Suspenden permiso de carga a Drummond

BOGOTÁ, Colombia (AP) — La empresa estadounidense Drummond quedó el miércoles sin permiso por tiempo indefinido para cargar carbón en un puerto de Colombia en el Caribe, debido a una decisión tomada por el Ministerio de Ambiente del país latinoamericano.

La determinación es de carácter inmediato y se extenderá hasta que la empresa presente un nuevo plan para casos de emergencias de sus barcos cargados de carbón, dijo en diálogo telefónico Luz Helena Sarmiento, directora de Licencias Ambientales del ministerio y quien tomó la decisión el miércoles.

Sarmiento explicó que la medida se tomó por la emergencia que se sufrió la noche del 12 de enero y la mañana del 13 de enero en una barcaza de Drummond cargada de carbón y que se movilizaba por aguas cercanas a la ciudad costera de Santa Marta, unos 750 kilómetros al norte de Bogotá.

Aunque aún se investiga, se calcula que entre 500 y 1.800 toneladas de carbón pudieron caer a las aguas del Caribe colombiano cerca de Santa Marta, dijo la funcionaria, quien añadió que la investigación continúa.

La suspensión de cargar el carbón, que Drummond produce en una mina a cielo abierto en el departamento de Cesar, vecino al Magdalena, "es histórica", dijo la funcionaria al referirse a la drástica medida.

"La decisión es de manera inmediata y hasta que ellos no hagan una actualización del plan de contingencia y hagan la socialización del mismo con las autoridades locales y regionales y nosotros lo aceptemos", dijo Sarmiento.

Drummond, que produce anualmente unos 24 millones de toneladas de carbón, no comentó de inmediato la decisión del ministerio, que dejaría a la empresa sin capacidad de exportar el producto que saca de la mina y lleva en tren hasta su propio puerto en la localidad de Ciénaga, cerca de Santa Marta.

La empresa sólo ha indicado en un comunicado del 31 de enero que a su barcaza le entró agua de mar debido a que en la zona había mal tiempo con fuerte oleaje y vientos. La compañía aseguró que descargó el carbón en otra nave y que evitó el hundimiento, pero no mencionó ninguna eventual caída del material al mar.

Sarmiento dijo que incluso si hoy o mañana mismo Drummond comprara nuevas barcazas, por ejemplo, "tendrían que pedir una modificación del plan de manejo que tienen frente a la autoridad (de licencias ambientales) y nosotros tomar el tiempo necesario para autorizarlo".

Por su parte, el ministro del Medio Ambiente, Juan Gabriel Uribe, dijo telefónicamente que la empresa también se expone a una multa de hasta 2.500 millones de pesos (1,4 millón de dólares) por eventuales daños ambientales.

En esa investigación participa el Instituto de Investigaciones Marinas y Costeras o Invemar, entidad vinculada al ministerio, y que desde el lunes --a pedido de esa cartera-- recogió muestras de agua y envió buzos a la zona para verificar la cantidad vertida y posibles daños, aseguró Francisco Arias, director de Invemar.

Arias explicó que a diferencia del petróleo o aceites, por ejemplo, los efectos químicos del carbón en el agua son menos agudos. Básicamente, dijo Arias en entrevista telefónica, el carbón causa turbidez en el agua, lo que ocasiona que la luz no puede penetrar fácilmente al medio marino y eso reduce su capacidad para producir oxígeno y alimento, afectando a las especies.

El capitán de fragata Guillermo Díaz Peña, director de la capitanía del puerto de Santa Marta, dijo en diálogo telefónico que en las aguas cercanas a esa localidad se ha encontrado carbón, pero no se ven aún peces muertos. Autoridades ambientales, agregó, están tomando muestras de aguas y recorriendo el lecho marino.

La oficina de prensa del Ministerio de Minas y Energía dijo que la Drummond exportó en el 2012 unos 25 millones de toneladas, principalmente a mercados de Asia y Europa.

Colombia produce unos 90 millones de toneladas de carbón al año, de las cuales exporta unos 85 millones de toneladas, lo que coloca al país entre los cuatro principales exportadores mundiales, según Jorge Martín Molina, ingeniero de minas de la Facultad de Minería de la Universidad Nacional.

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