Tu vida y tu seguridad dependen muchas veces de los viejos disquetes (no es broma)

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Disquetes obsoletos de 3,5 pulgadas, de la década de 1990. Foto: Getty Images
Disquetes obsoletos de 3,5 pulgadas, de la década de 1990. Foto: Getty Images
  • La mitad de la flota aérea mundial todavía usa los disquetes

  • Mucha maquinaria de más de 20 años funciona gracias a ellos

  • El remplazo de esta tecnología obsoleta es lento y progresivo

Ser una potencia tecnológica no significa, al menos para países como Japón, que casi a las puertas de 2023 haya quedado suspendido el uso de hardwares de almacenamiento obsoletos como el disquete, el CD-ROM o las memorias USB.

En la era de la digitalización industrial, el metaverso, los viajes turísticos al espacio, los dispositivos con inteligencia artificial, las criptomonedas y los NFT, algunas reliquias noventeras se mantienen con buena demanda en el mercado global, especialmente el de las aerolíneas.

El “último hombre” en el negocio de los disquetes

Tom Persky, quien se autoproclama como “el último hombre en pie en el negocio de los disquetes”, asegura que las aerolíneas están entre sus mejores clientes. “Ese es un enorme consumidor”, dijo en una entrevista con Eye On Design, publicación del Instituto Estadounidense de las Artes Gráficas (AIGA).

“Probablemente, la mitad de la flota aérea disponible hoy en el mundo tiene más de 20 años y todavía usa disquetes en algunas de sus naves”, señaló Persky, que es el orgulloso fundador de floppydisk.com, una empresa con sede en EEUU dedicada a la venta y reciclaje de disquetes.

Los disquetes fueron noticia recientemente cuando el ministro digital de Japón, Taro Kano, declaró “una guerra” contra estos dispositivos y prometió cambiar las regulaciones que requieren que las empresas usen disquetes, máquinas de fax y CD, en lugar de cambiar a servicios online.

Pero, al menos entre los usuarios industriales, incluso en los EEUU, todavía no existe una solución de reemplazo a corto plazo. De ahí proviene “la mayor parte del dinero” que ingresa el negocio de Persky, según dijo durante la entrevista.

Cockpit of Boeing 747-800 of Air Bridge Cargo standing at Sheremetyevo international airport.
Cabina de Boeing 747-800 de Air Bridge Cargo. Foto: Getty Images

“Son personas que usan disquetes como una forma de obtener información dentro y fuera de una máquina. Imagina que es 1990 y estás construyendo una gran máquina industrial de un tipo u otro. La diseñas para que dure 50 años y quieres usar la mejor tecnología disponible”, explicó.

También dijo que el sector médico todavía usa disquetes y que su mayor clientela pertenece a la industria textil del bordado. “Para esto se hicieron miles y miles de máquinas que usan disquetes, y todavía están en funcionamiento”.

“Incluso hay algunas empresas industriales que todavía usan cámaras Sony Mavica para tomar fotografías. La gran mayoría de lo que vendo es para estos usos industriales”, dijo. Y luego están los “aficionados” o coleccionistas, que quieren “comprar diez, 20 o tal vez 50 disquetes”.

No hay demanda, pero sigue siendo un negocio

Actualmente, la cantidad de esfuerzo que se necesitaría para recrear una línea de fabricación para todas las piezas de un disquete sería prácticamente imposible y la demanda simplemente no existe.

“Con el tiempo, todas las máquinas industriales, todos los aviones que todavía usan disquetes, eventualmente serán reemplazados. Entonces, ¿por qué querrías gastar US$25 millones para equipar una fábrica para ver si puedes fabricar algo que nadie ha hecho en 25 años? La gente ha estado viviendo del inventario durante cinco o diez años. Los disquetes eran una pieza de tecnología muy especializada con un proceso de fabricación muy difícil. Comparado con esto, un CD parece un pedazo de chatarra”, sentenció.

¿Por qué las aerolíneas todavía usan disquetes?

Por ejemplo, aeronaves como el 747-400 de Boeing, presentado por primera vez en 1988, recibe actualizaciones de software críticas a través de disquetes.

En agosto de 2020, The Register informó que la consultora de seguridad Pen Test Partners descubrió que estas unidades se utilizan en cabina para cargar importantes bases de datos de navegación. Es una base de datos que debe actualizarse cada 28 días.

GREAT FALLS, MONTANA, 2014 -  Missile combat crew member 1st Lt. Katie Grimley slides a large floppy disk into a 60's era communication module inside the launch control center of a missile alert facility at Malmstrom Air Force Base.  The U.S. govt. is embarking on a $400 billion modernization to its nuclear weapons arsenal.  (Photo by Robert Gauthier/Los Angeles Times via Getty Images)
GREAT FALLS, MONTANA, 2014 - La primera teniente Katie Grimley, miembro de la tripulación de combate con misiles en el centro de control de lanzamiento de la Fuerza Aérea de Malmstrom. Foto: Robert Gauthier/Los Angeles Times a través de Getty Images

Si bien puede parecer sorprendente, muchos de los 737 de Boeing han estado utilizando disquetes para cargar software de aviónica durante años. Las bases de datos alojadas en estos disquetes son cada vez más grandes, según un informe de 2015 de Aviation Today.

Algunas aerolíneas se han ido alejando del uso de disquetes, pero otras están atrapadas con los ingenieros que las visitan cada mes para cargar ocho disquetes con actualizaciones de aeropuertos, rutas de vuelo, pistas y más.

Un video de la Def Con de 2020 muestra las partes de uno de estos aviones comerciales y cómo el “cargador de la base de datos de navegación” utiliza disquetes de 3,5 pulgadas.

Pero no son todos los aviones. Los modernos como el 777X y el 787 de Boeing usan redes de fibra, donde toda la aviónica se conecta a esta red y está controlada por un par de computadoras que ejecutan software crítico para el vuelo. Es más una red tradicional como la de un edificio de oficinas.

La tecnología moderna está disponible, pero eso no ha impedido que los disquetes persistan en otras industrias. El Departamento de Defensa de EEUU puso fin al uso de disquetes para coordinar las fuerzas nucleares apenas tres años atrás. La Estación Espacial Internacional también está llena de disquetes.

Un experto en operaciones de vuelo de Simpfly, José Godoy, confirmó en aquel momento que la mayoría de los aviones que todavía vuelan se diseñaron en la década de 1980 o principios de la década de 1990, “cuando los disquetes eran la tecnología punta”.

Godoy dijo que se pueden encontrar estas tecnologías reemplazadas de vez en cuando cada vez que se lanza una flota más nueva. “Un buen ejemplo es el A320, con el proyecto original de los años 80 que utiliza disquetes, mientras que su nueva versión, el A320neo, de 2010, los ha retirado”.

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