En la pesquisa del edificio colapsado de Surfside las conclusiones aún están lejos

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Es probable que la investigación federal sobre el colapso del edificio de condominios Champlain Towers South no concluya hasta 2024, tres años después del desastre de Surfside en que los investigadores dicen no haber “descartado nada”.

Pero el proceso podría llevar aún más tiempo, dijo Judith Mitrani-Reiser, una ingeniera que creció en Miami y que está supervisando la investigación del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología (NIST).

“Para hacer esto bien se requiere un enfoque exhaustivo y el compromiso de investigar a fondo cada hipótesis de fallo”, dijo Mitrani-Reiser.

Judith Mitrani-Reiser, ingeniera y nativa de Miami, dirige la investigación federal sobre el colapso de las Champlain Towers South.
Judith Mitrani-Reiser, ingeniera y nativa de Miami, dirige la investigación federal sobre el colapso de las Champlain Towers South.

Un cronograma de la investigación dado a conocer en una reunión pública el jueves indicó que un borrador del reporte podría publicarse durante el año fiscal federal 2024, que va de octubre de 2023 a septiembre de 2024. El reporte final sobre el colapso del edificio de condominios de junio de 2021 podría publicarse hacia el final de ese periodo.

El calendario es típico de la agencia del Departamento de Comercio con una misión que incluye la investigación de unos pocos fallos importantes en edificios. Las anteriores investigaciones del NIST —la primera de las cuales examinó la caída de las Torres Gemelas tras los atentados del 9/11— han durado entre dos años y medio y seis.

“Muchos se sentirán frustrados por el tiempo necesario para llevar a cabo una investigación exhaustiva”, dijo Jennifer Huergo, portavoz de la agencia, durante la reunión virtual del jueves.

Fue la segunda actualización periódica del NIST al Comité Asesor del Equipo Nacional de Seguridad en la Construcción, que ofrece orientación sobre las investigaciones de la agencia sobre fallos catastróficos en edificios. Después de la primera actualización en noviembre, un familiar de las víctimas de Surfside le dijo al Miami Herald que se sentía frustrado por la falta de información que se divulgó.

Huergo dijo que los investigadores se reunieron con los sobrevivientes y los familiares de las víctimas a principios de abril para ponerlos al día sobre el proceso y responder a sus preguntas. Pero la agencia no suele compartir los resultados preliminares de sus investigaciones antes de publicar un borrador del reporte.

Los investigadores dijeron que todavía están explorando “numerosas hipótesis activas” y “no han descartado nada en este momento”.

En un video publicado el 25 de agosto por el Instituto Nacional de Estándares y Tecnología, un equipo examina las barras de refuerzo en la base de una columna doblada en las Champlain Towers South.
En un video publicado el 25 de agosto por el Instituto Nacional de Estándares y Tecnología, un equipo examina las barras de refuerzo en la base de una columna doblada en las Champlain Towers South.

Dos semanas antes de que se cumpla un año del impactante colapso en el que murieron 98 personas, la reunión ofreció la visión más detallada hasta el momento de una amplia investigación en la que docenas de expertos están usando pruebas avanzadas y técnicas de modelado informático para determinar por qué colapsaron las Champlain Towers South el 24 de junio.

Los investigadores explicaron que ya se están realizando pruebas no destructivas de los materiales del lugar del colapso en un almacén del Condado Miami-Dade, y que se están preparando para iniciar este verano pruebas más invasivas en el concreto y el acero. Los resultados ayudarán al NIST a construir y probar réplicas a escala real de las conexiones clave entre los elementos estructurales de Champlain South para comprender mejor su estado, incluso en la cubierta de la piscina que colapsó minutos antes de que se desmoronara la mitad del edificio.

Glenn Bell, uno de los investigadores principales, dijo que, a diferencia de otros fallos en edificios, la causa del colapso de Champlain no fue inmediatamente evidente.

“Incluso después de casi un año, no hay un evento iniciador claro”, dijo. “Probablemente hubo varios factores que contribuyeron al colapso”.

Esto puede sonar “desalentador”, añadió Bell, “pero tenemos un equipo de investigación de excepcional talento y un plan detallado para llegar al fondo del asunto”.

La amplia investigación ha incluido el análisis del diseño original del edificio, las entrevistas a los supervivientes que vivían allí y la revisión de fotografías e imágenes en tiempo real del lugar del colapso. Bell dijo que la agencia está trabajando para mejorar y analizar el único vídeo conocido que muestra la torre de condominios de 12 pisos cayendo al suelo, tomado de una cámara de seguridad en el vecino Eighty Seven Park.

Los investigadores también dijeron que están analizando una conexión crítica entre la cubierta de la piscina de Champlain Towers South y el muro perimetral sur del edificio. Una investigación del Miami Herald y un modelo informático elaborado en colaboración con la profesora de ingeniería de la Universidad de Washington, Dawn Lehman, descubrieron que el colapso probablemente comenzó con el fallo del refuerzo de acero que conectaba la cubierta de la piscina con ese muro sur.

“Esta conexión desempeña un papel en algunas de nuestras hipótesis de fallo”, dijo Bell.

La demanda complica el proceso

Mitrani-Reiser dijo que el proceso de análisis de los materiales se “complicó” a principios de este año por un litigio civil en el que se concedió a los expertos contratados por las partes el acceso al almacén del NIST para realizar sus propias pruebas. La agencia, junto con la policía de Miami-Dade, supervisó cientos de visitas al almacén en febrero y marzo.

Pero después de que se alcanzara un acuerdo de casi $1,000 millones en el caso el mes pasado, los funcionarios federales deberían tener vía libre para comenzar las pruebas intensivas de concreto y acero que continuarán hasta finales de año, dijo Mitrani-Reiser.

Imagen de Champlain Towers South, en Surfside, tras el mortal colapso de junio de 2021.
Imagen de Champlain Towers South, en Surfside, tras el mortal colapso de junio de 2021.

Los investigadores reconocieron el jueves que hay incertidumbre en su trabajo, incluso mientras intentan dar respuestas a los familiares en duelo y a los habitante del sur de la Florida, desesperados por saber si sus casas son seguras.

El ingeniero del NIST James Harris dijo que no está claro, por ejemplo, cuánto peso se añadió exactamente a la losa de la piscina con el tiempo. Una revisión del Herald de los registros de permisos encontró que los adoquines y la arena se colocaron sobre las baldosas originales de la cubierta de la piscina, añadiendo peso a una cubierta ya sobrecargada, pero el desordenado mantenimiento de los registros por parte de la ciudad de Surfside y los 40 años de historia del edificio han hecho que algunos detalles sean difíciles de encontrar.

Harris dijo que su equipo ha buscado a los contratistas que trabajaron en la cubierta para entrevistarlos. También ha contactado a personas que conocían al ingeniero original del edificio, Sergio Breiterman, fallecido en 1990, para saber más sobre cómo se diseñó y construyó Champlain South.

El reporte final de la agencia tratará de explicar por qué el edificio colapsó y sugerirá cambios en los códigos y normas de construcción que podrían tener implicaciones nacionales, “para que no vuelva a ocurrir un desastre como este”, dijo Mitrani-Reiser.

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