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Bengals vuelven a Kansas City para otra final de conferencia

AMERICANA-FINAL-PANORAMA (AP)
AMERICANA-FINAL-PANORAMA (AP)

Los Chiefs de Kansas City han perdido tres partidos consecutivos ante los Bengals de Cincinnati, incluida la final de la Conferencia Americana del año pasado, en la que dilapidaron una ventaja de 21-3 y acabaron sucumbiendo bajo la mirada incrédula de miles de fanáticos en el Arrowhead Stadium.

Patrick Mahomes espera guiar la ofensiva de los Chiefs ante los Bengals en la revancha del domingo por la noche, pese a un esguince del tobillo derecho. No ha vencido a su contraparte de Cincinnati Joe Burrow, el único quarterback que lo ha derrotado tres veces seguidas.

En otras palabras, hay motivos por los que los campeones de la División Norte de la Americana transpiran cierta confianza en su regreso a Kansas City, donde definirán qué equipo se corona en la conferencia y disputa el Super Bowl.

“Tu preparación te da confianza. Eso es justo lo que ven en Joe y en todos nuestros jugadores", explicó Zac Taylor, el entrenador de los Bengals, quien de algún modo ha superado los esquemas, estrategias y desempeño de Andy Reid y de los Chiefs durante los últimos 13 meses. “El domingo, cuando mis jugadores ingresen en el campo, estarán relajados”.

De hecho, los Bengals se encuentran tan confiados que algunos han puesto un nuevo nombre a la casa de los Chiefs. La llaman “Burrowhead Stadium”.

Desde luego, la ocurrencia no les ha causado gracia a los campeones de la División Oeste.

“Estoy seguro de que muchos chicos están al tanto de los comentarios que ellos hacen”, dijo el receptor de los Chiefs, JuJu Smith-Schuster.

Tampoco es que los Bengals, quienes eliminaron a los Bills de Buffalo en la ronda divisional, hayan dominado ampliamente a los Chiefs, que dieron cuenta de los Jaguars de Jacksonville pese a perder a Mahomes durante más de un cuarto tras su lesión.

Cada uno de sus tres enfrentamientos se ha decidido por apenas tres puntos de diferencia.

“Sabemos ante qué equipo jugamos, un equipo que ha estado en este partido en las últimas cinco temporadas y que en todas ha jugado en ese estadio”, dijo Burrow. “Así que, para mí, ellos son todavía el equipo a vencer. Iremos por ellos, pero sabemos que será difícil. Sabemos que va a ser una lucha dura y conocemos el tipo de jugadores que hay allá”.

Su duelo en la final del año pasado fue un clásico. Mahomes lanzó tres pases de touchdown en la primera mitad y Burrow encabezó una remontada dramática por Cincinnati.

Y cuando Harrison Butker convirtió un gol de campo de 41 yardas sin tiempo restante para enviar el partido al tiempo extra, los Bengals interceptaron rápidamente un envío de Mahomes. Ello antecedió el gol de campo de Evan McPherson, que definió el encuentro.

“Ellos tienen motivos para mostrar confianza. Han ganado tres partidos", dijo Reid, quien trata de guiar a Kansas City de vuelta al Super Bowl, por tercera vez en cuatro temporadas. “Está bien. Todavía tenemos que jugar el partido”.

Además, los Chiefs también confían en sí mismos.

“Yo diría que ellos nos conocen y nosotros a ellos. Y todos buscamos ese extra para aprovecharlo ante ellos”, dijo Reid. “Nos hemos enfrentado lo suficiente como para asegurar que ambos equipos se sienten igual”.