Salen a la calle para vacunar a los subrepresentados, y proteger a todos

Anna Almendrala, Kaiser Health News
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Leonor García sostuvo su portapapeles cerca del pecho y golpeó la ventanilla del coche con los nudillos. El conductor iba en una de las docenas de coches alineados en un tranquilo tramo de carretera en Adelanto, California, una pequeña ciudad cerca del borde suroccidental del desierto de Mojave. Estaba esperando a que la fila del banco de alimentos empezara a moverse y bajó la ventanilla del pasajero lo suficiente para escuchar lo que García quería. Entonces se lanzó a su discurso.

"¡Buenos días! ¡Estamos aquí para hablar del COVID-19 hoy! ¿Tiene un minuto?", dijo en español.

Tras una breve conversación, García se enteró de que el hombre no tenía conexión a internet ni teléfono propio, pero que tenía 66 años y quería conseguir la vacuna contra el COVID-19. Había intentado acudir a una farmacia en persona, pero las vacunas estaban agotadas por ese día. García anotó su nombre y el número de teléfono de un amigo, para poder contactar con el conductor más tarde e informarle de una clínica móvil de vacunas que su organización, El Sol Neighborhood Educational Center, estaba organizando para la remota ciudad del desierto en algún momento de abril.

Luego, se dirigió al siguiente coche. Y al siguiente. Cuando la fila empezó a moverse, ella y su compañera de trabajo, Erika Marroquín, trotaron arriba y abajo de la acera, anotando nombres, números de teléfono y padecimientos preexistentes. Era el primer día templado y soleado que la región de High Desert había visto en semanas, y el ejercicio les hizo sudar.

Después de 90 minutos, el banco de alimentos había terminado por ese día, y García y Marroquín habían hablado con personas en 54 coches. Habían encontrado a seis personas deseosas de recibir la vacuna contra el COVID-19 y con derecho a recibirla inmediatamente. Otras diez querían inscribirse en una lista de espera para recibir las dosis sobrantes.

El despliegue de las vacunas en California, como en muchos estados, ha sido lento y caótico. Más de cinco millones de los 24 millones de adultos del estado más poblado del país han sido vacunados al menos parcialmente, mientras que otros 5.6 millones están totalmente vacunados. A partir del 15 de abril, todos los adultos de California podrán apuntarse a la vacuna, y para principios del verano el objetivo es tener suficientes vacunas para cualquier adulto que las quiera.

Sin embargo, el país necesita que la tasa de vacunación sea de aproximadamente el 75 por ciento para evitar que el virus se propague con facilidad, un nivel que los expertos en enfermedades infecciosas denominan inmunidad de rebaño. Pero incluso esa cifra supone que la población es homogénea en términos de vacunación. Por eso, la capacidad del estado para evitar otra oleada de COVID-19 puede depender de personas como García y Marroquín (organizadores y trabajadores de la salud comunitarios que realizan un trabajo laborioso y que requiere mucho tiempo) para evitar que reductos de población con bajas tasas de vacunación en comunidades remotas o aisladas se conviertan en un polvorín para una nueva oleada de COVID-19.

"Cuando hay reductos geográficos o sociales de personas no vacunadas, la inmunidad de grupo se estropea", afirmó Daniel Salmon, director del Instituto para la Seguridad de las Vacunas de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de la Johns Hopkins University.

Los brotes de sarampión en Estados Unidos en los últimos años son un ejemplo aleccionador. La cobertura estatal y nacional de las vacunas es bastante alta, "pero luego hay comunidades en las que mucha gente rechaza las vacunas, y entonces el sarampión se importa y crea un brote", explicó Salmon. Los brotes han afectado a ciertas comunidades judías ortodoxas de Nueva York, a inmigrantes somalíes en Minnesota y a zonas acomodadas del sur de California donde vivían padres antivacunas.

El coronavirus sigue circulando ampliamente en California, aunque a niveles mucho más bajos que hace dos meses. El virus, especialmente una variante cada vez más común y más contagiosa, podría arrasar fácilmente con comunidades vulnerables con bajos niveles de inmunidad. En Adelanto, donde el 29 por ciento de los residentes vive en la pobreza, menos del seis por ciento de la población adulta se había vacunado completamente el 20 de marzo.

Hasta el 26 de marzo, la mayor parte de los más de 15.9 millones de dosis de vacunas distribuidas desde diciembre habían llegado a los lugares más sanos y ricos del estado. Las organizaciones comunitarias, como las organizaciones sin fines de lucro y las iglesias, están pidiendo más fondos (y confianza) para llevar la vacuna hasta la última milla a las personas a las que han estado sirviendo durante años.

El éxito de El Sol en la vacunación de afroamericanos, latinos y otras poblaciones poco representadas desmiente la idea de que estos grupos no se vacunarán, dijo Juan Carlos Belliard, vicepresidente adjunto de asociaciones comunitarias de Loma Linda University Health en el Condado de San Bernardino. Loma Linda está colaborando con El Sol para dotar de personal y suministrar dosis a las clínicas. Las personas que se presentan están dispuestas a recibir la vacuna, aunque algunas son un poco indecisas, señaló.

"No son como nuestra gente de clase media que está literalmente llorando por la vacuna", dijo Belliard. "Esta gente sigue estando nerviosa por ello, pero se han eliminado casi todas las demás barreras para ellos".

Los trabajadores comunitarios de El Sol fueron financiados por un esfuerzo combinado de 52.7 millones de dólares de fondos estatales y filantrópicos que proporcionaron subvenciones a 337 organizaciones consideradas "mensajeros de confianza" en sus comunidades. El dinero se destinó a grupos como El Sol que habían demostrado su capacidad para realizar encuestas de registro de votantes o del censo.

El Sol recibió 120 mil dólares de la iniciativa público-privada para apoyar sus esfuerzos generales de divulgación y educación para la vacunación contra el COVID-19. Pero el grupo no sabía si recibiría algún reembolso por los eventos de vacunación móvil que ha organizado en el Condado de San Bernardino, dijo el director ejecutivo Alex Fajardo.

El Sol organizó un evento de vacunación emergente el 17 de febrero en el Centro Cristiano Luz y Esperanza, una iglesia situada junto a una autopista de dos carriles en Adelanto, rodeada de matorrales desérticos. El personal médico, los estudiantes y las vacunas llegaron desde Loma Linda University Health, a una hora de distancia, para vacunar a 250 personas, y volvieron un mes después para dar a la gente su segunda dosis.

Patricia Pérez, de 47 años, y Rosa Hernández, de 69, una pareja de madre e hija, fueron algunas de las personas que se vacunaron en el Centro Cristiano.

El padre de Pérez, que trabaja en el departamento de lácteos de un supermercado, enfermó de COVID-19 en junio y no pudo volver a trabajar durante seis meses. Nadie más de los siete miembros de la familia acabó dando positivo, pero Rosa Hernández es una superviviente de cáncer y su hija estaba preocupada por ella.

Pese a las múltiples llamadas a una línea telefónica del condado, Pérez no había podido conseguir una vacuna para su madre. La conexión a internet de la familia, en la cercana ciudad de Hesperia, era inestable, y Pérez no podía navegar por las páginas web ni encontrar información en español, el idioma con el que se siente más cómoda.

Aprovechó la oportunidad cuando se enteró del evento emergente de El Sol a través de alguien de su iglesia. Pérez también se las arregló para conseguir una dosis adicional para sí misma después de que alguien no se presentara a su cita. Ahora ella y su madre están completamente vacunadas, afirma Pérez, y no habría sucedido sin El Sol.

El grupo planea realizar otras tres campañas de vacunación en la zona de High Desert. Pero el apoyo futuro para sus clínicas, la difusión de vacunas y la educación son oscuras, dijo Fajardo.

"¿Qué va a pasar después?", preguntó. "Cuando te necesitamos, te pagamos. Cuando no te necesitamos, 'Bye-bye'".

"Es una valoración muy justa", señaló Susan Watson, directora de programas de la iniciativa Juntos por la Salud del Public Health Institute, el financiador filantrópico que está detrás de parte del trabajo de El Sol. "Aquí hay una oportunidad para que la gente piense en el futuro, y en cómo hacemos las cosas para no dejar necesariamente a los grupos comunitarios permanentemente al margen, solo buscados cuando hay una emergencia".

Community Coalition, una organización sin ánimo de lucro del sur de Los Ángeles fundada en 1990, también recibió subvenciones de la asociación público-privada para concienciar sobre las vacunas contra el COVID-19, pero no recibió financiación adicional para suministrar las vacunas a la gente. Aun así, movilizó a su personal para llamar a las puertas, enviar mensajes de texto y correos electrónicos a las personas que cumplían los requisitos para acudir a un evento de vacunación emergente de dos semanas de duración en un parque del barrio a principios de marzo, proporcionando a 4,487 personas su primera dosis de vacuna, dijo el director de operaciones del grupo, Corey Matthews.

El doctor Mark Ghaly, secretario de salud y servicios humanos del estado, prometió proporcionar más dinero a los grupos que están vacunando a sus comunidades. "Esto no es un trabajo voluntario", le dijo a KHN en una sesión informativa. "Este es un trabajo real, y quiero formar parte del equipo que lo haga realidad para todos ellos".

La directora del departamento de salud pública del Condado de Los Ángeles, Bárbara Ferrer, estuvo de acuerdo. "Estaban ahí antes de que empezara la pandemia, han estado ahí todo el tiempo durante la pandemia, y estarán aquí mucho después de la pandemia", aseveró.

Independientemente de que esas promesas se cumplan, los grupos comunitarios dicen que quieren formar parte del esfuerzo de vacunación.

"Aunque no nos den dinero, seguiremos haciendo el trabajo", afirmó Fajardo.