¿Qué es el polvo sahariano? ¿Cuándo llegará a la Florida?

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La Florida está a punto de recibir una buena polvareda, y tiene un nombre.

Polvo sahariano.

Es posible que usted haya escuchado los informes de que una enorme nube de polvo está en su viaje de 5,000 millas desde África hasta nuestros vecindarios. Algunos de ustedes están sacando sus cámaras de la gaveta. Algunos tienen los inhaladores cerca.

Y otros se preguntan: ¿Qué es el polvo sahariano? ¿Es algo bueno? ¿Debo ir corriendo a Publix por provisiones?

Estas son algunas respuestas.

¿Qué es el polvo sahariano?

Vista del centro de Houston mientras una nube de polvo sahariano se mueve sobre partes de Texas, el viernes 26 de junio de 2020, en Houston.
Vista del centro de Houston mientras una nube de polvo sahariano se mueve sobre partes de Texas, el viernes 26 de junio de 2020, en Houston.

El polvo sahariano, también denominado capa de aire sahariano por la NOAA, es “una masa de aire muy seco y polvoriento que se forma sobre el desierto del Sahara durante el final de la primavera, el verano y el principio del otoño”.

Esta nube de polvo, por así decirlo, levantada del desierto del Sahara africano —un desierto caliente de 3.6 millones de kilómetros cuadrados, el mayor del mundo— se desplaza sobre el Atlántico Norte tropical cada tres o cinco días, según la NOAA.

La capa de polvo sahariano tiene un grosor de entre 2 y 2.5 millas y está a una milla por encima de la superficie terrestre.

¿Cuándo es la temporada de polvo sahariano?

El polvo sahariano no tiene una temporada determinada, como la temporada de lluvias, la temporada de huracanes o la temporada de moscas de la luna de miel, pero su actividad tiene periodos predominantes.

La actividad suele aumentar a mediados de junio, alcanza su punto álgido desde finales de junio hasta mediados de agosto y comienza a remitir rápidamente después de mediados de agosto, explica la NOAA.

Durante los períodos de máxima actividad, estos brotes emergen de la costa de África cada tres o cinco días y pueden viajar más de 5,000 millas hacia el oeste arrastrados por los vientos alisios hasta lugares como la Florida, el Caribe, Texas, Kansas, Puerto Rico y América Central y cubrir vastas zonas del Atlántico.

Se prevé la llegada de polvo sahariano a la Florida este fin de semana.

¿Qué tiene de bueno el polvo sahariano?

Dos personas vestidas de carnaval permanecen bajo una nube de polvo rojo en Santa Cruz de Tenerife, España, el domingo 23 de febrero de 2020.
Dos personas vestidas de carnaval permanecen bajo una nube de polvo rojo en Santa Cruz de Tenerife, España, el domingo 23 de febrero de 2020.

¿Te gustan los huracanes? ¿No? Pues a los huracanes tampoco les gusta la capa de aire sahariana. Y eso es bueno para nosotros.

El polvo sahariano suprime la formación e intensificación de los ciclones tropicales, según el Servicio Meteorológico Nacional y la NOAA.

¿Por qué? Una combinación de factores, explican los meteorólogos.

▪ El polvo sahariano es una masa de aire extremadamente seca que contiene aproximadamente 50% menos de humedad que la atmósfera tropical normal, señala el Centro Nacional de Huracanes. “Este aire extremadamente seco puede debilitar un ciclón tropical o una perturbación tropical al favorecer las corrientes descendentes alrededor de la tormenta”.

▪ Los fuertes vientos de la capa de polvo sahariana de unas 25-55 mph, denominados por los meteorólogos “chorro del este africano”, aumentan sustancialmente la cizalladura vertical del viento en el entorno de la tormenta y alrededor de ella. Este “chorro” de grandes vientos a una altura de entre 6,500 y 14,500 pies puede provocar una inclinación del vórtice del ciclón tropical y puede perturbar el motor térmico interno de la tormenta, según el servicio meteorológico. Piense en ello como la proverbial llave inglesa que un mecánico descuidado deja en el motor de su coche. El “motor” acabará reaccionando negativamente.

▪ Las cálidas temperaturas de la capa de polvo sahariana que cabalga por encima de un aire relativamente más frío y denso, estabiliza la atmósfera, lo que puede suprimir la formación de nubes, dicen los meteorólogos.

Hermosas puestas de sol

Una familia se refresca en el lago Shawnee Mission al atardecer el domingo 28 de junio de 2020, en Lenexa, Kansas. Los atardeceres y amaneceres son más vibrantes de lo habitual últimamente debido al polvo en la atmósfera de la nube de polvo sahariana.
Una familia se refresca en el lago Shawnee Mission al atardecer el domingo 28 de junio de 2020, en Lenexa, Kansas. Los atardeceres y amaneceres son más vibrantes de lo habitual últimamente debido al polvo en la atmósfera de la nube de polvo sahariana.

Las hermosas puestas de sol son otra cosa buena del polvo sahariano. Aquí es donde querrás sacar tu cámara o un teléfono con la mayor cantidad de píxeles posibles.

La razón tiene que ver con la forma en que la luz del sol llega a la Tierra y cómo sus longitudes de onda interactúan con la nube de polvo. El filtrado de las longitudes de onda más cortas de color azul, verde y púrpura durante la puesta de sol y las longitudes de onda más largas de color naranja, rosa y rojo que se amplifican al atardecer se ven potenciadas por el polvo de la atmósfera superior, explican los meteorólogos.

Esta amplificación, al igual que un filtro en la cámara fotográfica, realza los colores de la puesta de sol para hacerlos parecer más profundos y ricos tras la interacción de las longitudes de onda con las partículas de polvo.

¿El resultado? Atardeceres preciosos

¿Qué tiene de malo el polvo sahariano?

El polvo sahariano puede irritar los ojos, oídos, nariz y garganta de las personas debido a las finas partículas de sílice y otros minerales que pueden llegar a los pulmones”, según la NASA.

Si tiene alergias o problemas de salud como el asma, es posible que desee permanecer en interiores durante las olas de polvo sahariano, que pueden durar en la zona unos cuantos días. También puede considerar la posibilidad de usar una mascarilla, como acostumbramos durante la pandemia del COVID-19, para filtrar algunas de las partículas, sugiere la Asociación Americana de Neumología.

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