'Te patean cuando estás tirado': Pacientes con cáncer pagan caro por el estacionamiento

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Para los pacientes con cáncer, el camino desde el diagnóstico hasta la supervivencia se siente como un desfile interminable de citas médicas: cirugías, análisis de sangre, quimioterapia, tratamientos de radiación, escáneres. La rutina requiere mucho tiempo y es costosa. Entonces, cuando los hospitales cobran a los pacientes tarifas de estacionamiento de dos dígitos, los pacientes a menudo abandonan el garaje desmoralizados.

Iram León recuerda vívidamente la primera vez que fue a una cita de seguimiento de resonancia magnética en el Dell Seton Medical Center en Austin, Texas, después de haber sido tratado en otro hospital por un tumor cerebral.

La noticia médica era buena: su tumor en estadio 2 estaba estable. La noticia financiera no lo fue. Cuando se sentó en el escritorio de la recepcionista para pagar, Leon se enfrentó a un letrero con letras rojas y en negritas en la parte posterior de su computadora que decía: "NO VALIDAMOS EL ESTACIONAMIENTO".

Debajo de esa declaración en mayúsculas había una lista de tarifas de estacionamiento, comenzando con $2 por una visita de 30 minutos y con un máximo de $28 por día. ¿Perdiste tu boleto? Entonces podrías pagar $ 27 por una hora.

"Hasta el día de hoy, recuerdo ese cartel", dijo León, de 40 años, sobre la cita de 2017, y que publicó en Facebook. “Estos pacientes eran personas que acudían para varios tipos de tratamiento contra el cáncer. Se trataba de personas que estaban muy conscientes de su propia mortalidad y, sin embargo, el letrero les gritaba: 'No validamos el estacionamiento'”. (Los funcionarios del hospital no respondieron a las solicitudes de comentarios sobre su política de estacionamiento).

JulieAnn Villa, quien fue diagnosticada en marzo con su tercer ataque de cáncer, estima que ha gastado “miles de dólares” en tarifas de estacionamiento durante sus años de tratamiento y atención de seguimiento. Se enfrenta a un dilema de transporte cada vez que viaja a diario 6 millas desde su apartamento hasta el Northwestern Memorial Hospital de Chicago. ¿Debería usar el transporte público? ¿Llamar Uber bajo una tasa elevada por la pandemia? ¿Pedirle a un amigo que la lleve? ¿O pagar de $12 a $26 (con validación) para estacionar en un garaje donde cada piso lleva el nombre de cantantes como Dolly Parton y Frank Sinatra?

Fue hospitalizada durante varios días en abril después de pasar 23 horas sola en una sala de emergencias sobrecargada, porque no quería que sus amigos pagaran para esperar con ella. "Casi conduzco yo misma, y estoy muy contenta de no haberlo hecho", dijo Villa. "Eso habría sido caro".

Durante mucho tiempo una fuente de frustración para los pacientes, el costo del estacionamiento durante el tratamiento del cáncer finalmente está atrayendo el escrutinio nacional de los investigadores de oncología e incluso de algunos administradores de hospitales.

"Si desea irritar a los pacientes, cuidadores o familiares, simplemente mencione los costos de estacionamiento", dijo la Dra. Fumiko Chino, oncóloga radioterapeuta del Centro Oncológico Memorial Sloan Kettering de Nueva York que estudia la "toxicidad financiera" del tratamiento del cáncer, incluidos los costos no cubiertos por el seguro, como las tarifas de estacionamiento.

Chino, quien se inscribió en la escuela de medicina después de que su esposo murió de un cáncer neuroendocrino poco común en 2007, agregó: “Para las personas que tienen que pagar de $15 a $18 cada vez, que es lo que recuerdo haber pagado, realmente se siente como si te patearan cuando estás tirado".

El transporte público es posible para algunos pacientes con cáncer en las ciudades más grandes, pero no para los que están demasiado enfermos o inmunodeprimidos. Otros tienen problemas de accesibilidad. Muchos deben viajar para recibir atención, por lo que conducir es la mejor opción.

Las tarifas de estacionamiento pueden tener implicaciones para algo más que el paciente. “Algunos pacientes dicen: 'Esta es la razón por la que no participé en un ensayo clínico, porque no podía pagar el estacionamiento'”, dijo Chino.

En un momento en que los hospitales y las compañías farmacéuticas están bajo una presión cada vez mayor para diversificar las poblaciones de ensayos clínicos, realizar pruebas sólo a los pacientes que pueden pagar las altas tarifas de estacionamiento es problemático, dijo Chino.

Hay algunos programas piloto para mejorar el acceso a los ensayos de medicamentos, y algunas organizaciones benéficas, como la Sociedad de Leucemia y Linfoma, ofrecen subvenciones para viajes, pero la accesibilidad sigue siendo una barrera sustancial para la atención del cáncer, dijo Elizabeth Franklin, presidenta de Cancer Support Community, una organización sin fines de lucro que ofrece ayuda financiera a pacientes y defensores en Washington, DC, para políticas de salud "centradas en el paciente".

“La verdadera definición de un sistema de atención médica centrado en el paciente”, dijo Franklin, es una que permite a los pacientes elegir el mejor medio de transporte. "No los está haciendo endeudarse porque hayan tenido que pagar una tonelada de dinero por el estacionamiento cada vez que van a la clínica o al hospital".

Chino y sus colegas publicaron un breve estudio en julio que muestra que algunos pacientes con cáncer pagan $1,680 durante el curso del tratamiento.

Según las estadísticas de lectores publicadas a fines de marzo, el estudio fue el artículo más leído y descargado en JAMA Oncology el año pasado, y continúa generando una respuesta animada en las redes sociales. Un hilo en Reddit ha registrado más de 1,100 comentarios, incluidos muchos de pacientes de otros países que expresaron su sorpresa por las políticas de estacionamiento de EEUU.

Los investigadores calcularon el costo de estacionarse en 63 centros oncológicos designados por el Instituto Nacional del Cáncer mientras recibían la cantidad estándar de tratamientos para cada uno de los tres tipos de cáncer: cáncer de mama con ganglios positivos, cánceres de cabeza y cuello y leucemia mieloide aguda o AML. No calcularon los costos de las citas de seguimiento, extracciones de sangre, exploraciones de rutina e inyecciones de refuerzo inmunológico.

Descubrieron que, si bien 20 de los hospitales proporcionaban estacionamiento gratuito para todos los pacientes con cáncer, los otros 43 tenían tarifas muy variables.

"El rango era de $0 a $800 para el cáncer de mama", dijo Chino. "Eso es enorme, y no es que la persona que paga $800 tenga necesariamente un mejor tratamiento". Los cargos máximos por un curso estándar de terapia para el cáncer de cabeza y cuello fueron de $665 y por AML, $1,680.

Las prácticas deberían cambiar, dijo Chino, "para aliviar esta tensión para nuestros pacientes".

De los 63 hospitales, incluidos aquellos en los que el estacionamiento es gratuito para los pacientes con cáncer, el 54% ofrece estacionamiento gratuito para quimioterapia y el 68% para tratamiento con radiación.

La tarifa diaria máxima de estacionamiento, según los investigadores, es de 40 dólares en el Hospital Mount Sinai de Nueva York. (Un portavoz de Mount Sinai se negó a comentar.) La propia institución de Chino, Memorial Sloan Kettering, no se queda atrás; el estacionamiento en uno de sus garajes principales comienza en $12 la hora y alcanza un máximo de $36 por día. Un portavoz del hospital dijo que algunos lugares ofrecen estacionamiento gratuito y que todos los pacientes pueden solicitar ayuda para cubrir los costos de estacionamiento.

Algunos colegas se burlaron cuando Chino dijo que estaba investigando las tarifas de estacionamiento, pero un número creciente de oncólogos, en su mayoría jóvenes, están preocupados por los costos indirectos que contribuyen a la toxicidad financiera del cáncer.

“Parece éticamente incorrecto que los pacientes paguen los cargos de estacionamiento”, escribió un trío de médicos el año pasado en un editorial publicado por la Sociedad Estadounidense de Oncólogos Clínicos. Reconocen que la mayoría de los mejores hospitales oncológicos se encuentran en centros urbanos, donde los costos de estacionamiento son a menudo altos y agencias de terceros pueden operar los garajes. “Sin embargo, en 2020, con nuestros presupuestos multimillonarios para centros de cáncer, nosotros, como sistemas de atención médica, deberíamos hacer todo lo posible para ayudar a los pacientes y cuidadores”, dijo el editorial.

El Centro Médico Nacional City of Hope en Los Angeles es uno de los 20 hospitales designados por el NCI que no cobra a los pacientes por el estacionamiento. El Dr. Vijay Trisal, un oncólogo quirúrgico que se desempeña como director médico de City of Hope, se enorgullece de esa distinción.

“Cobrar a los pacientes con cáncer por el estacionamiento es como una puñalada en la espalda”, dijo. "No podemos controlar los copagos, pero podemos controlar lo que pagan los pacientes por el estacionamiento".

Si bien Trisal nunca querría que un paciente eligiera City of Hope sólo por el estacionamiento gratuito, reconoce que la política le da a su hospital una ventaja competitiva.

“No creerías cuántos pacientes me han dicho: 'Gracias por no cobrar por el estacionamiento'”, dijo.