Tormenta Irene avanza con rapidez hacia Puerto Rico

SAN JUAN, Puerto Rico (AP) — La tormenta tropical Irene se aproximaba a Puerto Rico, azotando sus costas en la madrugada del lunes después de haberse abatido contra St. Croix, con lluvias torrenciales y vientos huracanados que obligaron al cierre de aeropuertos e inundó áreas bajas en las Islas Sotavento.

La rápida tormenta se desplazaba hacia el noroeste a una velocidad de 24 kilómetros por hora (15 millas por hora), pero tomaba una ruta impredecible, causando ansiedad entre los habitantes de las islas del Caribe por la fuerza de los vientos y las intensas lluvias.

El Centro Nacional de Huracanes con sede en Miami dijo que prevé que Irene se fortalecerá y podría convertirse en huracán antes de llegar a Puerto Rico en las próximas horas. Por la noche llevaba vientos máximos sostenidos de 110 kph (70 mph) y se hallaba a 85 kilómetros (50 millas) al sudeste de San Juan. El huracán de categoría traía vientos de 120 kph (75 mph).

Se prevé que se fortalezca hasta convertirse en huracán el lunes a medida que se acerca a la Española, la isla que comparten República Dominicana y Haití. Más de 600.000 haitianos aún viven en albergues tras el terremoto que devastó el país el año pasado.

"La tormenta se está tambaleando un poco. Se está moviendo más al oeste-noroeste de lo que previmos", dijo Cristina Forbes, oceanógrafa en el centro.

Las autoridades de Puerto Rico exhortaron a los habitantes a resguardar sus hogares y recoger desechos que podrían convertirse en proyectiles peligrosos en medio de vientos fuertes.

Más temprano el domingo, la tormenta provocó olas fuertes en un grupo de islas pequeñas en el Caribe oriental, incluidas Antigua y Barbuda, San Cristóbal y Nieves, Guadalupe y San Martín.

No se reportaron daños ni heridos de gravedad, aunque la tormenta provocó inundaciones en áreas bajas y varios países reportaron apagones. Se esperaba que la tormenta trajera 18 centímetros (ocho pulgadas) de lluvia a las islas.

En Antigua, las autoridades cerraron el Aeorpuerto Internacional V.C. Bird por lo menos hasta el mediodía. El pequeño país de San Cristóbal también cerró su aeropuerto, lo cual impidió la salida de los viajeros que intentaban huir de la tormenta.

Por otro lado, en República Dominicana los organismos de socorro emitieron el domingo alerta para todo el país ante Irene y ordenaron evacuaciones preventivas en zonas vulnerables de Santo Domingo y el resto de la costa sur.

El vocero de la presidencia dominicana, Rafael Núñez, dijo en conferencia de prensa que por disposición del gobierno fueron suspendidas las clases el lunes en todas las escuelas públicas y privadas y por la tarde los grupos de socorro con apoyo militar comenzaron a evacuar a residentes de zonas de alto riego en la costa sur.

Núñez aseguró que el gobierno cuenta con alimentos crudos para 1,5 millones de personas en caso de que el fenómeno atmosférico genere desplazamientos masivos de damnificados.

Juan Manuel Méndez, director del Centro de Operaciones de Emergencias, explicó que además fueron declaradas en alerta máxima 14 de las 32 provincias, entre ellas la capital y las demarcaciones donde se encuentran las zonas turísticas de Bávaro, Punta Cana y La Romana, en el este. Asimismo, fueron identificados 2.364 lugares que servirán como refugios, como escuelas, iglesias y centros deportivos, agregó Méndez.

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El corresponsal de la AP Ezequiel Abiú López, en República Dominicana, colaboró para este despacho.

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