus donantes”, dijo Bookbinder en un comunicado. “Es hora de que pongamos fin a los grupos de dinero turbio que ocultan el origen de su financiación, violando la ley, para influir secretamente en nuestras elecciones”.