Científicos vinculan enfermedad mortal en la piel de los delfines con el cambio climático

Louise Boyle
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<p>El primer caso conocido de esta enfermedad ocurrió en 2005 en Nueva Orleans, exactamente después del impacto del huracán Katrina.</p> (Kate Robb © Marine Mammal Foundation)

El primer caso conocido de esta enfermedad ocurrió en 2005 en Nueva Orleans, exactamente después del impacto del huracán Katrina.

(Kate Robb © Marine Mammal Foundation)

Una enfermedad mortal en la piel en los delfines se ha relacionado con el cambio climático, según un nuevo estudio.

La investigación, publicada este mes en Scientific Reports, encontró que la condición está relacionada con la caída en la salinidad de las aguas costeras causada por tormentas más frecuentes y devastadoras.

El estudio fue realizado por un equipo del Marine Mammal Center en Sausalito, California, el hospital de mamíferos marinos más grande del mundo, e investigadores australianos.

Es la primera vez que los científicos han podido atribuir una causa a la condición, conocida como “enfermedad de la piel de agua dulce”, desde que apareció por primera vez hace 15 años en los delfines mulares. La condición se ha descubierto en mamíferos marinos en diferentes partes del mundo.

“Esta devastadora enfermedad de la piel ha estado matando delfines desde el huracán Katrina, y nos complace finalmente definir el problema”, dijo el Dr. Pádraig Duignan, patólogo del Centro de Mamíferos Marinos.

"Con una temporada récord de huracanes en el Golfo de México este año y sistemas de tormentas más intensos en todo el mundo debido al cambio climático, podemos esperar ver más de estos devastadores brotes matando delfines".

2020 rompió el récord de tormentas atlánticas lo suficientemente fuertes como para recibir nombres en una sola temporada. La crisis climática está alimentando poderosos huracanes, dicen los científicos. Esto se debe a que los ciclones tropicales utilizan aire cálido y húmedo como combustible y, a medida que los océanos se calientan, hay más combustible disponible.

En los últimos años se han descubierto importantes brotes de la enfermedad en delfines que nadan en aguas frente a los estados de Luisiana, Mississippi, Alabama, Florida y Texas, junto con Australia.

Donde ocurrieron los brotes, el factor común fue una caída dramática en la salinidad del agua.

Los delfines costeros pueden hacer frente a las variaciones estacionales de salinidad en sus hábitats marinos, pero no viven en agua dulce.

Los huracanes y ciclones severos, particularmente si están precedidos por condiciones de sequía, están arrojando volúmenes inusuales de lluvia que transforman las aguas costeras en agua dulce, señaló el estudio.

Después de grandes tormentas como los huracanes Katrina y Harvey, que azotaron la región del Golfo, estas condiciones pueden durar meses. Después de Katrina en 2005, la enfermedad mortal de la piel se descubrió por primera vez en alrededor de 40 delfines nariz de botella cerca de Nueva Orleans.

A medida que se profundiza la crisis climática, las perspectivas para los delfines son preocupantes. En Australia, los investigadores señalan que un brote ha afectado a las especies amenazadas de delfín de Burrunan.

Sin embargo, el Dr. Duignan dijo que los hallazgos habían arrojado luz sobre la enfermedad y permitirían a los científicos y conservacionistas descubrir cómo proteger mejor a las comunidades costeras de delfines.

Por otra parte, la "Lista Roja" de especies en peligro de extinción de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza publicó hallazgos este mes que dicen que las cuatro especies conocidas de delfines de agua dulce están amenazadas de extinción, en parte debido a la crisis climática.

Craig Hilton-Taylor, de la UICN, dijo que el impacto de la actividad humana fue un factor determinante para que muchas especies estuvieran al borde de la extinción.

"Todas estas cosas se deben a las actividades humanas, ya sea la caza directa o la pesca o la recolección de la especie, la introducción de especies invasoras, el cambio de hábitats a la agricultura, la urbanización, el cambio climático", dijo a AP. "La huella humana está en todas partes".

El tucuxi, un pequeño delfín gris que se encuentra en el sistema del río Amazonas, ahora figura como "en peligro de extinción". Su número se ha visto gravemente mermado por la actividad humana, incluidos los aparejos de pesca, las represas de ríos y la contaminación. Anteriormente no había suficiente información para determinar su estado.

La UICN cita otras tres especies de delfines de agua dulce: el delfín del río Amazonas, el delfín del río del sur de Asia y el delfín del río Yangtze en China, aunque ya puede estar extinto, como amenazados, junto con la marsopa sin aletas del Yangtze.

AP contribuyó a este informe

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