Gerónimo Rulli, el héroe improbable del Villarreal: convirtió su penalti y paró el de De Gea

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Vuela Rulli, la figura en la definición por penales
JANEK SKARZYNSKI

En una dramática definición por penales, Gerónimo Rulli fue el héroe de Villarreal en la obtención de la Europa League. El arquero argentino, en una serie que estaba igualada 10 a 10, con un pleno de aciertos de ambos lados, decidió la historia en la final disputada en Gdansk (Polonia) ante Manchester United al convertir su remate y atajar el de su colega David De Gea. Fue el primer título europeo en la historia del equipo español. Los 90 minutos y el alargue de 30 habían finalizado 1 a 1, con goles de Gerard Moreno y Edinson Cavani.

Rulli, la clave del título en los penales

El lateral argentino Juan Foyth sufrió un fuerte golpe en el rostro al chocar en una caída con el cuerpo de Paul Pogba. Tras ser atendido durante varios minutos en el campo, continuó jugando con una venda en la cabeza y un apósito en la nariz para contener la sangre. En resto del partido, el ex Estudiantes tuvo bastante trabajo por su sector, por donde se movían Rashford, Pogba y llegaba Shaw desde atrás. Tras ser amonestado en los últimos 10 minutos, Emery reemplazó a Foyth por Gaspar.

El golpe de Foyth

Villarreal tuvo una gran efectividad en su único remate al arco en la primera etapa. El goleador Gerard Moreno -30 tantos en la temporadas, siete por la Europa League- conectó un tiro libre desde la izquierda tras desprenderse de la marca de Shaw.

Moreno pone en ventaja a Villarreal

Con menos posesión, Villarreal controlaba los nerviosos ataques ingleses, siempre pendientes de la agresividad de Cavani en los últimos metros. El uruguayo, en la primera final europea de su dilatada carrera, marcó el empate a los 9 minutos del segundo tiempo, luego de que le quedara un rebote de un remate desde fuera del área. Postergada la posibilidad de su incorporación a Boca por la extensión del contrato que firmó con el United, Cavani sumó seis tantos en cinco encuentros de la Europa League.

El empate de Cavani

Tras el 1-1, Villarreal padeció el asedio ofensivo del United, que pudo ponerse en ventaja con una definición de Rashford ante Rulli que salió apenas desviada. Villarreal renovó energías con los ingresos de Coquelin. Alcácer y Moi Gómez. Solskjaer recién hizo la primera sustitución a los 10 minutos del suplementario, con el ingreso de Fred por Greenwood.

Aunque de manera tumultuosa, Manchester ponía el juego en campo rival y casi no dejaba resquicios para algún contraataque. No pudo desnivelar en los 90 minutos y el primer tiempo del suplementario fue más parejo porque Villarreal aumentó la posesión de la pelota y se acercó al área de De Gea. De todas maneras, los arqueros no pasaban mayores sobresaltos.

Activa participación tuvo Rulli, el arquero surgido en Estudiantes de La Plata e instalado hace siete años en Europa. Suplente de Asenjo en la Liga de España, fue titular en la competencia continental. Disputó 13 partidos y recibió nueve goles, con seis vallas invictas.

Tanto el Submarino Amarillo como su DT Unai Emery quieren hacer historia. Villarreal, que alcanzó la primera final continental de su historia, quiere terminar el trabajo ante un histórico del fútbol europeo, en cuyas vitrinas ya luce este trofeo, que ganó en 2017, junto a tres Champions League.

Cavani toma un rebote y consigue el empate para Manchester United
Cavani toma un rebote y consigue el empate para Manchester United (ADAM WARZAWA/)

El director técnico Unai Emery obtuvo su cuarto trofeo. Ya es una leyenda en la Europa League. Fue su quinta final continental, después de las tres que ganó con el Sevilla (2014, 2015, 2016) y la que perdió con Arsenal frente a Chelsea en 2019, Emery confió en una victoria que le abriera las puertas de la próxima Champions, ya que en la Liga de España solo pudo terminar en el séptimo puesto, que da acceso a la recién creada Conference League.

Greenwood y Pedraza luchan por la pelota
Greenwood y Pedraza luchan por la pelota (MICHAEL SOHN/)

Para tratar de perforar la portería del United, Villarreal tuvo a Gerard Moreno, segundo mejor goleador de la Liga con 23 tantos, empatado con el delantero del Real Madrid, Karim Benzema, y sólo por detrás del rosarino Leo Messi y sus 30 goles. Moreno, que también estará en la Eurocopa con España, llegó al encuentro en buena forma tras marcar en tres de sus últimos cuatro partidos de su equipo y alcanzar este miércoles los 82 marcados por el máximo goleador histórico de su club, el italo-estadounidense, Giuseppe Rossi.

El progresivo cansancio de ambos equipos fue un factor preponderante en una temporada con un calendario muy sobrecargado. Empezó a faltar lucidez y frescura para resolver los avances; las precauciones y los temores despertaron en los dos equipos el instinto de conservación, una senda directa a los penales que consagraron a Rulli.