Refugios de Chicago reciben a casi 500 niños que cruzaron la frontera México-EEUU

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Cuando Eulalia Andrés Pedro finalmente se reencontró con sus padres en Estados Unidos luego de hacer el viaje de Guatemala a México con un grupo de otros menores en busca de asilo, ella y su hermano Francisco no los reconocieron.

Ella tenía 12 años y su hermano 14, y habían pasado más de 10 años desde que vieron a su madre y padre, quienes emigraron al sur de Illinois desde un pueblo indígena rural en Guatemala. Los hermanos se dirigieron al norte en 2015, huyendo de la violencia y esperando reunirse con sus padres.

“Derramamos lágrimas”, en el reencuentro, dijo Eulalia Andrés Pedro. “Valió la pena todo el dolor y el miedo que sentí”.

Miles de jóvenes como los hermanos Andrés Pedro, la mayoría de países centroamericanos, emigran solos a la frontera México-EEUU.

Después de una fuerte caída durante el apogeo de la pandemia, el número de menores no acompañados en la frontera sur este año ha alcanzado cifras no vistas desde al menos 2014. Desde diciembre, casi 500 niños han sido colocados bajo cuidado temporal en refugios del área de Chicago, la mayoría de ellos de países como Guatemala, El Salvador y Honduras.

En el área de Chicago, las agencias y organizaciones comunitarias que atienden a los solicitantes de asilo dan la bienvenida a algunos de los niños en los refugios locales, mientras las agencias federales se apresuran a transferirlos de las celdas de la Patrulla Fronteriza a viviendas temporales, dijo David Sinski, director ejecutivo de Heartland Human Care Services. Durante 20 años, su grupo ha operado refugios bajo un contrato con el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EEUU para cuidar a los niños migrantes que llegan a la frontera sin acompañamiento.

Obtener asilo en EEUU es raro, según datos de la Universidad de Syracuse. De 449 personas que solicitaron asilo entre octubre y abril en la corte de inmigración de Chicago, 167 obtuvieron asilo. Ese porcentaje, 37.2%, está en línea con años anteriores.

Desde diciembre, la cantidad de menores no acompañados transferidos a cinco albergues de Chicago para esperar la reunificación con la familia o la colocación con un patrocinador, primero “se duplicó y luego se triplicó”, dijo Dawnya Underwood, subdirectora de programas de seguridad en Heartland Alliance, la organización a la que el grupo Sinski pertenece.

Aproximadamente cuatro niños llegan cada día, similar a la última gran afluencia de niños migrantes en 2014.

Heartland Alliance y otros refugios bajo contrato con Health and Human Services también ayudan a encontrar personas que trabajen con los niños en sus casos legales y ayudan a encontrar el lugar adecuado para albergarlos a largo plazo. Los niños permanecen en los refugios durante un promedio de unas tres semanas, dijo Underwood.

Aunque Heartland no ha llenado todas sus 359 camas en los refugios de Chicago, Sinski espera una mayor necesidad de camas a medida que el número de inmigrantes que buscan asilo en la frontera aumente.

A medida que aumentan esos números, los defensores están pidiendo refugios más permanentes informados sobre traumas para albergar a los niños mientras esperan la colocación y comienzan sus casos de asilo. Otros argumentan que permitir que los niños entren a Estados Unidos para reunirse con sus familias alentará a más a venir y dicen que los niños podrían congestionar los tribunales con solicitudes de asilo.

Pero los solicitantes de asilo huyen de sus países de origen para escapar de la violencia en curso, los desastres naturales y la pobreza agravada por el coronavirus, dijo Daysi J. Funes, directora ejecutiva de Centro Romero, que brinda servicios y recursos legales para inmigrantes centroamericanos en el área de Chicago.

Andrés Pedro y su hermano son sólo dos de los rostros de los niños que continúan arriesgando sus vidas para reunirse con sus familias en Estados Unidos, dijo Ximena Rivera, abogada de planta del Immigration Project, que brinda servicios legales a comunidades de inmigrantes de bajos ingresos en Illinois.

“También son un ejemplo del ineficiente sistema de inmigración en Estados Unidos”, dijo Rivera.

Aunque los hermanos entraron a Estados Unidos en las mismas circunstancias en 2015 y presentaron el mismo caso de asilo, sólo a Eulalia Andrews Pedro se le concedió asilo en 2018. En 2019 se le concedió la residencia legal permanente.

El caso de asilo de su hermano sigue pendiente.

A sus padres les resultó difícil permitir que sus hijos migraran a pie para llegar a la frontera con México.

“Pero no teníamos otra opción”, dijo Eulalia Andrés Pedro. “Las cosas estaban empeorando en nuestra ciudad, no podíamos soportarlo más”.

Los hermanos dijeron que pasaron algunas noches en una instalación de la patrulla fronteriza antes de ser llevados a un refugio en Michigan, donde vivieron durante más de un mes antes de que sus padres fueran a buscarlos.

Para atender a quienes se encuentran en situación similar a Andrés Pedros, el HHS abrió 17 refugios de emergencia en todo el país, pero ninguno en Illinois.

Funes dijo que los defensores esperan que a medida que los inmigrantes sean detenidos y procesados en la frontera, más niños y adultos migrantes lleguen a Chicago. Centro Romero y otros proveedores de servicios “se están preparando para atenderlos y ayudarlos a obtener la ayuda legal que necesitan para luchar por su caso y permanecer en este país”, dijo.

Sinski dijo que la afluencia repentina también es el resultado del cierre de las fronteras durante el apogeo de la pandemia. Desde que el presidente Joe Biden asumió el cargo, la frontera se ha abierto lentamente, y los funcionarios federales otorgan excepciones humanitarias a aquellos que consideran los más vulnerables.

El número de menores no acompañados que entraron en contacto con la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de EEUU a lo largo de la frontera entre EEUU y México se disparó en la primavera, con 19,960 niños encontrados en marzo y 17,171 en abril. En 2019, el número promedio de niños encontrados mensualmente fue de 6,400.

La cantidad de niños entregados a patrocinadores en Illinois también parece estar en aumento, con 255 niños en todo el estado y 145 en el Condado Cook entre octubre de 2020 y marzo de 2021, según los últimos datos del HHS. Ese total ya está por encima del total de 211 para el año fiscal 2020, cuando se cerró la frontera debido a la pandemia.

Aunque la mayoría de los inmigrantes son expulsados de inmediato, a quienes se les concede una excepción humanitaria, en su mayoría niños no acompañados, pueden permanecer en EEUU mientras tramitan solicitudes de asilo.

El proceso toma entre dos y diez años y, debido a que carecen de la representación legal adecuada, la mayoría no gana sus casos de asilo, “y mucho menos la oportunidad de quedarse permanentemente en Estados Unidos”, dijo Funes.

Algunos de ellos envejecen fuera del sistema y permanecen viviendo ilegalmente en Estados Unidos, otros son deportados.

Rivera dijo que cree que la demora en el caso de Francisco Andrés Pedro se debe a un error administrativo que el Servicio de Ciudadanía e Inmigración de Estados Unidos ha tardado mucho en corregir. Impide que Francisco alcance su potencial en este país.

Si su hermano es forzado a salir del país y su familia es separada nuevamente, “yo estaría destrozada”, dijo Eulalia Andrés Pedro.

En Estados Unidos ha tenido la oportunidad de asistir a la escuela y vivir en paz, dijo. Su familia ahora vive en el área de Champaign-Urbana porque sus padres se sentían seguros allí y había trabajos disponibles, dijo.

Se graduará de Champaign Central High School el lunes.

Mientras tanto, esta primavera se abrió un nuevo refugio para proporcionar alojamiento temporal a menores no acompañados en Urbana, operado por Cunningham Children’s Home con un contrato con la Oficina federal de Reasentamiento de Refugiados. Estaba en proceso “antes de la oleada”, dijo Ginger Mills, directora de avance en Cunningham Children’s Home, en un correo electrónico.

Mientras el grupo trabaja para ayudar a la familia Andrés Pedros, el Immigration Project, en asociación con el Instituto Vera de Justicia, lanzó un nuevo programa en mayo para ayudar a los niños detenidos en el nuevo refugio en Urbana, dijo Álvarez, el director ejecutivo. Hay una próspera comunidad de inmigrantes guatemaltecos en el área de Urbana, dijo.

El programa asegura que los niños tengan un abogado que les brinde defensa legal durante los procedimientos de deportación. Muchos niños migrantes no acompañados no pueden pagar un abogado y no se les proporciona un abogado defensor según la ley estadounidense, dijo Álvarez. Según los datos analizados por el Instituto Vera, los niños con ayuda legal pudieron permanecer en Estados Unidos “el 70% del tiempo, en comparación con sólo el 9% de los niños sin representación”.

Tener un abogado parece haber marcado la diferencia para Maryori Urbina-Contreras.

En 2014, Urbina-Contreras hizo el peligroso viaje desde Honduras a la frontera entre Estados Unidos y México a los 13 años, sola y con sólo $20, para encontrar a su madre, sin decirle a nadie antes de irse.

La madre de Urbina-Contreras, Tania Contreras, quien salió de Honduras cuando Urbina-Contreras tenía 8 meses y terminó en Waukegan, dijo que nunca tuvo la intención de que ninguno de sus hijos emigrara para encontrarse con ella en Waukegan.

“No puedo explicar la angustia que sentí cuando no supe nada de ella durante semanas”, dijo Contreras, llorando.

Urbina-Contreras finalmente llegó a la frontera unas cuatro semanas después de salir de Honduras, y fue entonces cuando un oficial de inmigración estadounidense finalmente se comunicó con Tania Contreras y la madre se reunió con su hija luego de que la menor pasara algunas semanas en un refugio en Texas, recordaron los dos.

“Todo lo que quería hacer era conocer a mi madre, abrazarla y quería huir del miedo en mi ciudad natal”, dijo recientemente Urbina-Contreras. “Entiendo el miedo y la desesperación que sienten los niños que siguen viniendo, estamos dispuestos a arriesgarlo todo”.

De los siete casos de asilo que Helt tomó en 2014, solo dos se han resuelto, dijo. Después de una batalla legal de cuatro años, a Maryori Urbina-Contreras se le concedió asilo cuando le dijo a su juez de inmigración que su sueño era convertirse en enfermera.

“Ha sido doloroso”, dijo Tania, quien aún vive en el país sin autorización legal. Otro de sus hijos todavía está en Honduras.

Mientras se capacitaba para la profesión, Urbina-Contreras se convirtió en asistente de enfermería certificada con licencia y ha sido una trabajadora de primera línea durante la pandemia. En abril, Urbina-Contreras, ahora de 20 años, obtuvo la residencia permanente.

“Cuando pienso en Maryori, pienso en otros niños en las últimas semanas que han cruzado la frontera entre Estados Unidos y México huyendo de las mismas condiciones en Honduras: ¿1,900 millas?”, dijo su abogado Christopher Helt, describiendo lo que pasó.

“¿Qué se necesita para que un niño haga eso? Es la voluntad de sobrevivir”, dijo Helt.

Pero muchos más niños se enfrentan a la situación que enfrentó Urbina-Contreras.

“Creemos que ningún niño debe ser detenido y esperamos que con el servicio legal podamos ayudarlos a reunirse con sus familias y que aún tengan la oportunidad de enfrentar un proceso de inmigración”, dijo Álvarez.

La apertura del refugio y la colaboración para ayudar a los niños y adolescentes migrantes llegaron en “un momento de necesidad”, dijo Álvarez.

larodriguez@chicagotribune.com

  • Este texto fue traducido por Octavio López/TCA

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