Reedy Creek de Disney World: ¿Qué sucederá después de la abolición del distrito especial?

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La disolución del Distrito de Mejoramiento Reedy Creek de Walt Disney World podría cargar a los contribuyentes locales con una deuda de alrededor de $ 1 mil millones y dejar a los gobiernos locales luchando por cómo hacerse cargo de los servicios vitales para la principal atracción turística de Florida.

Los legisladores estatales aprobaron un proyecto de ley el jueves que disuelve el distrito que The Walt Disney Co. usa para autogobernar sus propiedades de parques temáticos de Florida el 1 de junio de 2023. Se esperaba que el gobernador Ron DeSantis, quien ha estado luchando con el gigante del entretenimiento, lo firmara en ley.

Lo que sucederá a continuación no está claro, pero el recaudador de impuestos del Condado de Orange y otros opositores al proyecto de ley dicen que terminar con Reedy Creek podría generar impuestos más altos para los residentes de Orange y Osceola.

La Legislatura no realizó un estudio económico sobre las ramificaciones de disolver el distrito. Los legisladores pasaron solo dos días examinando el proyecto de ley, presentado el martes, lo que brindó pocas oportunidades para la opinión pública.

Ni siquiera los patrocinadores del proyecto de ley, la senadora Jennifer Bradley, republicana de Fleming Island, y el representante Randy Fine, republicano de Palm Bay, pudieron proporcionar los intrincados detalles de cómo se disolvería Reedy Creek, diciendo que el asunto se resolverá en los próximos año.

Los demócratas advierten que los propietarios podrían verse afectados por facturas de impuestos más altas si los republicanos continúan con su plan. El Senador Gary Farmer, D-Lighthouse Point, estimó que a la familia promedio en los condados de Orange y Osceola le costaría $2,200 pagar las deudas y obligaciones pendientes del distrito. No se han producido cifras no partidistas detalladas sobre la posible obligación tributaria de disolver el distrito.

“Es disparar primero y hacer preguntas después. … Y tal vez si Disney se comporta durante el próximo ciclo electoral, lo revertimos”, dijo Farmer.

El alcalde del condado de Orange, Jerry Demings, dijo el jueves que hacerse cargo de los “componentes de primera respuesta y seguridad pública” de Reedy Creek sin nuevos ingresos sería “catastrófico” para el presupuesto del condado.

“Sería una carga indebida para el resto de los contribuyentes del Condado de Orange llenar ese vacío”, dijo.

¿Quién gobierna Disney World?

Establecido en 1967, Reedy Creek le permite a Disney usar sus propios códigos e inspectores de construcción, evitar trámites burocráticos y emitir bonos libres de impuestos para sus parques temáticos y propiedades turísticas en Florida. Básicamente, Disney se grava a sí mismo a través del distrito para pagar las carreteras, el tratamiento del agua y otros servicios importantes para Walt Disney World.

Reedy Creek posee y opera sistemas de recolección y tratamiento de aguas residuales, servicios eléctricos, recolección de desechos sólidos y reciclaje, así como su propio departamento de bomberos. La Oficina del Sheriff del Condado de Orange brinda protección policial.

El gobierno privado de Disney ha sido comparado con el condado número 68 de Florida o un “Vaticano con orejas de ratón”. La estructura gubernamental única involucra a Reedy Creek y dos ciudades que controla Disney: Bay Lake y Lake Buena Vista.

Esas ciudades tienen una población combinada de unas 53 personas, según datos del censo. Los residentes son empleados confiables de Disney, lo que convierte a las dos ciudades en pueblos controlados por Disney, dijo Richard Foglesong, autor de “Married to the Mouse”, un libro sobre la creación de Disney World.

Si se disuelve Reedy Creek, los puntos principales incluirán determinar cómo se gobernarán sus 40 millas cuadradas de tierra que se extienden a ambos lados de los condados de Orange y Osceola, cómo se distribuirán sus activos y se pagará su deuda, dijo Lee Constantine, exrepresentante estatal y senador y presidente entrante de la Asociación de Condados de Florida.

“Vas a tener que aclarar adónde van los activos”, dijo Constantine, comisionado del condado de Seminole. “¿Quién va a pagar por ellos? ¿Se van a dar a los condados? ¿Los condados van a pagar por ellos? Sean lo que sean, sea cual sea el servicio de la deuda, hay que pagarlo. Les puedo asegurar que esos tenedores de bonos... querrán que alguna entidad garantice esos bonos”.

“En este punto, hay más preguntas que respuestas”, agregó Constantine.

Cuatro gobiernos locales estarían involucrados en esas discusiones: los condados de Orange y Osceola y las ciudades de Bay Lake y Lake Buena Vista, controladas por Disney.

Un portavoz del condado de Osceola dijo que su personal comenzaría a evaluar la situación cuando se tomaran medidas finales. Reedy Creek y Disney no respondieron a las solicitudes de comentarios.

El presidente del Senado, Wilton Simpson, dijo que espera que el asunto se discuta más cuando la Legislatura se reúna el próximo año con aportes del equipo legal de Disney. Se podría desarrollar un plan que cree “eficiencias” que ahorren dinero a los contribuyentes, dijo, y agregó que otros parques temáticos en el estado operan sin distritos independientes.

“Creo que es solo una cuestión de reunir a los equipos y resolverlo”, dijo Simpson. “Creo que es así de simple”.

Fine, el patrocinador de la Cámara, dijo que cree que se podría formar un tipo diferente de distrito fiscal que podría recaudar dinero para mantener las carreteras de Reedy Creek y otros activos sin cargar a los contribuyentes ni otorgar poderes únicos a Disney.

Los líderes tendrían que determinar qué sucede con los casi 400 empleados del distrito, incluidas unas 200 personas que trabajan para el Departamento de Bomberos de Reedy Creek.

Los bomberos y otros empleados del distrito están observando de cerca y esperan ser parte de las conversaciones sobre la implementación del proyecto de ley, dijo Jon Shirey, presidente de la Asociación de Bomberos Profesionales de Reedy Creek.

“Nuestras principales preocupaciones son el sustento y el bienestar de nuestros miembros, jubilados y sus familias”, dijo.

Llegar a un acuerdo con los tenedores de bonos podría ser otro asunto complicado, y los inversionistas están desconcertados por lo que está sucediendo en Florida, dijo Eric Kazatsky, estratega senior de Bloomberg Intelligence especializado en bonos municipales.

Los documentos de bonos de Florida incluyen un pacto, un compromiso con los inversionistas, de que el estado no “limitará ni alterará” los derechos de Reedy Creek para recaudar ingresos, incluida la recaudación de impuestos. Kazatsky dijo que ha hablado con inversionistas y otros en el mercado de bonos que están desconcertados por lo que está sucediendo en Florida.

“Son muchas interrogantes, ¿y se les permite hacer esto?” él dijo. “Parece que tienen un obstáculo legal aquí. Se han comprometido a hacer algo”.

Recaudador de impuestos tiene preocupaciones

Scott Randolph, recaudador de impuestos del condado de Orange, estimó que absorber los pasivos de Reedy Creek podría costarles a los propietarios entre $200 y $250 adicionales al año en impuestos sobre la propiedad. Sin embargo, esa es una estimación aproximada, basada en el estado financiero del Distrito de Mejoras de Reedy Creek y la suposición de que el Condado de Orange absorbe las responsabilidades de Reedy Creek.

Reedy Creek recauda alrededor de $164 millones en impuestos a la propiedad para mantener carreteras, servicios públicos y otros servicios, que Disney paga casi en su totalidad.

Si se disolviera Reedy Creek, ninguna otra entidad gubernamental tendría la autoridad para recaudar ese dinero, dijo Randolph.

“No hay ganancias inesperadas para el condado”, dijo Randolph. “Podría haber una tonelada de gastos sin ingresos adicionales para cubrirlos”.

Disney continuaría pagando impuestos sobre la propiedad a los condados de Orange y Osceola, distritos escolares y otras entidades como lo ha hecho en el pasado. Reedy Creek le permite a Disney evitar algunos otros impuestos, como las tarifas de impacto y el impuesto a las ventas sobre los materiales de construcción.

Gobernar Disney World y mantener la propiedad que lo rodea es una tarea enorme. Reedy Creek mantiene 134 millas de carreteras y 67 millas de vías fluviales, según las estadísticas del distrito. Maneja 60.000 toneladas de residuos y recicla anualmente 30 toneladas de aluminio, papel, latas de acero, cartón y envases de plástico.

El distrito alberga a 250.000 visitantes diarios, más que las 196.000 personas que viven en Tallahassee, la capital del estado. Con 77,000 empleados antes de la pandemia, Disney World es uno de los empleadores de un solo sitio más grandes de los Estados Unidos.

El senador Jeff Brandes, republicano por St. Petersburg, cuestionó si el esfuerzo de la Legislatura ayudaría financieramente a Disney sin darse cuenta.

“Los activos incluyen carreteras, que es poco probable que cerremos”, dijo. “Un basurero. Una planta de energía, que es poco probable que apaguemos. Una estación de bomberos, que probablemente no cerraríamos. Entonces, esos activos, ahora nos haríamos cargo de las operaciones, el mantenimiento y el soporte, y Disney podría alejarse de esa ... deuda”.

¿Cuestión de justicia o venganza política?

Los republicanos dijeron que Disney recibe un trato especial bajo la ley que no disfruta ningún otro parque temático en el estado.

“Universal no puede crear el Distrito de Mejoras de Jurassic Park para gobernarse a sí mismo”, dijo Fine, el patrocinador de la Cámara. “Tienen que cumplir con las leyes de las ciudades y condados donde existen”.

DeSantis pidió a los legisladores que disolvieran Reedy Creek y otros cinco distritos especiales creados antes de 1968. Atacó a Disney por oponerse a la legislación que los críticos calificaron como el proyecto de ley “no digas gay”. A cambio, Disney, un actor poderoso en la política estatal, detuvo sus contribuciones a los políticos de Florida.

Los demócratas respondieron que el proyecto de ley se trata más de represalias y represalias políticas que de responsabilidad corporativa. Farmer lo calificó de “venganza política petulante y punitiva para una corporación que se atrevió a decir que el emperador está desnudo”.

La autonomía de Disney es parte de la razón por la que ha podido hacer de Disney World una atracción única, y deshacer a Reedy Creek podría generar una batalla legal prolongada, dijo Bob Jarvis, profesor de derecho de la Universidad Nova Southeastern.

“Conducirá a una demanda, por lo que los contribuyentes financiarán la defensa”, dijo Jarvis.

Los redactores Katie Rice y Steven Lemongello contribuyeron a este informe.

sswisher@orlandosentinel.com

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