Qué se sabe hasta el momento de ómicron, la variante más veloz de la pandemia

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Sudáfrica alertó al mundo sobre ómicron en noviembre, lo que desató la alarma de un posible aumento en las infecciones globales
GETTY IMAGES

La variante ómicron de coronavirus fue detectada hace cerca de un mes y por su alto grado de transmisión puede cambiar de nuevo el rumbo de una pandemia que ya se estimaba bajo control debido a la masiva expansión de las vacunas.

Las dudas y la incertidumbre planean desde entonces en todo el mundo para intentar entender de qué se trata este subtipo, y qué se puede esperar en esta nueva etapa de la lucha contra el coronavirus.

¿Qué es la variante ómicron?

Ómicron es una nueva versión del SARS-CoV-2 (el coronavirus originario de la pandemia), identificado a finales de noviembre en Botswana, y luego en Sudáfrica. Su particularidad es el gran número de mutaciones respecto a la variante original que fue detectada en Wuhan, y de posteriores versiones, como la delta, que domina hasta ahora ampliamente la transmisión de la pandemia.

No se sabe cómo apareció la variante. Una hipótesis a debate entre los científicos es que el virus habría mutado lentamente en el organismo de una persona con inmunodeficiencia, un proceso que duró varios meses, hasta llegar a la versión actual.

Un centro comercial de Johannesburgo. La variante ómicron se detectó por primera vez en el sur de África.
Un centro comercial de Johannesburgo. La variante ómicron se detectó por primera vez en el sur de África.


Un centro comercial de Johannesburgo. La variante ómicron se detectó por primera vez en el sur de África.

¿Porqué es preocupante?

Es muy contagiosa, “a un ritmo que no habíamos conocido hasta ahora con ninguna otra variante”, advirtió el director de la Organización Mundial de la Salud (OMS), Tedros Adhanom Ghebreyesus. Esta nueva versión “se halla probablemente en la mayoría de los países”, añadió. Hasta ahora se detectó oficialmente en 80.

Sudáfrica, Dinamarca y Gran Bretaña ya advirtieron que los casos están creciendo de forma exponencial. Según alertó esta semana la presidenta de la Comisión Europea, Ursula von der Leyen, ómicron podría ser la variante dominante en Europa a mediados de enero

¿Sustituirá definitivamente a la variante delta?

Los científicos advierten que ambos subtipos podrían convivir, como sucede con ciertas variantes del virus de la gripe. También puede suceder que ómicron gane terreno para luego volver a dejarle ventaja a delta.

Una tercera dosis de refuerzo viene resultando eficaz contra la nueva variante. Incluso con solo dos dosis se evita el desarrollo de enfermedades graves
Una tercera dosis de refuerzo viene resultando eficaz contra la nueva variante. Incluso con solo dos dosis se evita el desarrollo de enfermedades graves


Una tercera dosis de refuerzo viene resultando eficaz contra la nueva variante. Incluso con solo dos dosis se evita el desarrollo de enfermedades graves

¿Qué impacto tienen las vacunas?

Las vacunas actuales ya están perdiendo eficacia ante la variante delta, y las mutaciones que presenta ómicron pueden reducir considerablemente la inmunidad de los anticuerpos del virus. Por eso probablemente pueda reinfectar a personas que ya se contagiaron, y también a un número importante de personas ya vacunadas.

Pero varios estudios indican que la vacunación completa, más una inyección de refuerzo, brindan una fuerte protección contra la infección. Sin un refuerzo, las dos dosis de vacunas como Pfizer o Moderna brindan mucha menos protección. Aún así, dos dosis parecen proteger contra las enfermedades graves.

¿Qué pasa con los tratamientos?

Los fármacos siguen siendo eficaces. Ómicron puede evadir algunos anticuerpos monoclonales, pero GSK informó que su fórmula, llamada sotrovimab, probablemente seguirá siendo eficaz. Los medicamentos que controlan la inflamación peligrosa, como la dexametasona, también funcionan.

Merck, Pfizer y otras empresas están desarrollando pastillas antivirales contra el Covid. Si bien ómicron tiene muchas mutaciones que pueden permitirle evadir los anticuerpos monoclonales, tiene menos mutaciones en las proteínas a las que se dirigen las pastillas.

¿Ómicron es menos peligrosa que otras variantes?

Los datos clínicos apuntan a que ómicron no es más peligrosa que sus predecesoras, en particular la variante delta. “Eso es casi una certeza”, explicó el consejero presidencial estadounidense Anthony Fauci. El primer deceso a causa de ómicron se produjo esta semana en Gran Bretaña.

La evidencia preliminar sugiere que ómicron es buena para establecerse en las narices, gracias a su capacidad para evadir anticuerpos. Pero es posible que las infecciones no puedan pasar la línea de defensa de las células T. Al matar las células infectadas, las células T pueden dificultar que el virus penetre profundamente en las vías respiratorias, donde puede causar una enfermedad grave.

Incluso si ómicron resulta ser más suave que otras variantes, aún podría llevar a los hospitales al límite. Una fracción más pequeña de los casos de ómicron puede requerir hospitalización, pero si el número de casos es mucho mayor que en oleadas anteriores, todavía habrá pacientes más graves que tratar.

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