Saints inicia la era post Brees ante Rodgers y los Packers

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El quarterback Jameis Winston de los Saints de Nueva Orleáns durante un entrenamiento, el miércoles 8 de septiembre de 2021, en Fort Worth. (AP Foto/Tony Gutiérrez)
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Luego de una década y media detrás del centro, todos los récords para un quarterback en la historia de la franquicia y responsable del único trofeo de Super Bowl en sus vitrinas, los Saints de Nueva Orleáns inician la era post Drew Brees.

La primera prueba no será nada sencilla ante unos Packers de Green Bay que lograron retener a su reticente pasador y hambrientos por volver a la final de la Conferencia Nacional por tercer año consecutivo.

Los Saints, que buscan su quinto título consecutivo de la División Sur de la AFC, iniciaron la temporada con la suerte volteada.

No solo tendrán al actual MVP, Aaron Rodgers, enfrente como primera prueba de Jameis Winston, sino que su primer juego de “local” tendrá que realizarse en Jacksonville debido a la devastación que dejó el huracán Ida en su paso por Nueva Orleáns.

Los Packers, por su parte, también buscan dejar atrás una turbulenta pretemporada que estuvo a punto de concluir en un divorcio entre Rodgers y la franquicia por diferencias organizacionales. Las diferencias se resolvieron, al menos temporalmente, y es momento en que Green Bay busque su séptima victoria consecutiva en el fin de semana inaugural.

No es un paso menor. Desde 1978, apenas 151 de los 632 (24%) que iniciaron con una derrota llegaron a los playoffs. De hecho, el año pasado, los 14 equipos que avanzaron a playoffs tuvieron registro combinado de 11-3 en la Semana 1, incluyendo 8-0 entre los ocho campeones divisionales.

Las aspiraciones de los Saints giran en torno a lo que pueda hacer Winston en reemplazo de Brees como quarterback titular. Primera selección global en el draft de 2015, Winston es igualmente propenso ha realizar la gran jugada que a cometer un error garrafal. Sin embargo, por primera vez en su carrera estará cobijado por una de las mejores líneas ofensivas y un reparto talentoso que incluye al explosivo running back Alvin Kamara.

“Es diferente porque uno de los jugadores que perdimos fue nuestro quarterback que tuvimos por tanto tiempo”, dijo el entrenador Sean Payton, quien ha conducido a los Saints a los playoffs en nueva de sus 14 temporadas. “Fuero de ello, los cambios se van a dar cada año”.

Nueva Orleáns necesitará de toda la ayuda posible ante unos Packers que llegan al juego después de visitas consecutivas a la final de conferencia y que, con Rodgers en la cabeza, presumen la ofensiva más prolífica de la NFL en 2020. El plantel no sufrió grandes cambios, así como tampoco su estatus como uno de los pesos completos rumbo al Super Bowl.

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STEELERS en BUFFALO

Después de lanzar para más de 4.500 yardas y 37 touchdowns, llevar a su equipo de regreso a una final de Conferencia por primera vez desde 1995 y establecer a los Bills como una potencia ofensiva, el joven quarterback Josh Allen firmó en julio pasado una extensión por 6 años y 258 millones de dólares. Ahora, será momento de demostrar que vale cada centavo.

Allen y los Bills inician una temporada en la que parten como uno de los serios contendientes a destronar a los Chiefs en la cima de la AFC ante unos Steelers de Pittsburgh que llegan al nuevo calendario con varias interrogantes. Su defensiva no es una de ellas.

A tiempo para el inicio de la temporada, los Steelers resolvieron una disputa contractual T.J. Watt, pactando un nuevo acuerdo de 112 millones de dólares y cuatro años que convierte al estelar linebacker en el jugador defensivo de la liga. Pittsburgh concluyó la campaña 2020 como la tercera mejor defensiva de la NFL.

Y es justo lo que se necesita para poder competir con unos Bills que tuvieron el segundo mejor ataque de la NFL y se reforzaron con la llegada del veterano receptor Emmanuel Sanders para hacer mancuerna con Stefon Diggs y Cole Beasley, con el único objetivo de dar el siguiente paso y competir por volver al Super Bowl por primera vez desde 1993.

Buffalo se ha impuesto en los últimos dos enfrentamientos ante Pittsburgh luego de una racha de seis derrotas en la serie, y si los Steelers pretenden revertir la tendencia necesitarán encontrar la manera de contener a Allen. Las últimas dos temporadas lo lograron parcialmente, limitando a los Bills a 21.5 puntos en promedio. Pero no fue suficiente.

Para esta nueva temporada, los problemas de Pittsburgh siguen siendo los mismos, una ofensiva plagada de interrogantes y que inicia a cuatro nuevos integrantes en una línea ofensiva encargada de proteger a un Ben Roethlisberger de 39 años.

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La primera semana inicia el jueves con la visita de los Cowboys de Dallas a casa de los campeones Buccaneers de Tampa Bay en un encuentro en el que reaparecerá el quarterback Dak Prescott luego de sufrir una fractura de tobillo en la semana 5 de la temporada anterior.

El resto de los encuentros del primer domingo de temporada son: Eagles en Atlanta; Vikings en Cincinnati; 49ers en Detroit; Cardinals en Tennessee; Seahawks en Indianápolis; Chargers en Washington; Jets en Carolina; Jaguars en Houston; Browns en Kansas City; Dolphins en Nueva Inglaterra; Broncos en NY Giants; y Bears en LA Rams.

La acción concluye el lunes por la noche con la visita de Lamar Jackson y los Ravens de Baltimore a Las Vegas, donde los Raiders finalmente tendrán aficionados en el nuevo Allegiant Stadium.

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