Alcalde de Miami abandona batalla contra el Coconut Grove Playhouse

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Miami y el alcalde Francis Suárez admitieron la derrota en una batalla legal y política de años en torno al destino del largamente cerrado Coconut Grove Playhouse, despejando probablemente el camino para que Miami-Dade reviva el legendario teatro reemplazando y conservando parcialmente su edificio de 1927.

Dieciséis años después de que el teatro cerrara, los funcionarios del condado dicen que ahora pueden finalmente seguir adelante con un plan que pudiera ver el regreso del teatro en el Grove en tres años más o menos. Esto implicaría en parte la construcción de un teatro independiente de más de $20 millones en lugar del antiguo auditorio en la parte trasera del histórico teatro, ampliamente considerado como uno de los principales hitos culturales y arquitectónicos del sur de la Florida.

Suárez, cuyo veto en 2019 a la aprobación del plan de Miami-Dade por parte de la comisión municipal desencadenó tres años de litigios entre la ciudad y el condado, optó por no emprender más acciones legales antes de la fecha límite impuesta por el tribunal el lunes.

El plazo se cumplió un mes después de que un tribunal de apelaciones fallara por segunda vez a favor del condado. Fue la más reciente de una serie de derrotas judiciales para Suárez en lo que ha sido una enrevesada y prolongada lucha legal entre su administración y dos alcaldes sucesivos de Miami-Dade sobre qué parte del histórico teatro debe conservarse.

A menos que surja algo inesperado que lo haga descarrilar, las autoridades de Miami-Dade dijeron que la decisión de la ciudad de retirar sus recursos legales significa efectivamente que el plan del condado para rehacer y reabrir el histórico teatro tiene luz verde de las autoridades de Miami. El condado controla la casa de juegos, que cerró abruptamente en 2006 en medio de crecientes problemas financieros, en virtud de un acuerdo a largo plazo de 2014 con el estado de la Florida, dueño de la propiedad de Grove.

Representación de cómo quedaría el edificio histórico de Coconut Grove Playhouse en Main Highway tras su restauración. Detrás de un árbol de la calle, a la derecha del edificio histórico, se ve un estacionamiento propuesto.
Representación de cómo quedaría el edificio histórico de Coconut Grove Playhouse en Main Highway tras su restauración. Detrás de un árbol de la calle, a la derecha del edificio histórico, se ve un estacionamiento propuesto.

La comisionada de Miami-Dade Raquel Regalado, cuyo distrito incluye Coconut Grove y que trató infructuosamente de negociar un compromiso con la ciudad, dijo que el condado había hecho todo lo posible para llegar a lo que ella llamó un plan “hermoso y financieramente viable”. Advirtió a los comisionados de la ciudad en recientes reuniones individuales que si la administración de Suárez presentaba otra apelación legal, el condado retiraría su plan, devolvería la propiedad al estado y reasignaría los $20 millones reservados para el proyecto del teatro. Dice que se alegra de que eso no haya ocurrido.

“Estoy muy emocionada”, dijo Regalado por correo electrónico el martes. “A la gente le apasiona este teatro y creo que todos los involucrados han hecho todo lo posible para crear un plan del que podamos estar orgullosos, respetando las necesidades de la zona”.

Suárez estaba atendiendo un asunto personal el miércoles y no pudo hacer comentarios, dijo una portavoz. La alcaldesa de Miami-Dade, Daniella Levine Cava, no respondió a una solicitud de declaraciones.

El alcalde de Miami, Francis Suárez, ofreció una rueda de prensa frente al Coconut Grove Playhouse en 2019 para anunciar su veto a la aprobación por parte de la comisión municipal de un plan del Condado Miami-Dade para la reconstrucción del teatro.
El alcalde de Miami, Francis Suárez, ofreció una rueda de prensa frente al Coconut Grove Playhouse en 2019 para anunciar su veto a la aprobación por parte de la comisión municipal de un plan del Condado Miami-Dade para la reconstrucción del teatro.

El complejo plan del condado, publicado a finales de 2016 después de un año de planificación, contempla preservar y restaurar el edificio de tres pisos de fachada mediterránea mientras que se demuele el auditorio. Los funcionarios de Miami-Dade y los asesores contratados dicen que el auditorio no tiene ningún valor arquitectónico, es obsoleto y, con 1,100 asientos, es demasiado grande para ser financieramente sostenible. En su lugar, el condado planea construir un moderno teatro independiente de $23 millones con 300 asientos detrás de la estructura histórica y de una nueva plaza y parque públicos.

Esa nueva construcción se pagaría con fondos del condado reservados desde hace tiempo para ese fin, la mayor parte procedentes de programas de deuda, aumentados por una subvención de $2 millones de la Fundación Knight y dinero de otras fuentes.

Una nueva pregunta: si $23 millones seguirán siendo suficientes en medio de los costos de construcción que han aumentado considerablemente desde que el condado desarrolló su plan. Jimmy Morales, director de Operaciones de Miami-Dade, dijo que el condado pedirá a sus especialistas en costos que revisen las cifras, un proceso que, según dijo, debería llevar “alrededor de un mes”. El condado ha estado reservando fondos de capital para proyectos aprobados para hacer frente a esos crecientes costos de construcción.

Como parte del plan, la autoridad de estacionamientos de la ciudad construiría un nuevo garaje con tiendas en la planta baja en el estacionamiento del teatro, lo que generaría ingresos para la renovación del edificio histórico y el funcionamiento del teatro.

El nuevo teatro sería gestionado conjuntamente por la Universidad Internacional de Florida (FIU) y su Departamento de Teatro y por GableStage, una pequeña compañía de gran prestigio que actualmente tiene su sede en el Biltmore Hotel de Coral Gables.

El plan de reurbanización del condado, sujeto a las aprobaciones de construcción y zonificación de la ciudad, se estancó en medio de escaramuzas legales y políticas que se convirtieron en una larga saga repleta de giros.

El plan, propuesto durante la administración del alcalde Carlos Giménez, dividió a los conservacionistas, a los vecinos del Grove y a la gente del teatro, generando un fuerte apoyo por parte de muchos que estaban de acuerdo en que un auditorio más pequeño y un nuevo teatro con capacidades técnicas para producciones modernas que el antiguo auditorio no podía acomodar sería la ruta más segura para el éxito financiero y artístico, y sin necesidad de subsidios de funcionamiento de los contribuyentes.

Pero el plan también generó una feroz oposición por parte de algunos que exigían que el auditorio original, alojado en un cascarón sin decoración y sin elementos arquitectónicos exteriores, se conservara también en su totalidad. Aunque el teatro está protegido como monumento histórico por la ciudad, la designación excluye explícitamente el interior del teatro porque ha sido alterado sustancialmente varias veces.

La disputa sobre el destino del Coconut Grove Playhouse se redujo a la decisión de salvar el auditorio de la parte trasera del teatro. Los tribunales han dictaminado que la ciudad no puede exigir al Condado Miami-Dade, que quiere demoler la parte trasera en el marco de un plan para reconstruir el teatro, que salve el interior.
La disputa sobre el destino del Coconut Grove Playhouse se redujo a la decisión de salvar el auditorio de la parte trasera del teatro. Los tribunales han dictaminado que la ciudad no puede exigir al Condado Miami-Dade, que quiere demoler la parte trasera en el marco de un plan para reconstruir el teatro, que salve el interior.

Sin embargo, los críticos del plan del condado citaron la historia del teatro, diseñado por el famoso estudio de arquitectura Kiehnel y Elliott, al que se atribuye la introducción del estilo mediterráneo en Miami, para argumentar que la conservación del teatro requiere mantener y restaurar todos sus elementos.

Originalmente era un cine, pero más tarde se convirtió en un teatro acogió el estreno en Estados Unidos de “Waiting for Godot” de Samuel Beckett —la mitad del público se marchó durante la representación— y vio a muchas estrellas de Broadway y Hollywood pasar por su escenario. Durante unos años, en la década de 1980, el teatro fue dirigido por el legendario actor José Ferrer. Pero el teatro cerró como empresa con ánimo de lucro, y a la compañía sin ánimo de lucro que le siguió no le fue mucho mejor, ya que no pudo vender suficientes entradas para hacer frente a las facturas y cerró definitivamente en mitad de una producción en 2006.

Una trama entre bastidores en el drama de su posterior destino fue una larga rivalidad entre Giménez y el ex alcalde de Miami y entonces comisionado de Miami-Dade Xavier Suárez, padre del actual alcalde de Miami.

Dos vecinos del Grove presentaron una demanda para detener al condado, pero su caso fue desestimado. El prominente abogado y mecenas cultural Mike Eidson propuso un concepto alternativo para un teatro más grande, con 700 asientos al estilo de Broadway, dentro del casco del antiguo, que habría costado unos $20 millones más que el plan del condado. Eidson también ha dicho que el actor y director Kevin Spacey, ya caído en desgracia, estaba interesado en dirigirlo.

Eidson, uno de los principales recaudadores de fondos de Xavier Suárez, ya retirado, no pudo reunir el dinero en el plazo impuesto por Giménez, pero continuó presionando por su versión del teatro entre bastidores.

Un grupo de residentes de Coconut Grove pagó una valla publicitaria a lo largo de la U.S. 1, buscando preservar el Coconut Grove Playhouse.
Un grupo de residentes de Coconut Grove pagó una valla publicitaria a lo largo de la U.S. 1, buscando preservar el Coconut Grove Playhouse.

La Junta de Conservación Histórica de la ciudad apoyó primero el plan del condado, pero ante los retrasos y el cambio de miembros de la Junta, cambió de rumbo y votó en contra. Los comisionados de la ciudad entonces anularon la junta de preservación, aprobando por poco margen el plan del condado en 2019 por una votación de 3 a 2.

Para entonces, el veterano comisionado municipal Francis Suárez ya era alcalde, y ejerció su poder para vetar la aprobación de la Comisión, insistiendo en que todo el edificio original del teatro debía ser renovado, incluido el auditorio, para preservar plenamente su integridad cultural. Una reunión entre Giménez y Suárez tras el veto no hizo sino consolidar su desacuerdo. Esto desencadenó tres años de batallas judiciales en las que el condado demandó para anular el veto de Suárez.

El argumento del condado finalmente se impuso. Tras la votación de la Comisión, Suárez recibió y tuvo en cuenta indebidamente los comentarios de los críticos del plan del condado mientras sopesaba si vetar la aprobación. Dado que las votaciones de la Comisión sobre asuntos de zonificación son procedimientos cuasi judiciales, están sujetas a normas de evidencia similares a las de los tribunales civiles, lo que significa que los funcionarios elegidos solo pueden considerar los hechos y los testimonios emitidos durante las audiencias públicas. Al no revelar las llamadas comunicaciones “ex-parte”, los tribunales dictaminaron que Suárez violó el derecho del condado al debido proceso.

Suárez ganó el primer asalto. Los abogados de la ciudad persuadieron a un juez de la división de apelaciones del Tribunal de Circuito de Miami-Dade para que desestimara la demanda del condado argumentando que la cuestión era discutible porque Suárez no había solicitado los comentarios. Pero el Tribunal de Apelaciones del Tercer Distrito, en una decisión tajante, anuló al tribunal de circuito y le ordenó que reconsiderara el caso. Suárez volvió a apelar cuando la nueva decisión del tribunal, como se esperaba, favoreció al condado.

Una representación arquitectónica del plan original del Condado Miami-Dade muestra el edificio frontal restaurado del Coconut Grove Playhouse a la izquierda con un nuevo teatro moderno independiente a la derecha.
Una representación arquitectónica del plan original del Condado Miami-Dade muestra el edificio frontal restaurado del Coconut Grove Playhouse a la izquierda con un nuevo teatro moderno independiente a la derecha.

El final legal del camino para Suárez y la ciudad ocurrió en una decisión de 2 a 1 de un panel judicial de apelaciones que rechazó la última apelación del alcalde de Miami. El fallo se emitió sin una decisión mayoritaria por escrito ni comentarios, aunque generó una disidencia del tercer juez.

En un último esfuerzo, Suárez solicitó al tribunal de apelaciones una prórroga del plazo para impugnar la última orden. El alcalde —que, en una acción inusual, hizo que la ciudad contratara a un abogado privado para representar a su oficina en las negociaciones con la comisión de la ciudad y las agencias de la ciudad en lugar de la oficina del abogado de la ciudad— envió a su representante legal, Eddy Leal, para pedir a los comisionados la aprobación para presentar otro recurso legal el 12 de mayo.

Leal no obtuvo una audiencia receptiva.

El comisionado Manolo Reyes preguntó primero a la abogada municipal Victoria Méndez si la ciudad podía dividir el asunto legal en dos partes, renunciando a la impugnación del plan de la casa de juegos y pidiendo la reconsideración de la validez de las acciones de Suárez, un enfoque que Leal respaldó. Pero cuando Méndez y un subalterno dijeron que las dos cuestiones legales estaban “inextricablemente” unidas, Reyes ya había oído suficiente.

Reyes, que había votado a favor del plan del condado cuando se presentó ante la comisión, dijo que cualquier otra apelación sería inútil y simplemente “trataría de complacer el ego del alcalde”.

“Ya hay dos tribunales que han dicho que no, así que no voy a perder el tiempo en eso”, dijo, añadiendo después: “No quiero seguir dándole vueltas al asunto”.

El comisario Joe Carollo, que también había votado a favor del plan del condado, sugirió que tampoco respaldaría más impugnaciones legales de Suárez.

“No quiero que se pierda el dinero, los millones de dólares de este proyecto. Entonces todo el mundo pierde”, dijo Carollo. “No tendremos dinero para reconstruir la casa de juegos ni para hacer ningún tipo de proyecto allí”.

A continuación, Leal retiró su petición sin hacer más comentarios.

Es posible que Carollo haya hecho caso a las advertencias de Regalado, la hija del ex alcalde de Miami Tomás Regalado. Ella fue elegida para la comisión del condado en 2020, sucediendo al anciano Suárez.

Durante su campaña, Regalado había apoyado la preservación del edificio completo de la casa de juegos. Pero después de asumir el cargo, dijo, se dio cuenta de que el plan del condado era la opción más realista. Consiguió que los asesores del condado aceptaran modificaciones para acortar el estacionamiento, añadir vegetación y sustituir la fachada de piedra del nuevo teatro por madera, pero no consiguió convencer a los críticos. Al ser rechazada, Regalado envió una carta a Suárez y a los funcionarios municipales pidiéndoles ideas alternativas. Suárez nunca respondió, dijo.

En todo el tiempo que persiguió los desafíos legales, señaló Regalado, la ciudad nunca propuso ninguna opción o plan alternativo, ni ofreció financiación para apoyar el deseo de Suárez de un proyecto de teatro más grande.

“Tenían cero interés y cero presupuesto”, dijo Regalado. “Así que dije que no más. Se estaba volviendo ridículo”.

El entonces alcalde de Miami-Dade Carlos Giménez (derecha), y Michael Spring, director del Departamento de Asuntos Culturales del condado, con una representación de un renovado Coconut Grove Playhouse en 2019 tras reunirse con el alcalde de Miami, Francis Suárez.
El entonces alcalde de Miami-Dade Carlos Giménez (derecha), y Michael Spring, director del Departamento de Asuntos Culturales del condado, con una representación de un renovado Coconut Grove Playhouse en 2019 tras reunirse con el alcalde de Miami, Francis Suárez.

El director de Asuntos Culturales de Miami-Dade, Michael Spring, que ha encabezado el proyecto del teatro, dijo el martes en un correo electrónico a los interesados en el teatro que el condado ya ha presentado solicitudes de permiso con la ciudad para apuntalar el deteriorado edificio frontal mediterráneo del teatro, eliminar el amianto y demoler el auditorio en su parte trasera.

No está claro cuándo pudieran comenzar las obras ni cuánto tiempo se tardará en construir el nuevo teatro, aunque Spring ha dicho que conseguir los permisos, licitar la contratación y llevar a cabo la construcción pudiera llevar tres años.

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