‘Somos como invisibles;’ Empleados del Centro de Convenciones permanecen desempleados y en el olvido

Orlando Sentinel Staff, Orlando Sentinel
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Un banco de alimentos para autoservicio donde los trabajadores de Disney World se alinearon en sus autos durante dos millas antes de que saliera el sol cerró el mes pasado.

Se había llamado a suficientes personas para que volvieran a trabajar, una señal de que la economía de Orlando se está recuperando lentamente de la pandemia de la COVID-19.

Si bien los parques temáticos vuelven a estar abiertos y ajetreados, una fuerza sigue estando en gran parte desempleada: los trabajadores de la multimillonaria industria de convenciones de Orlando.

Para algunos de estos floridanos centrales, los trabajos sindicales habían pagado mejor que los bajos salarios tan a menudo vinculados a la industria turística de Orlando, elevándolos a la clase media. Pero durante el último año, esos trabajos en su mayoría han desaparecido.

En un día reciente, se desplegó a 16 trabajadores de un sindicato local para trabajar en el Centro de Convenciones del Condado de Orange u otros lugares de reunión. Eso hizo que los buenos tiempos, cuando se necesitaban hasta 500 personas, parecieran lejanos.

“Ha sido un gran éxito para nuestros trabajadores en nuestra industria”, dijo Mark Hardter, el director ejecutivo que dirige IATSE Local 835, que representa a unos 1.800 trabajadores y tiene alrededor de 100 contratos dentro de la industria para proporcionar mano de obra para eventos.

La trabajadora Robin Harris dijo que siente que las luchas de los trabajadores de la industria de las convenciones se pasan por alto ya que los titulares y las recaudaciones de fondos atrajeron más atención a los empleados despedidos de Disney y otros en la industria del turismo.

“Somos un poco invisibles”, dijo Harris.

Pero muchos, incluido Harris, tienen la esperanza de que su año de pesadilla haya terminado y las principales reuniones y congresos regresen en los próximos meses.

El alcalde del condado de Orange, Jerry Demings, anunció recientemente que el centro de convenciones cerrará su distribución masiva de la vacuna de la COVID-19 a fines de mayo. ¿La razón? El centro necesita recuperar su espacio.

El centro de convenciones espera albergar 88 eventos, atrayendo alrededor de 822,000 visitantes hasta fin de año.

En octubre, especialmente, están programados dos de los eventos más grandes: MEGACON, el favorito de los fanáticos, que podría atraer hasta 100,000 personas a la ciudad, y una feria comercial sobre la industria de la belleza que se prevé que atraiga a 57,000.

La Asociación Internacional de Parques de Diversiones y Atracciones ha dicho que planea suspender su próxima exposición este noviembre después de cancelarla el año pasado. En los últimos años, la feria IAAPA atrajo a más de 30.000 personas.

A su vez, eso genera noches de hotel y más negocios para los restaurantes y hoteles de International Drive, dijo la directora ejecutiva de Visit Orlando, Cassandra Matej.

“Es un efecto dominó”, dijo Matej.

Matej dijo que el centro de convenciones ya requiere máscaras, y los organizadores del espectáculo podrían decidir hacer otros requisitos de salud, como mostrar prueba de una prueba de la COVID negativa o prueba de vacunación para la admisión.

“El hecho de que hayamos demostrado que podemos organizar una feria comercial, que podemos organizar una reunión de manera segura es realmente algo bueno”, dijo Matej sobre el historial del centro de exposiciones durante la pandemia.

‘El mejor trabajo parcial en Orlando’

Harris no tenía un título universitario y se acababa de divorciar cuando consiguió su primer trabajo en convenciones hace 17 años.

Era un trabajo físico, poner mesas y caminar millas al día, pero pagaba bien. El salario de Harris alcanzó los 25 dólares la hora y finalmente llegó con un seguro médico y una pensión.

El año tuvo épocas lentas, pero otras veces, se vio obligada a trabajar por semanas de 60 horas y turnos durante la noche para organizar los eventos en los hoteles de Disney World, el Gaylord Palms Resort y el centro de convenciones.

Ella pudo pagar la educación universitaria de sus dos hijas y luego, en 2019, finalmente, comprar su propia casa en la ciudad de Haines del condado de Polk.

Después de toda una vida alquilando apartamentos, encontró seguridad en su casa gris azulada de un piso, donde plantó calabazas y tomates en el frente y decoró el interior con muebles antiguos de su abuela.

Luego, la pandemia arrasó con su estabilidad.

Una de las primeras víctimas fue una convención masiva de tecnología de la salud que había planeado presentar al entonces presidente Donald Trump como orador. El Servicio Secreto ya estaba en la ciudad, dijo Harris, cuando el programa fue cancelado.

“El programa había declarado que iba a cerrar y todos sabíamos que este era nuestro último día”, dijo Harris. “Y les dije a algunos de mis amigos: ‘Está bien, chicas, en dos semanas, cuando esto haya pasado, comamos un almuerzo de mujeres en mi casa antes de volver al trabajo”.

Harris nunca programó esa comida.

El trabajo no regresó de manera constante. La última convención en la que trabajó duró cinco días en el Orlando World Center Marriott en octubre, hace seis meses.

“Ha sido desconcertante”, dijo Harris.

Los organizadores del espectáculo reprogramaron 56 eventos y cancelaron otros 77 solo en el Centro de Convenciones del Condado de Orange durante la pandemia. Los ingresos anuales del centro de exposiciones, que normalmente alcanzaban alrededor de $77 millones al año, cayeron a $ 43 millones en 2020.

En mayo de 2020, la tasa de desempleo metropolitano de Orlando era de casi el 23%, la peor del estado, porque muchos trabajadores de la industria hotelera habían perdido sus trabajos.

Para ahorrar dinero, 190 empleados del gobierno del condado en el centro de convenciones fueron reasignados para realizar otros trabajos, incluido el alivio de la COVID-19, pero volverán a sus puestos originales en las próximas semanas, dijo la portavoz Nadia Vanderhoof.

Al comienzo de la pandemia, el mayor temor de Harris era perder su casa, para la que había ahorrado tanto.

Harris dice que ahora confía en que se evitará lo peor. Lidió con el problemático sistema de compensación por desempleo de Florida, cuyos pagos llegaron después de una demora de dos meses, dijo. El dinero del estímulo federal también fue una bendición.

Es de esperar que Harris revise cada semana el sitio web del centro de convenciones para ver qué programas aún se emiten.

Consideró solicitar otras líneas de trabajo para dejar la industria de las convenciones por completo, pero dijo que a los 57 años estaría en la parte inferior de la escala salarial.

“Es muy difícil empezar de nuevo”, dijo Harris.

¿Qué otra cosa podía hacer? ¿Y cómo se gana a $25 la hora?

Mientras espera, Harris cuida a su nieta de 3 años mientras la hija de Harris trabaja desde casa. Ser abuela significa volar cometas y jugar en los columpios, lo que le ha dado mucha alegría a Harris durante un momento difícil.

Pero está ansiosa por volver a una convención.

“Es el mejor trabajo a tiempo parcial en Orlando”, dijo Harris.

$100,000 por coctelería

Luis Balay dejó Puerto Rico y su trabajo en Kmart de $8 la hora hace unos 22 años. “Decidí venir a vivir a Florida por el sueño americano. Darle a mis hijos una vida mejor. Y eso es lo que hice. Me mudé aquí “, dijo Balay, de 43 años, de Orlando.

Balay pensó que también había encontrado el sueño americano, sirviendo tónicos de vodka para los asistentes a las convenciones en el Centro de Convenciones del Condado de Orange que, según dijo, generó aproximadamente $100,000 en salario y propinas en 2019.

Ser camarero allí se sintió emocionante, estar en la misma órbita que el jugador de la NBA Kevin Durant o el fundador de Microsoft Bill Gates. También se sintió invencible ya que la industria de las convenciones de Orlando siguió creciendo cada vez más en el centro, que se ha expandido a 7 millones de pies cuadrados.

De ninguna manera podría derrumbarse la industria de las convenciones de Orlando, pensó Balay.

“Nunca pensé que esto pasaría, ni nada parecido”, dijo Balay.

La caída fue dramática. Balay solo ha trabajado unos 20 días el año pasado.

Balay ya no puede apostar por el futuro cuando está demasiado preocupado por las facturas adeudadas en el presente. Repasó sus ahorros y luego cobró su 401 (k). Solicitó el desempleo. Dijo que aún no ha recibido el cheque de estímulo porque se basa en sus ingresos de 2019 a pesar de que sus ingresos se han desplomado.

Pero también reconoce que “fui uno de los afortunados”.

Cuando Balay se enfermó de la COVID-19 este año, quemado por una fiebre de casi 104 grados, todavía tenía un seguro médico negociado por su sindicato Unite Here 737 y su empleador Centerplate, que tiene contratos con el centro de convenciones.

Su esposa todavía tiene su trabajo trabajando desde casa para un banco. Hace todo lo posible por mantenerse optimista sobre el futuro.

“Tengo mucha fe en que mejorará”, dijo Balay. “Y si no es así, lo sé, Dios me guiará hacia lo que debo hacer por el mejor interés de mi familia”.

Esta historia fue publicada en el Orlando Sentinel por la periodista Gabrielle Russon.