DeSantis suspende a cuatro integrantes de la junta escolar de Broward ¿fue por política o era muy necesaria?

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Durante una reunión de la Junta Escolar de Broward, tras la publicación de un mordaz informe del jurado de instrucción en agosto, el miembro de la junta Daniel Foganholi confesó que leyó el documento del jurado de instrucción equivocado.

“Saqué el de 2011 y esa fue una buena lectura también”, dijo Foganholi. “Muchos de los problemas que noté que habían estado ocurriendo siguen aquí. Pensé que estaba leyendo el informe correcto, eso es lo que me asustó”.

Foganholi se topó con el documento de 2011, pero podía haber sido el de 2002 o 1997.

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En los últimos 25 años, cuatro jurados de instrucción han criticado a la Junta Escolar del Condado Broward, y al distrito escolar en su conjunto, por transgresiones similares: corrupción, mala gestión, negligencia.

Pero aunque los reportes anteriores del jurado de instrucción han martillado los mismos puntos, el más reciente provocó una acción sin precedentes: El gobernador Ron DeSantis suspendió a cuatro de los nueve integrantes de la junta , todos elegidos por los residentes del Condado Broward. Las cuatro suspendidas fueron la presidenta de la junta Laurie Rich Levinson, la vicepresidenta de la junta Patricia Good y las veteranas integrantes de la junta Donna Korn y Ann Murray.

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El reporte del jurado de instrucción recomendó la suspensión de las cuatro, además del ex superintendente de Broward Robert Runcie y la ex miembro de la Junta Escolar Rosalind Osgood, diciendo que su “gestión incompetente y la falta de supervisión significativa” resultaron en importantes sobrecostos y retrasos en un programa de seguridad escolar de $800 millones aprobado por los votantes en 2014.

DeSantis citó el informe del jurado de instrucción cuando anunció sus suspensiones: “Es mi deber suspender a las personas del cargo cuando hay evidencia clara de incompetencia, abandono del cumplimiento del deber, negligencia o mala conducta”, dijo en un comunicado de prensa.

DeSantis nombró inmediatamente a cuatro nuevos miembros de la Junta Escolar: Torey Alston, Manuel “Nandy” Serrano, Ryan Reiter y Kevin Tynan. Tres de los cuatro –Serrano, Reiter y Tynan– ejercerán sus funciones solo hasta noviembre, ya que sus mandatos terminan este año y no están en la papeleta de las elecciones del 8 de noviembre. El cuarto, Alston, ocupó el puesto de Good, que no se presenta a las elecciones hasta 2024.

DeSantis instaló a un quinto miembro de la junta en abril, Foganholi, para reemplazar a Osgood, quien renunció para postularse al Senado del Estado de la Florida. Ella ganó y ahora representa al Distrito 33 en el Condado Broward.

Los cinco designados tienen vínculos con DeSantis, un republicano, y el Partido Republicano. En su primer acto oficial en una reunión de la Junta Escolar el 30 de agosto, votaron 5-4 para elegir a Alston, a quien DeSantis había designado para la Comisión del Condado Broward en noviembre, como presidente de la Junta Escolar. Las cuatro titulares disintieron: Lori Alhadeff, Debra Hixon, Sarah Leonardi y Nora Rupert. La junta eligió a Alhadeff como vicepresidente.

Fort Lauderdale, Florida, 30 de agosto de 2022 - Torey Alston, Distrito 2, levanta su mano derecha mientras la Dra. Earline Smiley le toma juramento durante una ceremonia de toma de posesión en el Kathleen C. Wright Administration Center, 600 SE Third Ave. Fort Lauderdale, Florida. Alston es uno de los cuatro miembros de la Junta Escolar de Broward nombrados por el gobernador Ron DeSantis el 26 de agosto, después de suspender a cuatro integrantes de la junta en funciones. Alston es el nuevo presidente.
Fort Lauderdale, Florida, 30 de agosto de 2022 - Torey Alston, Distrito 2, levanta su mano derecha mientras la Dra. Earline Smiley le toma juramento durante una ceremonia de toma de posesión en el Kathleen C. Wright Administration Center, 600 SE Third Ave. Fort Lauderdale, Florida. Alston es uno de los cuatro miembros de la Junta Escolar de Broward nombrados por el gobernador Ron DeSantis el 26 de agosto, después de suspender a cuatro integrantes de la junta en funciones. Alston es el nuevo presidente.

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Broward es el condado más demócrata del estado, con 597,190 demócratas registrados, más del doble de los 262,390 republicanos registrados en el condado, según datos del 31 de julio de la División de Elecciones de la Florida. Los miembros de las juntas escolares de la Florida suelen ser elegidos, no nombrados, ya que los distritos escolares se financian con los impuestos sobre la propiedad de todo el condado.

Las suspensiones de DeSantis están impregnadas de política, dicen algunos

Los críticos de DeSantis dicen que su decisión de remover a las integrantes de la junta se deriva de la decisión de la junta de no despedir a Runcie después del tiroteo masivo en la Secundaria Marjory Stoneman Douglas en Parkland el 14 de febrero de 2018, lo que resultó en la muerte de 17 estudiantes y miembros del personal docente.

Después de los tiroteos, DeSantis dijo que había explorado el despido de Runcie, pero dijo que la ley estatal le impedía hacerlo porque Runcie no era un funcionario elegido. La Junta Escolar de Broward lo contrató en 2011.

En una reunión de la Junta Escolar en marzo de 2019, Good, Korn, Rich Levinson, Murray y Osgood –junto con la entonces presidenta Heather Brinkworth– votaron 6-3 para mantener a Runcie como superintendente. Los miembros de la Junta Alhadeff, cuya hija de 14 años, Alyssa, estuvo entre los muertos en el tiroteo de Parkland, Robin Bartleman y Rupert votaron en contra de mantener a Runcie.

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En una declaración después de su suspensión, Rich Levinson, el ex presidente de la junta, argumentó que esta fue motivada políticamente:

“Todo esto se trata de una represalia política por no despedir al superintendente Runcie”, dijo. “Se trata de culpar al superintendente, y a los miembros de la Junta Escolar que lo apoyaron, por el tiroteo de Marjory Stoneman Douglas”. El gobernador DeSantis impuso un Jurado de Instrucción, citando la seguridad escolar, como un pretexto para destituir a los miembros de la Junta Escolar que no despidieron al ex superintendente. ¿Necesitan los futuros miembros de la junta escolar pedir previamente la autorización de DeSantis para sus votos? ¿Podrán los futuros gobernadores demócratas destituir ahora a los republicanos elegidos localmente?”

DeSantis tuvo razón al remover a las integrantes de la junta, dicen otros

Otros residentes de Broward dicen que DeSantis tuvo razón al pedir a la Corte Suprema de la Florida que impusiera un jurado de instrucción para investigar si los distritos escolares estaban cumpliendo con los requisitos de seguridad obligatorios después de los tiroteos de Stoneman Douglas.

El distrito escolar del Condado Broward, el sexto más grande del país, supervisa a más de 270,000 estudiantes y más de 330 escuelas con un presupuesto anual de más de $4,000 millones.

Los críticos de la junta también citan el mal manejo del distrito del bono de $800 millones para la seguridad escolar y la construcción de escuelas que los votantes aprobaron en 2014, que se ha disparado a más de $1,000 millones. También señalan que el jurado de instrucción encontró que el distrito no reportó los datos de disciplina de los estudiantes.

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Nathalie Lynch-Walsh, miembro del Broward Facilities Task Force desde 2011 y madre de familia de Broward, dijo que no le sorprendería enterarse de que DeSantis sonrió después de leer el informe de 122 páginas del jurado de instrucción, publicado en agosto.

“Esto no fue una persecución. Ellos mismos se lo buscaron. Fueron advertidos por mí, por otras personas y por reportes anteriores de los jurados de instrucción, y lo ignoraron todo”, dijo sobre las integrantes destituidas. “Los nombramientos son políticos; eso es obvio. Pero su destitución es absolutamente justificable porque no aprendieron de las investigaciones y reportes anteriores de los jurados de instrucción”.

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El jurado de instrucción acusó a Runcie

La investigación también condujo a la acusación de Runcie en abril de 2021. Runcie fue acusado de un cargo de perjurio, un delito grave de tercer grado, derivado de cuando testificó ante el jurado de instrucción el 31 de marzo y el 1º de abril de 2021.

Runcie se declaró inocente, pero su acusación llevó a la Junta Escolar a aprobar una indemnización de casi $755,000 para él en mayo de 2021. Dejó el distrito en agosto de 2021. Su caso penal está pendiente.

El mismo día que Runcie fue acusado, la ex asesora legal de la junta, Barbara Myrick, fue acusada de divulgación ilegal de los procedimientos del jurado de instrucción estatal, un delito grave. Decidió no declararse culpable en el caso, que está pendiente.

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Runcie, Rich Levinson, Good y Murray no respondieron a las solicitudes de comentarios del Herald.

Rosalind Osgood, que había representado al escaño del Distrito 5 de la Junta Escolar hasta que renunció el año pasado para postularse al Senado Estatal, no comentó directamente sobre DeSantis. Dijo que como senadora estatal, sus obligaciones constitucionales le impiden hablar sobre su decisión, porque si alguno de los miembros de la junta suspendidos apela, su caso iría al Senado de la Florida. La oficina de DeSantis, al anunciar las suspensiones de la Junta Escolar, dijo que Osgood no está sujeta a la autoridad de suspensión ejecutiva del gobernador.

La senadora estatal de la Florida Rosalind Osgood, ex presidenta de la Junta Escolar del Condado Broward, comenta después de que el gobernador de la Florida, Ron DeSantis, anunciara que suspendió a cuatro integrantes de la junta escolar de Broward después de que un jurado de instrucción publicara un reporte recomendando la acción. Osgood habló en el Kathleen C. Wright Administration Center para la Junta Escolar del Condado Broward, el viernes 26 de agosto de 2022, en Fort Lauderdale, Florida.
La senadora estatal de la Florida Rosalind Osgood, ex presidenta de la Junta Escolar del Condado Broward, comenta después de que el gobernador de la Florida, Ron DeSantis, anunciara que suspendió a cuatro integrantes de la junta escolar de Broward después de que un jurado de instrucción publicara un reporte recomendando la acción. Osgood habló en el Kathleen C. Wright Administration Center para la Junta Escolar del Condado Broward, el viernes 26 de agosto de 2022, en Fort Lauderdale, Florida.

En una declaración por escrito, Osgood defendió su historial y el de sus colegas, señalando cómo ayudaron a las escuelas de bajo desempeño, cerraron las brechas de desempeño y aumentaron las tasas de graduación.

“No he tenido acceso a las transcripciones del jurado de instrucción, solo a los reportes”, dijo. “Si la conclusión es que ha habido un problema durante veinticinco años en las Escuelas Públicas del Condado Broward o en cualquier organización, tendríamos que estar de acuerdo en que es un problema sistemático y no un problema de personas. Las personas no han sido las mismas durante 25 años”.

También describió la decisión de suspender a algunos miembros de la junta pero no a otros como “mística”.

“Específicamente, Nora Rupert que votó en solidaridad con los otros miembros de la junta el 97% de las veces cuando se tomaron las principales decisiones relacionadas con el Bono de Obligación General”.

En una declaración por escrito, Rupert, quien fue reelegida para su escaño del Distrito 7 en las primarias del 23 de agosto, refutó la descripción de Osgood:

“Cada miembro de la Junta sentado tuvo que pasar por el proceso de investigación y responder a las preguntas de los abogados del FDLE [Policía Estatal de la Florida] y el Jurado de Instrucción. No es ningún secreto que mi registro de votación mostró muchos, muchos casos en los que yo era el único que votó no, o fui uno de una minoría disidente”, dijo Rupert, elegida por primera vez en 2010. “Mantengo mi registro y continuaré siendo un miembro fuerte de la junta que se centra en la educación de nuestros hijos y espera que nuestras actvidades en la BCSB sean transparenten y responsablen”.

Un choque de trenes bien documentado durante años

El reporte del jurado de instrucción, concluido en abril de 2021, pero mantenido bajo sello hasta el 19 de agosto de 2022, reveló graves problemas con el referendo de bonos de 2014.

Cuando se aprobó el bono, alrededor del 68% de los votantes estuvo de acuerdo en pagar impuestos adicionales para financiar el Programa SMART (un acrónimo de Seguridad, Música y Artes, Atletismo, Renovaciones y Tecnología). El programa estaba destinado a mejorar la seguridad escolar, reparar las instalaciones escolares envejecidas y comprar nueva tecnología.

Pero el costo del programa se ha disparado en casi un 50% respecto a lo que se dijo originalmente a los votantes: Las últimas proyecciones del distrito han fijado el costo en unos $1,462 millones. Y cuando se cumpla el octavo aniversario de la aprobación del bono en noviembre, muchos proyectos de construcción “siguen con retrasos” y “los estudiantes siguen siendo educados en edificios decrépitos, mohosos e inseguros”, según el reporte del jurado de instrucción.

Lynch-Walsh, miembro del Broward Facilities Task Force, dijo que la anterior junta escolar fue la que más falló con el programa de bonos.

“Incluso con el exceso de presupuesto, todavía necesitamos otros $1,000 millones o $1,500 millones para realmente llevar las cosas a donde tienen que estar, y esa es una cifra conservadora”, dijo. “El programa SMART esencialmente robó a una generación de niños de tener las instalaciones que merecen, y todo se reduce a la falta de planificación. Se precipitaron a la hora de votar en 2014. Fue un completo fraude”.

Críticas al jurado de instrucción

Korn, una de las integrantes de la junta suspendidas por DeSantis, dijo que el reporte no “representa con precisión los verdaderos problemas” que enfrenta el programa de bonos.

“El ímpetu de la emisión del jurado de instrucción fue dar al Gobernador una vía para remover a los funcionarios debidamente elegidos y el resultado se basó en las propias declaraciones específicas del Gobernador en cuanto a lo que quería que el jurado de instrucción encontrara”, dijo en una declaración por escrito.

“He compartido las frustraciones de los retrasos y el aumento de los costos para la entrega de los proyectos de bonos, pero la Junta se comprometió a entregar proyectos críticamente necesarios y nos mantuvimos fieles a este compromiso con las familias y la comunidad. He cuestionado y desafiado diligentemente los retrasos y los sobrecostos a lo largo de la implementación del Programa de Bonos y las mejoras requeridas a lo largo de mi servicio en la Junta. La finalización de todas las mejoras escolares prometidas, esbozadas en el Programa SMART, ha sido y sigue siendo mi compromiso permanente con nuestra comunidad”, agregó.

Un portavoz de la Procuradora General de la Florida, Ashley Moody, cuya oficina supervisó el jurado de instrucción estatal, dijo en un correo electrónico al Herald que el jurado de instrucción recomendó suspender a las integrantes de la Junta Escolar porque violaron sus obligaciones.

“El Gobernador, que tiene el deber constitucional de garantizar que las leyes de la Florida se ejecuten fielmente, destituyó a las integrantes de la Junta Escolar después de las recomendaciones del jurado de instrucción”, dijo Mason en el correo electrónico.

Korn se presenta a la reelección en la segunda vuelta del 8 de noviembre contra Allen Zeman, un empresario de Broward. En las primarias del 23 de agosto, ella y Zeman obtuvieron cada uno alrededor del 30% de los votos entre las cuatro personas que se postularon para el escaño plenipotenciario del Distrito 8. Para evitar una segunda ronda, un candidato tenía que obtener el 50% de los votos más uno.

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Finalmente, el reporte del jurado de instrucción acusó a los miembros suspendidos de la junta y a Osgood de “engaño, mala conducta, negligencia del deber e incompetencia”.

El artículo IV, sección 7a, de la constitución del estado establece que el gobernador puede suspender a un funcionario del estado por “prevaricación, mala conducta, abandono del deber, embriaguez, incompetencia, incapacidad permanente para desempeñar sus funciones oficiales o comisión de un delito grave”.

Las cuatro integrantes de la Junta Escolar suspendidas no han sido acusadas de un delito, un punto reiterado por Osgood en una declaración que publicó después de que DeSantis anunciara las suspensiones: “Es mi creencia personal que a menos que alguien cometa un delito, nadie tiene derecho a destituirlo porque entonces va en contra de la elección de los votantes. Y aquí no se cometió ningún delito o nos habrían arrestado”.

El profesor de derecho de la Universidad Internacional de Florida (FIU), H. Scott Fingerhut, abogado penalista y ex fiscal, señaló que los jurados de instrucción solo escuchan a los fiscales, no a los abogados defensores.

“Si usted es un acusado que está siendo investigado, no se le permite entrar en la sala. Su abogado no puede estar en la sala. Y si usted leyera toda la jurisprudencia de la Corte Suprema sobre los jurados de instrucción, le explotaría la cabeza, porque le dirá que los fiscales están autorizados a decir a los jurados de instrucción lo que quieran. Si saben que cierta evidencia nunca llegará a ser admitida en el tribunal, aún así se les permite contársela al jurado de instrucción. Si hay evidencia atenuante, no tienen que contársela al jurado de instrucción”.

“Por eso se dice que un jurado de instrucción acusaría a un sándwich de jamón”, dijo.

Del mismo modo, las investigaciones especiales del jurado de instrucción que examinan las irregularidades públicas suelen contar con un abogado del poder ejecutivo que dirige la investigación, dijo.

Esta no es la primera vez que DeSantis suspende a un funcionario electo que no ha sido acusado de un delito.

El gobernador de la Florida, Ron DeSantis, habla en una conferencia de prensa sobre la asistencia para el peaje en la sede del Distrito 6 del Departamento de Transporte de la Florida, en Miami, Florida, el miércoles 7 de septiembre de 2022.
El gobernador de la Florida, Ron DeSantis, habla en una conferencia de prensa sobre la asistencia para el peaje en la sede del Distrito 6 del Departamento de Transporte de la Florida, en Miami, Florida, el miércoles 7 de septiembre de 2022.

El 4 de agosto, el gobernador suspendió al fiscal estatal del Condado Hillsborough, Andrew Warren, después de que este se comprometiera a no procesar a las personas que buscan o proporcionan abortos o casos relacionados con la atención médica de los transexuales. El 8 de agosto, DeSantis sustituyó a Warren, un demócrata que fue elegido dos veces por los votantes del Condado Hillsborough, por la jueza Susan López, una republicana.

Desde entonces, Warren ha demandado a DeSantis en un tribunal federal, alegando que su despido fue una violación de sus derechos de la Primera Enmienda y de la discreción del fiscal. DeSantis ha pedido al juez que desestime el caso.

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Buscando ‘finalmente provocar algún cambio’

Alhadeff, en una declaración después de que DeSantis anunciara las suspensiones, elogió al gobernador: “Gracias al gobernador DeSantis por su rápida acción que responsabiliza a las integrantes de la junta escolar con base en los hallazgos del Reporte del Jurado de Instrucción”, dijo Alhadeff, quien fue reelegida en las primarias del 23 de agosto con el 61% de los votos.

Alhadeff, que no respondió a una solicitud de comentarios, fue elegida por primera vez para la Junta Escolar en 2018. Se postuló para el escaño después de que su hija muriera para abordar los problemas de seguridad escolar. Es una ex maestra.

Hixon, que representa el escaño plenipotenciario 9 en todo el condado y es una veterana maestra de Broward, se negó a comentar sobre las suspensiones o el reporte del jurado de instrucción. Ella fue elegida por primera vez para la junta en 2020. Su esposo, Chris Hixon, fue el director de atletismo de Stoneman Douglas que murió en el tiroteo de Parkland mientras intentaba desarmar al tirador, Nikolas Cruz.

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Leonardi, una ex maestra que fue elegida para el escaño del Distrito 3 de la junta en 2020, dijo que la investigación del jurado de instrucción expuso algunos antiguos problemas en el distrito, incluidos los del programa de bonos SMART, que calificó de “desastre”.

Sarah Leonardi
Sarah Leonardi

“Creo que el reporte del jurado de instrucción realmente habla por sí mismo, y creo que mucha gente ha tenido preocupaciones durante mucho tiempo sobre las instalaciones y la seguridad escolar, esas fueron dos de las razones por las que me postulé”, dijo en una entrevista con el Herald. “Me tomo muy en serio las recomendaciones del reporte y estoy deseando revisarlas con mis colegas”.

“Espero que el informe y la investigación puedan provocar finalmente algún cambio”.