Reserva Federal planea un rápido aumento de tasa de interés para frenar la inflación

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Tom Williams/AP

La Reserva Federal está lista esta semana para acelerar sus pasos más drásticos en tres décadas para atacar la inflación al hacer que sea más costoso pedir prestado (para un automóvil, una casa, un negocio, una compra con tarjeta de crédito), todo lo cual complicará la situación financiera de los estadounidenses y probablemente debilite la economía.

Sin embargo, con el aumento de la inflación a un máximo de 40 años, la Fed se ha visto sometida a una presión extraordinaria para actuar de manera muy activa para reducir el gasto y frenar las subidas de precios que están atormentando a los hogares y las empresas.

Después de que finalice su última reunión de fijación de tasas el miércoles, es casi seguro que la Fed anunciará que aumentará su tasa de interés de referencia a corto plazo en medio punto porcentual, el aumento de tasas más pronunciado desde 2000. Es probable que la Fed lleve a cabo otro medio punto de alza de interés en su próxima reunión en junio y posiblemente en la siguiente, en julio. Los economistas prevén aún más subidas de tasas en los próximos meses.

Además, también se espera que la Fed anuncie el miércoles que comenzará a reducir rápidamente su vasta reserva de bonos del Tesoro e hipotecarios a partir de junio, una medida que tendrá el efecto de restringir aún más el crédito.

El presidente Jerome Powell y la Fed darán estos pasos en gran medida a oscuras. Nadie sabe qué tan alta debe ser la tasa a corto plazo del banco central para desacelerar la economía y contener la inflación. Los funcionarios tampoco saben cuánto pueden reducir el balance sin precedentes de $9 billones de la Reserva Federal antes de arriesgarse a desestabilizar los mercados financieros.

“Lo comparo con conducir en reversa usando el espejo retrovisor”, dijo Diane Swonk, economista jefe de la consultora Grant Thornton. “Simplemente no saben qué obstáculos van a encontrar”.

Sin embargo, muchos economistas piensan que la Fed ya está actuando demasiado tarde. A pesar de que la inflación se ha disparado, la tasa de referencia de la Fed está en un rango de solo 0.25% a 0.5%, un nivel lo suficientemente bajo como para estimular el crecimiento. Ajustada a la inflación, la tasa clave de la Reserva Federal, que influye en muchos préstamos comerciales y de consumo, se encuentra en territorio negativo.

Es por eso que Powell y otros funcionarios de la Fed han dicho en las últimas semanas que quieren aumentar las tasas “rápidamente”, a un nivel que no impulse ni restrinja la economía, lo que los economistas llaman la tasa “neutral”. Los formuladores de políticas consideran que una tasa neutral es de aproximadamente 2.4%. Pero nadie está seguro de cuál es la tasa neutral en un momento determinado, especialmente en una economía que evoluciona rápidamente.

Si, como espera la mayoría de los economistas, la Fed este año lleva a cabo tres aumentos de tasas de medio punto y luego sigue con aumentos de tres cuartos de punto, su tasa se volvería aproximadamente neutral para fines de año. Esos aumentos equivaldrían al ritmo más rápido de aumentos de tasas desde 1989, señaló Roberto Perli, economista de Piper Sandler.

Incluso funcionarios moderados de la Fed, como Charles Evans, presidente del Banco de la Reserva Federal de Chicago, han respaldado ese camino. (Los “moderados” de la Fed generalmente prefieren mantener las tasas bajas para respaldar la contratación, mientras que los “halcones” a menudo apoyan tasas más altas para frenar la inflación).

Powell dijo la semana pasada que una vez que la Fed alcance su tasa neutral, podría restringir aún más el crédito, a un nivel que restringiría el crecimiento, “si resulta apropiado”. Los mercados financieros están valorando una tasa de hasta el 3.6% para mediados de 2023, que sería la más alta en 15 años.

Claras expectativas

Las expectativas sobre el camino de la Fed se han vuelto más claras en los últimos meses a medida que la inflación se ha intensificado. Ese es un cambio brusco con respecto a hace solo unos meses: después de que la Fed se reuniera en enero, Powell dijo: “No es posible predecir con mucha confianza exactamente qué camino para nuestra tasa de referencia resultará apropiado”.

Jon Steinsson, profesor de economía de la Universidad de California, Berkeley, cree que la Fed debería proporcionar una orientación más formal, dado lo rápido que está cambiando la economía tras la recesión pandémica y la guerra de Rusia contra Ucrania, que ha exacerbado la escasez de suministro en todo el mundo. El pronóstico formal más reciente de la Fed, en marzo, había proyectado siete aumentos de tasas de un cuarto de punto este año, un ritmo que ya está irremediablemente desactualizado.

Steinsson, quien a principios de enero había pedido un aumento de un cuarto de punto en cada reunión de este año, dijo la semana pasada: “Es apropiado hacer las cosas rápido para enviar la señal de que se necesita una cantidad bastante significativa de ajuste”.

Un desafío que enfrenta la Fed es que la tasa neutral es aún más incierta ahora de lo habitual. Cuando la tasa clave de la Fed alcanzó 2.25% a 2.5% en 2018, provocó una caída en las ventas de viviendas y los mercados financieros cayeron. La Fed de Powell respondió dando un giro en U: redujo las tasas tres veces en 2019. Esa experiencia sugirió que la tasa neutral podría ser más baja de lo que piensa la Fed.

Pero teniendo en cuenta cuánto se han disparado los precios desde entonces, reduciendo así las tasas de interés ajustadas a la inflación, cualquier tasa de la Fed que en realidad frenaría el crecimiento podría estar muy por encima del 2.4%.

Elementos de incertidumbre

La reducción del balance de la Fed añade otra incertidumbre. Eso es particularmente cierto dado que se espera que la Fed permita que se retiren valores por valor de $95,000 millones cada mes a medida que vencen. Eso es casi el doble del ritmo de $50,000 millones que mantuvo antes de la pandemia, la última vez que redujo sus tenencias de bonos.

“Hacer girar dos perillas al mismo tiempo lo hace un poco más complicado”, dijo Ellen Gaske, economista principal de PGIM Fixed Income.

Brett Ryan, economista de Deutsche Bank, dijo que la reducción del balance será aproximadamente equivalente a aumentos de tres cuartos de punto hasta el próximo año. Cuando se suma a los aumentos de tasas esperados, eso se traduciría en alrededor de 4 puntos porcentuales de ajuste hasta 2023. Un aumento tan dramático en los costos de los préstamos llevaría a la economía a una recesión a fines del próximo año, pronostica Deutsche Bank.

Sin embargo, Powell cuenta con el sólido mercado laboral y el sólido gasto de los consumidores para evitarle a Estados Unidos ese destino. Aunque la economía se contrajo en el trimestre enero-marzo a una tasa anual del 1.4%, las empresas y los consumidores aumentaron sus gastos a un ritmo sólido.

Si se mantiene, ese gasto podría mantener la expansión de la economía en los próximos meses y quizás más allá.

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