‘Nos va a llevar un poco de tiempo’: El mercado laboral es un reto para la ley de infraestructura

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AP

Una inversión federal de $1 billón en infraestructura debe mejorará notablemente el marco físico de la nación, desde la modernización de las redes eléctricas y los sistemas de suministro de agua hasta la construcción de carreteras y puentes.

Pero las mejoras propuestas no se van a construir por arte de magia, y eso ya se está convirtiendo en un problema para el gobierno federal.

Los funcionarios federales afirman que encontrar trabajadores calificados para construir las nuevas infraestructura, especialmente en medio de un mercado laboral restringido, ha sido uno de sus principales retos.

Por eso han emprendido un importante esfuerzo para racionalizar el proceso de contratación del gobierno federal y ayudar a identificar, capacitar y desplegar una nueva generación de trabajadores calificados, entendiendo que una mano de obra demasiado escasa amenaza el corazón de la ley de $1.2 billones.

“Nos encontramos en un entorno económico difícil en este momento”, dijo Mitch Landrieu, alto asesor de la Casa Blanca responsable de la implementación de la ley de infraestructura. “Y estamos corriendo al fuego con nuestros socios del sector privado para resolver esto”.

Landrieu dijo que confía en que el gobierno acabará encontrando suficientes trabajadores, calificándolo de “desafío anticipado”, pero advirtió que no se solucionará el problema de la noche a la mañana.

“Nos va a llevar un poco de tiempo”, dijo.

La escasez de mano de obra es otra dificultad inesperada para la ley de infraestructura causada por la economía del país. El aumento de la inflación también ha hecho subir el precio de la mayoría de los bienes necesarios para realizar las mejoras, minando el poder adquisitivo de la inversión antes que el gobierno federal pueda siquiera empezar a distribuir gran parte del dinero para los proyectos.

Los expertos afirman también que las dificultades de contratación ponen de manifiesto el prolongado déficit del país de los denominados trabajadores STEM, los que trabajan en ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas. Con un paquete de infraestructura que requiere desde más operarios en las plantas de tratamiento de agua hasta trabajadores que puedan tender cables de banda ancha, dicen, el problema aumenta.

Pero mientras tanto, los líderes de los gobiernos locales dicen que les preocupa que la búsqueda de trabajadores sea difícil, sobre todo en lugares como Miami, donde la tasa de desempleo es incluso inferior a la nacional.

Burocracia

“Si repleta un mercado con empleos por valor de $100 o $200 millones en una zona con un 1.4% de desempleo, va a haber mucho empleo para muy pocos empleados,”, dijo Francis Suárez, alcalde de Miami.

El alcalde citó un desafío particular en la búsqueda de suficientes trabajadores para ayudar a la ciudad a desarrollar los esfuerzos para hacer que Miami sea más resiliente al clima, incluyendo arquitectos y trabajadores de la construcción.

“Sin duda es un reto”, dijo.

La tasa de desempleo nacional en mayo fue 3.6%, según la Oficina de Estadísticas Laborales, una de las tasas más bajas de los últimos 20 años.

Los funcionarios de Washington ya se están moviendo para contratar a más de 8,000 nuevos empleados federales como parte de la ley de infraestructura.

Han intentado agilizar el proceso de contratación, dando prioridad a las plazas relacionadas con la infraestructura y creando equipos especiales dentro de la Oficina de Gestión de Personal para ayudar a las numerosas agencias federales a ponerse al día en el proceso de contratación.

Y los funcionarios del gabinete, como el Secretario del Departamento de Transporte, Pete Buttigieg, han promovido públicamente estos esfuerzos de contratación, instando a la gente a comprometerse con el servicio público.

Pero los 8,000 puestos de trabajo federales representan solo una fracción del total de plazas que la ley de infraestructura acabará financiando, la mayoría de los cuales procederán de contratistas privados que trabajarán con los gobiernos federal, estatales y locales. Y más que la inercia burocrática, el mayor reto es encontrar suficiente mano de obra calificada.

Es un problema que Landrieu dice que está tratando de solucionar con la ayuda de los funcionarios privados y académicos.

“Mi equipo, casi a diario, está trabajando con las empresas y los trabajadores, las instituciones académicas, la educación superior, la primaria y la secundaria y las escuelas técnicas para pensar cómo podemos crear un programa de desarrollo de la mano de obra en el país que tenga sentido”, dijo Landrieu, ex alcalde de Nueva Orleans. “Porque, francamente, desde mis años de legislador, vicegobernador y alcalde, nunca he pensado que hayamos hecho un trabajo realmente reflexivo en el país.

“Y, con suerte, cuando se tiene una señal de mercado fuerte como esta, en la que el dinero está realmente en su sitio, nos ayudará a desarrollarlo a largo plazo”, añadió.

Largo plazo

El Congreso aprobó el año pasado el proyecto de ley de infraestructura con el apoyo de 19 senadores republicanos, antes que el presidente Joe Biden lo firmara y lo promoviera como un raro logro bipartidista en Washington. Junto con el American Rescue Plan, la ley es uno de los logros más destacados de Biden en lo que va de su presidencia.

Pero algunos expertos en infraestructura advirtieron que, aunque la ley acabe ayudando a reconstruir el entramado físico del país, el momento de su aplicación inicial en medio de un mercado laboral escaso podría dificultar las cosas en los primeros momentos de la ley.

“Para cualquier gran proyecto de infraestructura se necesita de todo”, dijo Rick Geddes, académico del centro de estudios conservador American Enterprise Institute. “Se necesitan electricistas, especialista en instalaciones de vapor, operarios hidráulicos, pintores, personal de obra. Se necesitan trabajadores realmente cualificados. Y hay que preguntarse con qué rapidez se recuperarán esos mercados laborales”.

Geddes sí se mostró optimista al afirmar que, dado que la ley se aplicará en los próximos cinco o 10 años, la contratación podría resultar más fácil. Y si el país sufre una recesión económica, los puestos de trabajo adicionales podrían ser un impulso en el momento que la economía más lo necesita.

Landrieu dijo que, a pesar de las dificultades para encontrar suficientes trabajadores calificados, se alegra de que el dinero del gobierno federal se destine a la creación de puestos de trabajo.

“Es un buen problema, ¿no?”, dijo. “En contraposición a, ya sabe, no tener ningún puesto de trabajo y no tener ningún dinero para construir cosas que requieren puestos de trabajo. Así que no es una gran sorpresa, sino un gran reto. Y uno que me siento bastante cómodo de que encontraremos la manera de superar”.

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