Sacó un extraño pez con dientes muy grandes de un estanque de Miami Beach. ¿Era una piraña?

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Hace unas semanas, Eric Estrada, artista y apasionado de la pesca que vive en el norte de Miami Beach, decidió visitar un estanque del vecindario. Esperaba pescar sus habituales lubinas, róbalos o sábalos.

Lo que encontró en cambio fue algo diferente, algo que nunca había visto antes. El pez golpeó salvajemente cuando Estrada lanzó una mosca al agua —”La inhaló”— y cortó limpiamente el sedal.

Cuando lanzó otra mosca, se arremolinaron más peces como él. Consiguió enganchar uno y llevarlo a la orilla antes de soltarlo. No era enorme, tal vez 18 pulgadas de largo, pero tenía muchos dientes, grandes dientes, como una piraña.

Estrada y un amigo grabaron en video toda la conquista y la subieron a su canal de YouTube con el título “¿¿¿¿Pirañas INVASIVAS en un FRENESÍ POR COMIDA en un estanque de Miami????”. Este ha acumulado casi 3,000 visitas.

Afortunadamente, lo que encontró no era la infame piraña carnívora. La agencia de gestión de la vida silvestre de la Florida y expertos creen que es casi seguro que se trate de un pacú, un pariente de la piraña. Ambas son nativas de la cuenca del río Amazonas. El pacú también tiene unos dientes impresionantes, pero su dieta es principalmente vegetariana.

El pacú, al igual que muchas otras especies invasoras de agua dulce, es sacado de los cursos de agua del sur de la Florida de vez en cuando. A menudo desconciertan a los pescadores que creen haber capturado la piraña, conocida por su feroz frenesí alimenticio. Las capturas reales de pirañas confirmadas en la Florida han sido escasas, con unas pocas pirañas de vientre rojo documentadas en un estanque de West Palm Beach en 2009.

Un amigo de Eric Estrada y compañero de pesca con mosca sostiene un pacú el 24 de agosto de 2022, en un estanque residencial en el norte de Miami Beach.
Un amigo de Eric Estrada y compañero de pesca con mosca sostiene un pacú el 24 de agosto de 2022, en un estanque residencial en el norte de Miami Beach.

Como artista, Estrada se especializa en pinturas sobre lienzo, murales y ropa con temática de peces. Dice que lleva diez años pescando casi a diario y se enorgullece de poder identificar las especies con facilidad.

En su video, lo consiguió. Al principio se refirió al pez como un pacú. Pero después de pescarlo, se cuestionó a sí mismo. Este pacú en particular tenía unos dientes inusualmente dentados, y el cardumen se arremolinaba con fuerza cada vez que el señuelo caía al agua.

Los comentarios en su video de YouTube y en las redes sociales mostraron que no era el único que tenía dudas. Otros también se preguntaban si se trataba de un pacú o de una piraña. ¿Y es importante?

El estado prohíbe las pirañas

La respuesta a la segunda pregunta es: sí, están entre las 16 especies exóticas de agua dulce cuya posesión es ilegal según las normas establecidas por los gestores de la fauna de la FWC . Decenas de especies invasoras se han instalado en las vías fluviales del sur de la Florida sin causar estragos en el medio ambiente. Los científicos temen que una población establecida de pirañas sea mucho más perjudicial que el pacú. Podrían atacar a otros peces, aves y mamíferos.

Los pacúes no son depredadores natos y a pesar de sus poderosas mandíbulas no suelen ser agresivos, aunque una vez enganchados pueden ser unos luchadores formidables, como muestra el video de Estrada.

“El pacú es una especie rara por lo que come”, explica Jeffrey Hill, especialista en extensión pesquera para peces no nativos del Instituto de Ciencias Alimentarias y Agrícolas de la Universidad de la Florida. “Comen muchas hojas, frutas, frutos secos y cosas que caen al agua. Comen invertebrados y ocasionalmente peces, pero no son un gran depredador”.

La diferencia más evidente entre un pacú y una piraña es el tamaño y la forma de sus dientes. Los dientes del pacú se parecen a los molares humanos y se sitúan en filas rectas, diseñadas para masticar vegetación. Los dientes de las pirañas suelen ser incisivos triangulares muy afilados para desgarrar la carne. Otros peces de agua salada, conocidos como el jorobado de penacho y el luna real, son confundidos a veces por los pescadores novatos con las pirañas, pero no están relacionados.

El pacú también es más grande que las pirañas. Estrada dijo que el pez que capturó medía unas 18 pulgadas, lo que es bastante pequeño para un pacú, mientras que las pirañas miden en promedio unas 12 pulgadas.

El pez que Estrada capturó tenía dientes más afilados que la mayoría, pero Arielle Callender, coordinadora de información pública de la FWC, dijo al Miami Herald que “parece un pacú”. Y en cuanto al frenesí por comida que presenció Estrada, ese comportamiento frenético —hacer una línea recta en busca de una mosca— suele ser un indicador de la actividad humana, más que del instinto.

“Sospecharía que probablemente se alimentan en ese estanque”, dijo Hill. “Se acostumbran a que algo golpee el agua para ir a buscar comida”.

No hay que juzgar a un pez por su mordida

Aunque el pacú no es nativo del sur de la Florida, no es necesariamente perjudicial para la región. No se conocen poblaciones establecidas en ningún lugar del estado, ni hay ejemplos documentados de amenazas que la especie suponga para la fauna nativa.

“Son uno de los peces tropicales más introducidos en el país, pero no están establecidos en ningún lugar que conozcamos de Estados Unidos”, dijo Hill.

El pacú es un pez de acuario muy popular. Esa es parte de la razón por la que acaban en Estados Unidos. Su larga vida y su dieta versátil los convierten en mascotas deseables. Pero cuando crecen demasiado para sus tanques, la gente suele arrojarlos a lagos, estanques o canales.

“Muchas de las especulaciones apuntan a que surgieron del comercio de acuarios”, dijo Jordan Massie, candidato a doctor en el Departamento de Tierra y Medio Ambiente de la Universidad Internacional de la Florida. “Esas liberaciones intencionadas de personas que se deshacen de sus tanques es, en mi opinión, una de las principales áreas desde las que se propagan. Se han registrado peces que viven más de 20 años y pueden llegar a pesar 30 o 40 libras en algunos casos”.

Dado que los pacúes son introducciones aparentemente inofensivas en nuestros cursos de agua, algunos investigadores discuten si son incluso invasores. Muchos prefieren el término “no nativo”, ya que “invasor” conlleva connotaciones negativas.

Si uno vive en el sur de la Florida, probablemente sea consciente de que muchas de las cosas que vemos a nuestro alrededor no son nativas de esta zona”, dijo Massie. El término “invasor” tiene muchas connotaciones, e implica que cualquier animal que no haya evolucionado u se haya originado aquí está haciendo daño al ecosistema, y no siempre es así”.

El Centro de Especies Invasoras y Salud del Ecosistema de la Universidad de Georgia mantiene una base de datos de informes sobre el estado de las especies invasoras por estados. En la Florida, hay especies con decenas de miles de registros conocidos. En el caso del pacú, solo hay 15 registros registrados.

Estrada tuvo un golpe de suerte al tropezar con un banco de pacúes, nada menos que en un estanque urbano rodeado de apartamentos. Ha vivido y pescado en Miami toda su vida sin haber visto nunca uno. Puede que no vuelva a encontrarse con otro banco. Pero, si no hay nada más, encontrará inspiración en su encuentro, junto con todas las vistas de YouTube.

“Probablemente haré un dibujo del pacú para venderlo”, dijo. “Fue una experiencia loca. No me lo esperaba”.