Shalala y el ejecutivo de UHealth al que despidió enfrentados en un juicio por una amarga ‘telenovela’ académica

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Una “’telenovela” académica se desarrolla esta semana en un tribunal federal de Miami con una trama que gira en torno a las guerras territoriales y el juego de culpas entre la presidenta de la Universidad de Miami, Donna Shalala, y un alto ejecutivo de la Facultad de Medicina que fue contratado y luego rápidamente despedido hace casi una década.

El ex director de Operaciones de la Facultad de Medicina de UM Jack Lord, quien busca una indemnización millonaria por daños y perjuicios, declaró el martes en un juicio por despido improcedente que Shalala lo trató de “manera horrible” cuando lo despidió. Shalala, la prominente ex líder universitaria y ex legisladora federal de Miami, contraatacó en su testimonio del miércoles que Lord era una fuerza “destructiva” parecida a un “toro en una tienda de piezas de porcelana”.

El agrio enfrentamiento comenzó en marzo de 2012, cuando la universidad, cuyo sistema de salud enfrentaba profundos déficits, contrató a Lord, un veterano administrador del sector, como segundo ejecutivo de la Facultad de Medicina con la abrumadora tarea de restablecer la estabilidad financiera y reconstruir un programa médico. Lord fue contratado por el decano de la Facultad de Medicina, quien lo despidió por orden de Shalala, según su testimonio.

Mientras colaboraba con el decano de la Facultad de Medicina y altos funcionarios de la universidad para orquestar el despido de unos 900 administradores y otros empleados, Lord recibió elogios por escrito de sus superiores por el giro financiero del sistema de salud de UM. Se le asignaron más funciones como jefe de Cumplimiento de la Facultad de Medicina de UM y un aumento anual de $763,000 a $913,000, según los registros judiciales.

Pero Lord pronto se convirtió en un pararrayos de las disensiones del profesorado y de la baja moral, según Shalala. Por ello, la presidenta de la universidad lo despidió apenas 10 meses después, en enero de 2013, lo que supuso una “sacudida total”, según dijo.

El miércoles, Shalala reconoció en su testimonio que la UHealth tenía decenas de millones en números rojos cuando el decano de la Facultad de Medicina contrató a Lord y que este ayudó a que el programa de salud de la universidad volviera a estar en números negros, pero también dijo que estaba profundamente preocupada por su estilo de gestión.

“No estaba satisfecha con el modo en que se gestionaron los despidos y el modo en que se trató a la gente”, declaró Shalala, de 81 años, acusando a Lord de destruir la moral del profesorado de la Facultad de Medicina, lo que llevó a una petición de “no confianza” para destituirlo a él y al decano de la facultad de medicina que lo contrató. “Me preocupaba mucho su estilo de liderazgo”.

En un momento de su testimonio, Shalala llegó a decir que “las universidades son como telenovelas”.

La demanda y el juicio de Lord ofrecen una rara mirada al interior de las luchas de poder de una importante universidad y escuela de medicina del sur de la Florida que buscaba el reconocimiento nacional mientras se endeudaba con la adquisición del hospital Cedars of Lebanon por $260 millones en 2007, justo antes de la llamada gran recesión.

El Dr. Jonathan Lord, director de operaciones de UHealth, fue despedido por la presidenta de la Universidad de Miami, Donna Shalala, hace casi una década. Lord ha demandado a la universidad en un caso de despido improcedente presentado en un tribunal federal de Miami.
El Dr. Jonathan Lord, director de operaciones de UHealth, fue despedido por la presidenta de la Universidad de Miami, Donna Shalala, hace casi una década. Lord ha demandado a la universidad en un caso de despido improcedente presentado en un tribunal federal de Miami.

Poco después de su despido, hace casi una década, Lord demandó a la universidad en un caso que finalmente ha llegado a juicio. Afirma que el verdadero motivo de su despido como segundo ejecutivo de la facultad de medicina fue una “represalia” por impulsar una investigación sobre un posible fraude a Medicare en el sistema UHealth en un laboratorio de análisis de tejidos dependiente del renombrado programa de trasplantes de órganos y del departamento de cirugía de UM.

Antes de su despido, Lord alertó a Shalala, al decano de la Facultad de Medicina y al consejo de administración de UM sobre las acusaciones de fraude relacionadas con la facturación excesiva por parte del laboratorio del instituto de trasplantes de UM en el Hospital Jackson Memorial, según su testimonio y las actas judiciales. Con el respaldo del decano de la Facultad de Medicina, Lord y otro alto funcionario de Cumplimiento autorizaron una auditoría externa de las “irregularidades de facturación” del laboratorio, estimadas en al menos $10 millones, información que pusieron en conocimiento de Shalala.

Pero en lugar de seguir adelante, declaró Lord en su juicio por despido improcedente, Shalala cerró la auditoría independiente, llevó la revisión a la empresa y luego lo despidió como “represalia”.

“Todas estas cosas eran para tratar de hacer lo correcto para la universidad” al exponer un posible fraude al Medicare en el Laboratorio de Análisis de Tejidos, dijo Lord, que entró en UM con 16 años y se graduó en su facultad de medicina a los 23.

Lord declaró además que Shalala les había invitado a él y a su esposa a una reunión social en la casa de la presidenta, conocida como Ibis, justo un mes antes de que le despidiera. “¿Cómo podía alguien tratar a un ‘graduado’ de una manera tan desagradable?”, declaró Lord.

Durante su testimonio del miércoles, Shalala dijo que el despido de Lord “no tuvo nada que ver” con el hecho de que denunciara un posible fraude en la facturación y el Medicare en el laboratorio de análisis de órganos de UM en el Hospital Jackson Memorial. También dijo que no estaba tratando de encubrir la auditoría externa del laboratorio. “Todo lo contrario”, declaró.

“Tuve que asegurarme de que la investigación continuara” al entregarla a los auditores de UM, dijo Shalala, quien fue presidenta de la universidad de 2001 a 2015 después de formar parte del gabinete de Clinton como secretaria de Salud y Servicios Humanos. “Lo elevé. No lo empujé hacia abajo”.

Lord, de 68 años, dijo que antes de ser despedido por Shalala, nunca había recibido ninguna queja formal de nadie en la jerarquía de la universidad. En una carta de julio de 2012 dirigida al médico formado en UM, el decano de la Facultad de Medicina, Pascal Goldschmidt, elogió el liderazgo de Lord en la conducción de “un cambio tanto fiscal como cultural” de toda la red sanitaria de la universidad, conocida como UHealth. Shalala declaró que el lenguaje de Goldschmidt le pareció “florido”, pero reconoció que aprobó el aumento de $150,000 de Lord.

Lord dijo que no tenía “ni idea” de que iba a ser despedido hasta que el decano de la facultad de medicina le comunicó por teléfono el 31 de diciembre de 2012 que Shalala lo cesaría como director de operaciones de UM.

“Me quedé estupefacto”, declaró Lord. “Fue una completa sorpresa”.

Dijo que Goldschmidt quería mantenerlo como director de innovación y profesor de patología en la facultad de medicina de la UM, pero que Shalala echó por tierra el plan del decano. Al final, la repentina salida de Lord del puesto de jefe de operaciones se recogió en una serie de artículos en el Miami Herald, en los que se decía que “se retiraba”, lo que, según él, le hizo sentir como si le “atropellara un autobús una y otra vez”.

En agosto, la jueza de distrito Cecilia Altonaga denegó la moción de la universidad para desestimar el caso, burlándose de las afirmaciones de la UM de que el ejecutivo de la facultad de medicina despedido carecía de evidencia para respaldar su demanda. La jueza dictaminó que la disputa se reduce a la “credibilidad” de Lord frente a Shalala, una decisión que debe tomar el jurado federal de seis personas.

Lord ya se anotó una victoria legal el año pasado cuando su caso de la Ley de Reclamaciones Falsas contra la universidad resultó en un acuerdo de conciliación de $22 millones de la UM con el Departamento de Justicia para resolver las acusaciones civiles de facturación inflada al Medicare por parte del laboratorio de pruebas de órganos de la escuela y otras infracciones. Como denunciante, Lord recibió unos $4 millones del acuerdo como recompensa por iniciar la demanda contra su antiguo empleador. Sin embargo, esta larga disputa retrasó el inicio de su juicio por despido improcedente, y el propio acuerdo de conciliación no puede ser revelado a los miembros del jurado federal.

Su abogado, Jeffrey Sloman, dijo a los jurados durante su declaración de apertura el lunes que, según la ley federal, “no puede ser despedido por tratar de frenar el fraude a Medicare”. Dijo que la conducta de Lord en la facultad de medicina de la UM estaba “protegida”, y que busca $14 millones por su salario perdido y otros beneficios de la UM, así como otros daños durante la última década.

El abogado de UM, Eric Isicoff, dijo durante su declaración de apertura que Lord no tiene “ninguna reclamación por represalias” contra la universidad —describiendo al ex funcionario número dos de la Facultad de Medicina como “el proverbial toro en una tienda de piezas porcelana”— e “infló groseramente” su petición de indemnización por daños y perjuicios. Dijo que superaba los $30 millones.

Durante el interrogatorio del miércoles, Isicoff acusó a Lord de “retirarse” después de ser despedido por la UM y de participar principalmente en consejos de administración de empresas, de no buscar empleo de tiempo completo y de jugar al golf en Amelia Island, en la costa oeste de la Florida, y en Hawai, donde vive desde su despido de la UM. Dijo que Lord tenía un patrimonio neto de $25 millones.

Lord, que pasó por un divorcio en 2016, admitió que se “retiró” durante ese período, pero que “siempre estaba haciendo contactos” en busca de un trabajo de alto ejecutivo de la salud.

Lord dijo que trató de encontrar puestos ejecutivos sanitarios comparables durante la última década, incluyendo como director general con la Asociación Americana de Diabetes y presidente del Colegio de Patólogos de Estados Unidos. “Nunca me he retirado”, dijo Lord, que ha ganado millones con las acciones de empresas en las que ha sido miembro del consejo de administración. “Nunca he sido una persona ociosa”.