Volar o no volar: los viajeros sopesan el riesgo de enfermarse, o cancelar

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Volar o no volar: los viajeros sopesan el riesgo de enfermarse, o cancelar

FORT LAUDERDALE, Fla. — Justo cuando las aerolíneas intentan volver a la normalidad, nuevos temores podrían mantener a muchos viajeros fuera de las pistas.

Dada la proliferación de variantes del COVID-19 y una serie de problemas operativos en verano en muchas de las aerolíneas del país, la respuesta puede variar entre un rotundo "no" y un "tal vez, si se dan las circunstancias".

A falta de poco más de un mes para que comience la temporada de viajes de verano de 2021, no son pocos los posibles viajeros que parecen estar dudando, y algunos posponen o cancelan sus planes ante la nueva oleada de casos de COVID en todo el país.

En un informe de esta semana, Southwest Airlines, que mantiene una importante presencia en el sur de Florida en los aeropuertos internacionales de Fort Lauderdale-Hollywood y Miami, dijo que está viendo un descenso en las reservaciones de pasajeros.

El club automovilístico AAA dijo que, si bien espera que "el volumen de viajes siga siendo alto" durante la festividad del Día del Trabajo, "algunos viajeros se están preguntando si deben hacer ese último viaje de verano o continuar con sus planes de viaje futuros". Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), señala el club, aconsejan que "las personas totalmente vacunadas pueden viajar a nivel nacional con poco riesgo". Pero para las personas no vacunadas, es mejor retrasar los planes de viaje.

El caos operativo de algunas compañías aéreas no ha ayudado, ya que todas ellas, desde Spirit Airlines de Miramar hasta Southwest y American Airlines, han sufrido cancelaciones y retrasos este verano debido a la escasez de personal, a la falta de disponibilidad de los aviones y a ese conocido factor perturbador del verano: el mal tiempo.

Jay Starkman, fundador y director general de Engage PEO de Fort Lauderdale, una empresa de tecnología de recursos humanos, modificó drásticamente los planes de vacaciones de su familia. Hicieron un viaje entre el momento en que salieron las vacunas contra el COVID y el momento en que estallaron las variantes en todo el país.

Todos los años, dijo, su familia viaja al extranjero para pasar las vacaciones. Él, su esposa y sus dos hijos mayores están vacunados. Pero su hijo de 11 años no, así que ese fue el fin del plan de viaje al extranjero. Buscaron un destino en Estados Unidos donde la variante no estuviera en auge "porque necesitábamos unas vacaciones".

Al final, volaron a Massachusetts, de forma privada. "Si el viaje hubiera estado programado para el mes que viene, no habríamos ido", dijo.

"Es fácil hablar de posponer los viajes por los problemas de las aerolíneas, pero en realidad es difícil hacerlo", dijo Henry H. Harteveldt, presidente y analista del sector de los viajes de Atmosphere Research Group, una empresa de investigación y asesoramiento del sector de los viajes de San Francisco.

"Si alguien solicitó tiempo libre para vacacionar, quizá no sea fácil cambiarlo", dijo. "Además, puede haber otros factores que lo compliquen, como la vuelta a clases de los niños".

El cambio de planes se ha sumado a las dificultades de las compañías aéreas, dijo Nick Ewen, editor senior de The Points Guy, un servicio de asesoramiento de viajes para consumidores de Nueva York. Como ayuda al consumidor durante la pandemia, American y Delta Air Lines renunciaron a sus tarifas por cambio de vuelos.

"A fin de cuentas, eso da al consumidor el poder de decir. '¿Sabes qué? No me apetece hacer este viaje'", dijo Ewen. "Eso ha creado otro reto operativo. Resulta más difícil prever las cargas y los horarios de los pasajeros".

Ahora, los transportistas cambian los horarios con un aviso mínimo o nulo a los consumidores, dejando a los viajeros la tarea de verificar constantemente los horarios de los vuelos.

"Algunas pueden no notificar (a los pasajeros) la cancelación de un tramo. Hemos visto informes al respecto", dijo Ewen. "Tienes que ser tu propio defensor".

Gran demanda

Este verano, los estadounidenses confinados en casa por la pandemia estaban más que dispuestos a salir de viaje, según una encuesta de Triplt, la empresa de viajes online.

"Los viajes han alcanzado su punto álgido este verano desde que comenzó la pandemia", dijo Jen Moyse, directora de productos de la compañía. A partir del fin de semana del Memorial Day, las reservaciones de vuelos nacionales en TripIt aumentaron un 33 por ciento en comparación con 2019 y subieron al 51 por ciento en comparación con 2019 para el 4 de julio.

Moyse dijo que una encuesta de julio de los clientes de la compañía mostró que el 82 por ciento de los encuestados había viajado en los tres meses anteriores; el 52 por ciento de ellos había tomado un vuelo nacional.

Moyse cree que la actividad es una posible señal de un "deseo continuo de hacer un viaje en los próximos meses". Desde julio, cuando preguntamos a los encuestados cuándo estarían dispuestos a viajar, los que se sentían cómodos con un vuelo nacional pasaron del 80 por ciento en septiembre al 89 por ciento en diciembre.

¿Pero las aerolíneas estropearon algo bueno?

Turbulencias de verano

En todo el sector, las compañías aéreas gastaron millones en tratar de disipar los temores de los consumidores, preocupados por la posibilidad de contraer COVID-19 a 30 mil pies de altura o al pasar por la terminal de un aeropuerto. Instalaron mejores sistemas de filtración de aire a bordo y desplegaron ampliamente desinfectantes.

En tierra, las autoridades aeroportuarias instalaron sus propias medidas preventivas.

Pero la pandemia hizo algo más que amenazar la salud pública. Hizo tambalear las finanzas de las compañías aéreas, ya que el tráfico se desplomó entre un 80 y un 90 por ciento. Las aerolíneas dejaron en tierra sus aviones, dejaron de lado a sus trabajadores y prácticamente desalojaron los aeropuertos.

Después de que las vacunas desencadenaran un repunte del negocio, las aerolíneas iniciaron un ascenso gradual hacia la recuperación, con una importante ayuda de miles de millones de dólares en concepto de ayuda federal.

Sin embargo, el viaje de vuelta a las operaciones prepandémicas ha sido uno lleno de baches, ya que las compañías aéreas lucharon para satisfacer el resurgimiento de la demanda de los clientes. El resultado: un aumento de las cancelaciones y los retrasos.

"Desde el punto de vista operativo, es un reto para ellos", dijo Ewen, de The Points Guy. "Tuvieron un gran aumento de la demanda durante el verano. No fueron capaces de recuperar a sus empleados y aviones para satisfacer la demanda con tanta flexibilidad como les gustaría".

Spirit y American culparon a la escasez de personal, los problemas tecnológicos y el clima tormentoso.

Algunas aerolíneas se han recuperado mejor que otras.

"Hemos reforzado nuestra plantilla completando toda la capacitación requerida para los pilotos, trayendo de vuelta a más de tres mil miembros del equipo tras sus bajas, y miles de auxiliares de vuelo más que volverán de sus permisos este otoño", dijeron el director ejecutivo de American, Doug Parker, y el presidente, Robert Isom, en una nota dirigida a los empleados a finales de julio.

Dijeron que American, que mantiene un enorme centro de operaciones estadounidense e internacional en Miami, está contratando a casi 3,500 nuevos empleados en toda la operación, así como a 350 pilotos este año, y a más de mil pilotos y 800 azafatas el año que viene.

Spirit todavía se está recuperando de un desastre en el servicio al cliente de dos semanas de duración, alimentado por dos mil cancelaciones de vuelos. Su director general, Ted Christie, se disculpó públicamente y se comprometió a solucionar los problemas.

Spirit bajo escrutinio federal

Pero aunque las cancelaciones de vuelos y los retrasos han disminuido, la compañía está siendo vigilada por el U.S. Department of Transportation.

"El Departamento está comprometido con la protección de los derechos de los viajeros aéreos y está en contacto con Spirit en relación con sus recientes cancelaciones y retrasos de vuelos", señaló la agencia en un comunicado enviado por correo electrónico al South Florida Sun Sentinel.

"El Departamento ha recordado a Spirit sus obligaciones legales, incluida su obligación de proporcionar reembolsos rápidos cuando cancela o cambia significativamente un vuelo y el pasajero decide no aceptar la alternativa ofrecida", dice el comunicado. "Spirit también está obligada a tener y adherirse a un plan de servicio al cliente que identifique los servicios que el transportista proporciona para mitigar los inconvenientes de los pasajeros resultantes de las cancelaciones de vuelos y las desconexiones".

También dijo que ordenó a Spirit que "publique una declaración clara" en su sitio web sobre si la aerolínea proporcionará alojamiento en un hotel, organizará el transporte terrestre, proporcionará vales de comida e instalaciones para dormir y organizará el transporte aéreo en otra compañía.

A finales de la semana pasada, un enlace a la declaración apareció en la parte superior del sitio web.

Delta resultó menos afectada por la agitación del verano. La aerolínea no despidió empleados durante la pandemia. Por tercer año consecutivo, la aerolínea fue nombrada número uno en servicio al cliente en una encuesta realizada por The Points Guy, que calificó a las 10 principales aerolíneas del país en cuanto a fiabilidad, experiencia, fidelidad, costos y alcance.

Irónicamente, Spirit, que quedó en el puesto ocho de la clasificación general, obtuvo la mejor puntuación en la categoría de fiabilidad, antes de verse abrumada por sus problemas de cancelación.

"Aunque ha mejorado, el funcionamiento de Spirit sigue estando lejos de ser fiable", dijo Harteveldt, de Atmosphere Research.

"Yo esperaría que dentro de dos o tres semanas, Spirit vuelva a un nivel de fiabilidad operativa cercano a lo normal", dijo. "Las personas que tengan flexibilidad y hayan reservado vuelos de Spirit durante las próximas tres semanas tal vez quieran posponer sus viajes. Sin embargo, si la tarifa aérea es más cara, es posible que la aerolínea cobre la diferencia de precio".

El factor COVID-19

Mientras varias aerolíneas enderezan sus operaciones, el COVID-19 debería seguir siendo una tarea prioritaria para los viajeros que insisten en tener que salir de la ciudad.

El South Florida Sun Sentinel pidió consejo a tres expertos médicos de tres facultades de medicina de la región sobre lo que deberían tener en cuenta los viajeros de ocio y de negocios mientras la variante siga siendo frecuente.

Entre sus puntos clave:

- Hacer una lista de control

"Todo viajero debería hacer una lista de control antes de comprar un boleto o incluso de subirse al coche", dijo la doctora Eneida O. Roldán, directora ejecutiva de la FIU Health Care Network.

"La primera línea sería: '¿Estoy vacunado o no? ¿Cuál es mi grupo de edad?'", dijo Roldán. "Incluso si estás vacunado tienes que considerar tu estado médico. He visto que incluso con una vacunación puede que no hayas desarrollado la inmunidad tanto como otro individuo que no tiene una enfermedad subyacente".

Para cualquier persona que esté pensando en viajar, es importante pensar en su propio riesgo para la salud y en lo que puede hacer para reducir las posibilidades de infectarse o propagar el COVID-19, dijo la doctora Joanna L. Drowos de la Schmidt College of Medicine en la Florida Atlantic University.

Los CDC recomiendan retrasar los viajes hasta que se esté completamente vacunado, porque los viajes aumentan las posibilidades de contraer y propagar el COVID-19, añadió. Existen recomendaciones específicas para las personas no vacunadas, que incluyen la realización de pruebas antes y después del viaje, el uso de mascarillas y la puesta en cuarentena a su regreso.

Investiga tu destino

"Eres responsable de entender y seguir todos los requisitos de la aerolínea y del destino relacionados con el viaje, el uso de tapabocas, las pruebas de detección o la cuarentena, que pueden diferir de los requisitos de Estados Unidos", dijo Drowos. "No hacerlo puede significar que se te niegue la entrada a tu destino y tengas que volver a casa".

Pregúntate: ¿es necesario este viaje?

"Las dos estrategias clave de protección son las vacunas y el uso de mascarilla", dijo el doctor Johannes Vieweg, decano del College of Allopathic Medicine en la Nova Southeastern University. "Eso es todo lo que podemos hacer. Como persona vacunada estás bastante bien protegida frente a la variante Delta".

Pero advirtió: "Hay que ser consciente del riesgo al entrar".

"Hay un cierto cansancio entre todos nosotros", dijo Vieweg. "Todos queremos seguir con nuestras vidas. Nada en nuestra situación actual es blanco o negro. Uno tiene que mirar personalmente su propio riesgo. ¿Soy un poco mayor? ¿Tengo cáncer? ¿Es necesario el viaje? ¿Merece realmente la pena el riesgo?".

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