El sublinaje ómicron XBB es “preocupante”, pero no “más fuerte” que la variante delta de covid-19

Luego de que Singapur informara sobre el aumento de casos de covid-19 en octubre de 2022, principalmente por la subvariante ómicron XBB, circularon cientos de veces publicaciones engañosas en redes sociales que aseguran que esta es “cinco veces más fuerte” y “más mortal” que la variante delta. Sin embargo, expertos en salud dijeron a la AFP que no hay evidencias sobre estas afirmaciones, aunque explicaron que sigue siendo una “variante preocupante” según la Organización Mundial de la Salud (OMS).

“Singapur. Se aconseja a todo el mundo que se ponga una mascarilla porque la nueva variante del coronavirus COVID-Omicron XBB es diferente, mortal y no es fácil de detectar correctamente”, comienzan las publicaciones en Facebook (1, 2) y Twitter (1, 2).

“Los síntomas del nuevo virus COVID-Omicron XBB son los siguientes: 1. No hay tos. 2. No hay fiebre. Solo habrá un número limitado de estos otros: 3. Dolor en las articulaciones. 4. Dolor de cabeza. 5. Dolor en el cuello. 6. Dolor en la parte superior de la espalda. 7. Neumonía. 8. Generalmente no hay apetito”, continúan los usuarios.

Y agregan: “COVID-Omicron XBB es 5 veces más virulento que la variante Delta y tiene una tasa de mortalidad más alta que esta. La afección tarda menos tiempo en alcanzar una gravedad extrema y a veces no hay síntomas evidentes”.

Captura de pantalla de una publicación en Facebook realizada el 24 de noviembre de 2022

El contenido, que también ha circulado en inglés, indonesio y chino, comenzó a ser difundido luego de que Singapur atravesara una ola de casos de covid-19, en particular por la “predominante” subvariante XBB, en octubre de 2022.

El sublinaje XBB, “que circula en la comunidad, representa el 54 % de los casos locales durante la semana del 3 al 9 de octubre, frente al 22 % de la semana anterior”, informó el Ministerio de Salud de Singapur en un comunicado el 15 de octubre de 2022.

Pero las publicaciones en redes sociales comparten “información engañosa”, aseveró al equipo de verificación de la AFP la doctora Thira Woratanarat, profesora asociada de medicina preventiva en la Universidad Chulalongkorn de Tailandia, el 4 de noviembre de 2022.

“Según el conocimiento actual, generalmente comparamos la ventaja de crecimiento de las variantes emergentes con las cepas circulantes existentes, y se tienen en cuenta varios parámetros, como la transmisibilidad, el riesgo de reinfección y la evasión inmune. Es difícil decir que este es más fuerte que el anterior porque el término 'fuerte' o 'tóxico' no tiene un significado específico”, dijo la experta.

También explicó que los países con una alta proporción de casos del sublinaje XBB, como Singapur e India, no han mostrado diferencias significativas en la gravedad o la mortalidad con respecto a las cepas anteriores de ómicron.

Ian Jones, profesor de virología en la Universidad británica de Reading, se refirió en una conversación con la AFP a una declaración de la OMS del 27 de octubre de 2022, que señala: “Los dos sublinajes siguen siendo parte de ómicron, que sigue siendo una variante de preocupación”, en referencia también a la subvariante BQ.1.

“Cada nueva forma de SARS-CoV-2 que circula lo hace porque es ligeramente mejor en la transmisión, pero eso no equivale a la gravedad, y la observación más habitual es que una mejor transmisión se asocia con una menor enfermedad”, explicó Jones el 4 de noviembre de 2022.

Cuando se le preguntó acerca de la gravedad de los síntomas mencionados en las publicaciones viralizadas, el experto dijo: “Los síntomas de la infección siguen siendo similares a los de cualquier otra infección de las vías respiratorias superiores y la vacunación sigue siendo la forma más segura de reducir cualquier riesgo”.

Un aviso sobre restricciones a las aglomeraciones para detener la propagación del covid-19 en un poste de luz, en Singapur, el 29 de marzo de 2022 ( AFP / Roslan Rahman)

Ambos expertos le mencionaron a la AFP que todavía era “demasiado pronto” para que se publicaran estudios revisados por pares sobre el tema de las nuevas subvariantes.

Sin embargo, Jones señaló un documento preliminar, que dice que XBB es potencialmente más inmune a la evasión que BQ.1 y su matriz BA.5.

Un artículo publicado en The Conversation informa que, según el Ministerio de Salud de Singapur, se ha estimado que XBB tiene un 30% menos de riesgo de hospitalización en comparación con BA.5.

“Pero todavía no tenemos datos para respaldar esto de otros países, por lo que esto podría cambiar a medida que XBB se generalice”, también dice el artículo.

La doctora Woratanarat, tras señalar un estudio que analiza los síntomas específicos por variante de covid-19, explicó que la ómicron se asocia con un menor informe de pérdida o cambio del sentido del olfato y el gusto, y un mayor informe de síntomas similares a los del resfriado y la gripe”.

El Ministerio de Salud de Singapur refutó repetidamente las afirmaciones engañosas sobre ómicron XBB. En un comunicado del 11 de octubre de 2022, dijo que “no hay evidencia de que XBB cause una enfermedad más grave. Hasta ahora, la gran mayoría de los pacientes continúan reportando síntomas leves como dolor de garganta o fiebre leve, especialmente si han sido vacunados”.

Cuatro días después, esa dependencia afirmó que tampoco observó aumentos en las muertes por covid-19 durante el último mes”.

Asimismo, la cartera de Salud de Malasia refutó las afirmaciones en las publicaciones engañosas a través de su cuenta en Twitter, el 1 de noviembre de 2022.

“El Ministerio de Salud de Malasia (KKM) se toma en serio la difusión de información falsa que se ha vuelto viral recientemente en las redes sociales con respecto a 'COVID-19 OMICRON XBB', que puede generar confusión al no aportar pruebas científicas y ser creada por partes irresponsablemente”.

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