La restauración de los Everglades: Herramienta para luchar contra el cambio climático en el sur de la Florida

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En la batalla de la Florida contra el cambio climático, los Everglades son una de las principales víctimas en riesgo por el ascenso del nivel del mar, pero también podrían ser una poderosa herramienta para frenar el calentamiento global y proteger el sur de la Florida de futuras inundaciones.

Activistas, funcionarios y políticos tienen previsto debatir el complicado y controvertido —y, dicen, esperanzador— futuro del cambio climático y la restauración de los Everglades el viernes y sábado en los Cayos de la Florida en la 37ma Conferencia anual de la Coalición de los Everglades.

“Es un momento crucial”, dijo Richard Grosso, jefe de la Sección de los Cayos de la Izaak Walton League, un grupo conservacionista. “Tenemos buena gente dirigiendo el gobierno ahora y una oportunidad de hacer avances que no hemos logrado en los últimos años”.

La restauración de los Everglades ha sido históricamente una cuestión bipartidista en la Florida que ha obtenido un fuerte apoyo de los republicanos del sur de la Florida, una tendencia que Gross dijo que espera que continúe. Esto, combinado con el apoyo de una Cámara de Representantes, un Senado y una Casa Blanca controlados por los demócratas, podría significar un avance en los esfuerzos de restauración, dijo.

El Condado Miami-Dade, el mayor gobierno local del sur de la Florida, está a punto de tomar algunas decisiones clave que afectarán al futuro de los Everglades, como la ampliación o no de una autopista estatal hacia los Everglades o la ampliación del límite de desarrollo urbano del condado y la autorización de una nueva urbanización de 800 acres cerca de la Bahía de Biscayne.

“Ese es el tipo de decisiones que pueden decidir los esfuerzos de restauración”, dijo Grosso. “El reto de la restauración es tan abrumador que tenemos que hacerlo todo bien. No basta con que los gobiernos locales hagan algunas cosas malas y otras buenas, sino que todas las estrellas tienen que alinearse si queremos llevar a cabo el proyecto de restauración más ambicioso de la historia de la humanidad”.

El esfuerzo de restauración consiste en docenas de proyectos interrelacionados que intentan restablecer el flujo de agua dulce desde el centro del estado hacia la bahía de la Florida, tal y como era antes de que los Everglades fueran drenados, moldeados y urbanizados en una de las regiones más densamente pobladas del país.

Para demostrar el impacto del aumento del nivel del mar, el comisionado de Conservación de Peces y Vida Silvestre de la Florida, Ron Bergeron (izquierda) y el director ejecutivo Nick Wiley se paran con el agua hasta la cintura cerca del campamento familiar de Bergeron, al sur de Alligator Alley
Para demostrar el impacto del aumento del nivel del mar, el comisionado de Conservación de Peces y Vida Silvestre de la Florida, Ron Bergeron (izquierda) y el director ejecutivo Nick Wiley se paran con el agua hasta la cintura cerca del campamento familiar de Bergeron, al sur de Alligator Alley

Uno de los recientes éxitos es el Proyecto de Restauración del río Kissimmee, un gran proyecto que lleva 22 años en marcha para restaurar las curvas y giros del río Kissimmee y el ecosistema natural que lo rodea. Se completó el verano pasado.

Eve Samples, directora ejecutiva de Friends of the Everglades, lo calificó de “ejemplo visible de cómo imitamos lo que la madre naturaleza hizo en primer lugar”. Considera que este ambicioso proyecto es una señal de que el gobierno federal está abierto a más soluciones basadas en la naturaleza para el control del agua, algo que los defensores del medio ambiente llevan décadas pidiendo.

“Todavía hay un instinto hacia la infraestructura gris, y el exceso de ingeniería del sistema es lo que metió a la Florida y a los Everglades en problemas en primer lugar”, dijo. “No podemos diseñar nuestra salida a las amenazas del cambio climático”.

El llamado a las soluciones basadas en la naturaleza, y el interés de los gobiernos federal y estatal, reflejan un cambio en la visión de los Everglades, que deja de ser un riesgo de inundación que hay que gestionar, y pasa a considerar el ecosistema una herramienta para resolver múltiples problemas a la vez.

Si se maneja correctamente, los expertos dicen que el río de hierba podría contener la intrusión de agua salada que amenaza con inundar el sur de la Florida y contaminar su suministro de agua dulce. Y, según la información científica más reciente, también podría frenar el calentamiento global.

Los estudiantes de posgrado de la Universidad Internacional de la Florida, Jesse Blanchard, de 29 años, a la izquierda, y Vanessa Trujillo, a la derecha, capturan peces exóticos cerca de Birdon Road en la Reserva Nacional de Big Cypress esta semana. Los biólogos se desplegaron por la reserva para buscar peces invasores.
Los estudiantes de posgrado de la Universidad Internacional de la Florida, Jesse Blanchard, de 29 años, a la izquierda, y Vanessa Trujillo, a la derecha, capturan peces exóticos cerca de Birdon Road en la Reserva Nacional de Big Cypress esta semana. Los biólogos se desplegaron por la reserva para buscar peces invasores.

Siglos de crecimiento, muerte y descomposición en los Everglades han creado ricas capas de suelo de turba que no solo ayudan a que florezcan los famosos pantanos de hierba, sino que también almacenan una increíble cantidad de dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero que acelera el calentamiento global.

Evelyn Gaiser, profesora de Ciencias Biológicas de la Universidad Internacional de la Florida, dijo que en los últimos 100 años de drenaje se ha perdido bastante de esa turba, liberando ese carbono a la atmósfera.

“Lo que nos preocupa es que se pierda aún más carbono como resultado de la intrusión de agua salada impulsada por el aumento del nivel del mar, sin que los flujos de agua dulce disminuyan”, dijo.

Si el aumento del nivel del mar sigue adentrándose en el sur de la Florida, las marismas de sawgrass y turba quedarán expuestas a un agua salada que no están preparadas para soportar. Esas marismas mueren cuando se exponen a un exceso de agua salada, lo que hace que los suelos de turba que hay debajo colapsen y liberen dióxido de carbono.

La solución, según Gaiser, es aumentar el agua dulce en los extremos sur de los claros para contener la invasión de agua salada.

“Si podemos aumentar el flujo de agua dulce, ganaremos tiempo para que los Everglades se adapten al ascenso del nivel del mar y a otras amenazas climáticas y les daremos la oportunidad de mitigar otros aspectos del cambio climático”, dijo.

Marisa Carrozzo, copresidenta de la Coalición de los Everglades y directora de programas y Vida silvestre costera de la Asociación de Conservación de Parques Nacionales, dijo que es la primera vez que la reunión anual de la coalición se centra tan estrechamente en la compleja relación entre los Everglades y el cambio climático.

“Creo que todo el mundo tiene cada vez más presente que esta es una de nuestras mejores estrategias para mitigar algunos de los peores efectos del cambio climático”, afirmó.

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