Startup de tecnología alimentaria quiere mantener frescos los plátanos y aguacates del mundo por más tiempo

Robert Channick, Chicago Tribune
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Hazel Technologies, una startup con sede en Chicago que creó un pequeño paquete para evitar que los plátanos y otros productos se vuelvan marrones prematuramente, está comenzando a producir mucho verde.

La compañía , con seis años de antigüedad, anunció recientemente que recaudó $70 millones en una ronda de inversión completa, financiando ambiciones para convertir a Hazel en una potencia internacional de tecnología alimentaria.

"Durante los próximos cinco años más o menos, lanzaremos nuestros productos en todas las principales agronomías del mundo", dijo el director ejecutivo de Hazel, Aidan Mouat, de 34 años. "Esa es la ambición de la marca por el momento".

La misión es extender la vida útil de miles de millones de libras de productos frescos cada año, evitando que se echen a perder del productor al supermercado y al mostrador de la cocina. Hazel trabaja con más de 160 empresas en 12 países, con clientes importantes como Mission Avocado, el mayor distribuidor mundial de aguacates frescos; Zespri, el mayor distribuidor de kiwis del mundo; y Oppy, el distribuidor de productos agrícolas más grande de Canadá.

El producto libera un vapor inodoro en encartes del tamaño de un paquete de azúcar llamados sobres. Cuando se coloca en cajas de productos a granel, la bolsita puede triplicar la vida útil, dijo la compañía.

Además de los productores, varias cadenas de supermercados nacionales utilizan el producto Hazel para mantener los productos frescos por más tiempo.

Fundada en 2015 por un grupo de estudiantes graduados de la Universidad Northwestern, Hazel espera duplicar su número de empleados a unos 60 este año, la mayoría en su sede en University Technology Park, un centro de innovación para startups en el campus del Illinois Institute of Technology.

La compañía está superando su sede actual y planea mudarse a un espacio más grande de Chicago en los próximos 12 meses, dijo Mouat.

En 2019, el 35% de todos los alimentos en EEUU no se vendieron o no se consumieron, y el problema del desperdicio de alimentos se exacerbó durante la pandemia de COVID-19, según ReFED, una organización sin fines de lucro con sede en Berkeley, California, que busca soluciones para reducir el desperdicio de alimentos. La mayor parte de los alimentos desperdiciados terminan en vertederos.

Este año, Hazel proyecta que su producto se utilizará con más de 6,300 millones de libras de productos, evitando que se desperdicien más de 500 millones de libras.

La compañía dijo que es rentable y que los ingresos, que se triplicaron el año pasado, están por debajo de los 10 millones de dólares. Para 2025, Mouat proyecta que los ingresos anuales alcanzarán los 130 millones de dólares, y la mayor parte del crecimiento procederá de la expansión internacional.

"El mercado internacional para nosotros es muy, muy grande", dijo Mouat, un nativo de Atlanta que se graduó de Northwestern con un doctorado en química en 2016.

Aproximadamente el 70% de los ingresos de Hazel se genera en América del Norte, y alrededor del 30% proviene de Sudáfrica, República Dominicana, Nueva Zelanda y Perú. Para 2025, Mouat espera estar en 20 países, y las empresas internacionales representan el 75% de los ingresos anuales.

La compañía ha recaudado más de $87 millones hasta la fecha, incluida la ronda de $ 70 millones liderada por Pontifax AgTech, una firma de inversión con sede en California.

“Es sólo una gran oportunidad de mercado en crecimiento”, dijo Tim Bluth, vicepresidente de Pontifax AgTech, quien elogió el producto Hazel por su facilidad de uso y bajo costo. "Y creo que lo más importante es que funciona".

Más allá de la expansión geográfica, Hazel tiene productos en desarrollo para extender la vida útil de todo, desde bayas hasta papas. La compañía está desarrollando su primer uso no agrícola para reducir el deterioro de la carne.

Hazel está trabajando en una versión para el consumidor de sus carteras que debería llegar a los estantes de las tiendas en los próximos dos años, dijo Mouat.

"Probablemente intentaremos arreglarlo un poco para uso doméstico", dijo Mouat. "Pero básicamente, puedes comprar un plátano maduro en una tienda de comestibles, llevarlo a casa y hacer que dure dos semanas más usando nuestra tecnología en tu mostrador".