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Alabama se dispone a ejecutar a criminal con nitrógeno

Kenneth Eugene Smith, preso en Alabama y condenado a muerte por asesinar a la esposa de un predicador en 1988. Foto cortesía del Departamento Penitenciario de Alabama. El estado se dispone a ejecutarlo el jueves 25 de enero de 2024, utilizando nitrógeno por primera vez.(Departamento Penitenciario de Alabama via AP)

MONTGOMERY, Alabama, EE.UU. (AP) — Alabama se dispone, si las cortes no ordenan lo contrario, a sujetar a Kenneth Eugene Smith a una camilla el jueves y colocarle una máscara que reemplazará el aire respirable por nitrógeno para privarlo de oxígeno, en lo que sería la primera ejecución en el país con este método.

La procuraduría de Alabama argumentó ante una corte federal de apelaciones la semana pasada que la hipoxia con nitrógeno es “el método de ejecución más indoloro y humanitario conocido por el hombre”. Pero qué sentirá precisamente Smith, de 58 años, cuando el funcionario encienda el gas, es algo que no se sabe, según médicos y detractores.

“Qué efecto causará en la persona condenada el gas nitrógeno mismo, nadie lo sabe”, dijo el doctor Jeffrey Keller, presidente del Colegio Estadounidense de Médicos Penitenciarios, en un email. “Esto nunca se ha hecho antes. Es un procedimiento experimental”.

Keller, que no participó en la elaboración del protocolo de Alabama, dijo que se trata de “eliminar todo el oxígeno del aire” que respira Smith al reemplazarlo por nitrógeno.

“Puesto que no respirará oxígeno, el condenado morirá”, dijo Keller. “No hay mucha diferencia con cubrirle la cabeza con una bolsa de plástico”.

El estado de Alabama ha pronosticado en documentos judiciales que el gas nitrógeno “causará inconsciencia en segundos y la muerte en minutos”.

El estado colocará “un respirador de aire con una máscara facial completa” sobre la cara de Smith. Le administrará nitrógeno durante al menos 15 minutos o “cinco minutos tras una línea plana en el ECG, cualquiera que sea más largo”, según el protocolo.

Este sería el primer intento de utilizar un nuevo método desde que se empezó a usar la inyección letal en 1982. Alabama, Mississippi y Oklahoma han autorizado la hipoxia con nitrógeno como método. Los ensayos con nuevos métodos se deben a la dificultad para obtener las drogas pata la inyección letal.

La Asociación Médica Veterinaria escribió en una guía para la eutanasia en 2020 que la hipoxia con nitrógeno no es un método aceptable para la mayoría de los mamíferos porque el ambiente anóxico “causa angustia”. Y expertos designados por el Consejo de Derechos Humanos de la ONU sostuvieron que el método violaría la prohibición de tortura.