La realidad supera a Star Wars con un posible planeta orbitando tres soles

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El anillo interior de GW Orionis: modelo (derecha) y observaciones de ESFERA
El anillo interior de GW Orionis: modelo (derecha) y observaciones de ESFERA

En octubre de 1995 se inició la era de los exoplanetas con el descubrimiento de 51 Pegasi b, el primer planeta fuera de nuestro sistema solar. Desde entonces hemos detectado miles de nuevos mundos orbitando estrellas lejanas. Planetas helados apartados de su principal fuente de calor, planetas abrasadores que giran demasiado cerca de su sol o incluso planetas prometedores que se mueven a una distancia adecuada para contener agua en estado líquido y, quién sabe si también para albergar algún tipo de vida.

La astronomía actual está viviendo una época dorada alcanzando descubrimientos que hasta hace poco parecían reservados a la literatura y al cine de ciencia ficción. Asistimos a un momento tan especial en este campo que los investigadores están detectando planetas tan sorprendentes que, de hecho, superan las propuestas de aquellas películas. Cuando George Lucas estrenó la Guerra de las Galaxias, nos presentó un planeta extraordinario como hogar del protagonista Luke Skywalker. Se llamaba Tatooine y formaba parte de un sistema estelar binario, un lugar desértico y estéril girando alrededor de dos soles. 

Sin embargo, un artículo científico en el número de noviembre de Monthly Notices of the Royal Astronomical Society nos demuestra que el Universo puede llegar a ser más complicado y enrevesado de lo que imaginamos con la primera detección de un planeta que podría estar orbitando alrededor de tres estrellas a la vez.

Nuestro sistema solar es tranquilo, uniforme y (afortunadamente) bastante aburrido. Los planetas giran casi en el mismo plano alrededor de una estrella única. Sin embargo no todos los vecindarios son tan convencionales, sobre todo si nos encontramos ante sistemas con más de una estrella o en sistemas jóvenes que empiezan a formarse. En estos casos, las dinámicas pueden llegar a ser realmente caóticas.

Situado a unos 1300 años luz de la Tierra, enmarcado dentro de la constelación de Orión, se encuentra GW Ori, un sistema estelar triple rodeado por grandes cantidades de polvo y gas, signo característico de los sistemas que están naciendo. Entre esas tres estrellas hay material suficiente para formar varias decenas de planetas, por lo que es posible que ya se haya formado alguno.

El material presente en el sistema estelar triple GW Ori ha formado tres discos o anillos de polvo y gas, que los autores del estudio han analizado utilizando el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array. En esas observaciones descubrieron una brecha significativa en los anillos de polvo, una ruptura que podría estar causada por el paso de un planeta, lo suficientemente masivo como para hacer un hueco en el disco.

A la izquierda imagen de ALMA con la estructura de los discos en GW Ori. A la derecha, imagen de SPHERE, mostrando la sombra del anillo más interno en el resto del disco | Credit ESO/Exeter/Kraus et al./L. Calçada
A la izquierda imagen de ALMA con la estructura de los discos en GW Ori. A la derecha, imagen de SPHERE, mostrando la sombra del anillo más interno en el resto del disco | Credit ESO/Exeter/Kraus et al./L. Calçada

El siguiente paso fue desarrollar un modelo computerizado lo más completo de GW Ori y “la explicación más probable y fascinante que encontraron para el espacio en el disco es la presencia de uno o más planetas masivos, de naturaleza similar a nuestro Júpiter”. Esta hipótesis cobra aún más sentido al saber que los gigantes gaseosos suelen ser los primeros cuerpos en formarse dentro de un sistema estelar, mucho antes que los planetas rocosos como la Tierra o Marte.

El artículo publicado es bastante cauto y, aunque la explicación más probable apunta a la existencia de un planeta, los investigadores señalan que es conveniente esperar a más datos procedentes del interferómetro ALMA. En este caso y si podemos confirmar la existencia de un planeta orbitando tres estrellas, se trataría del primer planeta circumtriple detectado en la historia… superando incluso a Tatooine y la imaginación de Star Wars.

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Referencias científicas y más información:

Smallwood, Jeremy L., et al. «GW Ori: circumtriple rings and planets». Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, vol. 508, noviembre de 2021, DOI:10.1093/mnras/stab2624.

University of Nevada, Las Vegas. "Astronomers may have discovered first planet to orbit 3 stars: Potential discovery of a circumtriple planet has implications for bolstering our understanding of planet formation" ScienceDaily.

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