‘Pensamos que era la luz al final del túnel’. La ansiedad y la fatiga pandémica aumentan en medio de la última oleada de covid

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Al igual que muchos estadounidenses cansados de COVID, Kyle Hopwood pensó que la pandemia disminuía durante el verano, a medida que bajaba el número de casos de virus en el área de Chicago y la vida parecía estar cada vez más cerca de la normalidad.

Se sintió aliviada después de vacunarse contra el COVID-19 y tentativamente comenzó a cenar en restaurantes y reanudó pequeñas reuniones con sus seres queridos. Hopwood y su prometido fijaron la fecha de la boda para septiembre de 2022, asumiendo que para entonces la pandemia sería un recuerdo lejano.

Pero luego llegó el clima más frío, así como la variante ómicron altamente contagiosa del virus, y las infecciones se dispararon una vez más, causando estragos en las celebraciones navideñas, los negocios, los viajes, la educación y la atención médica.

“Pensamos que era la luz al final del túnel”, dijo Hopwood, de 29 años, del barrio de Lincoln Park, quien tiene una maestría en salud pública. “Ahora volvemos al punto de partida”.

De alguna manera, Hopwood descubrió que este último aumento es aún más agotador, mental y emocionalmente, en comparación con puntos anteriores de la pandemia, que ha matado a más de 5 millones de personas en todo el mundo.

Mientras planea su boda para finales de este año, dijo que “es difícil emocionarse con tanta incertidumbre”.

“No estás solo si te sientes enojado o ansioso”, dijo. “Tus sentimientos son válidos. Creo que todos estamos frustrados”.

Aproximadamente cuatro docenas de lectores compartieron con el Tribune sus luchas y preocupaciones durante este último aumento de COVID-19, que cerró temporalmente muchas escuelas, llenó hospitales casi a su capacidad y provocó una ola de nuevos mandatos locales de vacunas COVID para restaurantes, bares, gimnasios, teatros y otros lugares públicos cubiertos.

Algunos expresaron su consternación por la naturaleza impredecible del virus, citando la incertidumbre sobre cómo los casos podrían disminuir o aumentar, así como el desconcierto en medio de las pautas de salud pública en constante cambio. Otros describieron el agotamiento debido a la duración de la pandemia, preguntándose cuándo terminará finalmente.

Muchos informaron un aumento de la ansiedad y la fatiga a medida que la pandemia llega a su tercer año, una vez más trastornando muchos aspectos de la vida diaria.

“He estado en casa con mi hija de 8 años durante año y medio debido a su problema cardíaco”, dijo un padre que respondió a una encuesta de Tribune sobre el aumento. “Esperaba poder volver a la escuela ahora que está vacunada, pero debido al aumento, y sólo el 30% de los niños de 5 a 11 años están vacunados, lo que significa que 2 de cada 3 NO están vacunados — vamos a esperar. Su salud y seguridad son lo primero”.

“Soy la gerente (de recursos humanos) de una empresa de 370 personas y siento que estoy en una olla a presión durante los últimos dos años”, respondió una mujer. “Siento que haga lo que haga, estoy luchando contra la gente y con esta nueva oleada es constante. Tienes que lidiar con las personas ignorantes que no quieren usar tapabocas o vacunarse y piensan que esto es una broma, y es irritante ver a las personas a tu alrededor enfermarse. ¿Qué pasó con ser considerado con los demás?”.

“Estoy tan consternada por la disposición con la que nuestros líderes han echado a estos trabajadores esenciales que nos ayudaron a superar la pandemia”, dijo una trabajadora social local, refiriéndose a los mandatos de vacunación contra el COVID-19 en el lugar de trabajo, y agregó en la encuesta que recientemente perdió su trabajo después de negarse a vacunarse. “Más recientemente, a muchos se les ha prohibido la entrada a lugares públicos, lo que les hace preguntarse de dónde obtendrán su interacción social”.

A medida que los recuentos de casos locales de COVID-19 continúan estableciendo récords pandémicos, estas son las experiencias de algunos trabajadores, padres y dueños de negocios del área de Chicago, como lo contaron a los reporteros de Tribune.

‘Inevitable’

Cuando se informaron los primeros casos de coronavirus en Illinois en enero de 2020, Maggie Coons estaba decidida a hacer todo lo posible para proteger a su familia del nuevo virus.

Pero ahora, con la propagación tan rápida de la variante ómicron, casi se resigna a que eventualmente se enfermen a pesar de tomar precauciones como vacunarse, recibir inyecciones de refuerzo y usar mascarilla.

Muchos de sus amigos, familiares y vecinos se han contagiado de covd recientemente, incluso aquellos que han tenido mucho cuidado durante la pandemia.

Durante la primera semana del nuevo año, el estado promedió 28,775 casos nuevos confirmados y probables de COVID-19 por día, incluidos 42,903 casos nuevos informados el viernes. Eso es un aumento en comparación del promedio de 19,797 casos diarios durante la última semana de 2021, un aumento del 45%.

Las muertes también están aumentando nuevamente, y los funcionarios de salud estatales informaron el viernes 101 muertes adicionales, el segundo día consecutivo con un número de muertes de tres dígitos. El estado ha registrado 444 muertes relacionadas con el coronavirus desde el 1 de enero, más que en todo junio o julio.

“Es mucho más contagioso”, dijo Coons, de 52 años, de los suburbios del noroeste de Palatine. “Siento que no hay nada que podamos hacer para evitar contagiarte. Siento que es inevitable. En este punto, es una resignación triste en lugar de pavor o temor”.

Si bien sabe que las infecciones de la nueva variante en general han sido más leves, en particular para las personas completamente vacunadas, prefiere que sus seres queridos no se enfermen.

“Todavía podría significar semanas de escuela perdida o trabajo”, dijo. “Y quién sabe si producirá síntomas a largo plazo. Todavía no lo saben”.

Un lado positivo de este punto de la pandemia es que hay más herramientas para combatir el virus, desde vacunas hasta refuerzos y medicamentos, dijo.

Pero está frustrada de que tantas personas sigan renunciando a las vacunas contra el COVID-19, la mayor protección contra enfermedades graves, la hospitalización y la muerte.

“Es extremadamente exasperante”, dijo. “Es la razón por la que esto ha durado tanto tiempo. Están poniendo sus libertades personales por encima de lo que es mejor para todos”.

Problemas del restaurante

Hace más de tres décadas, Gloria Torres y su esposo abrieron un pequeño restaurante en su casa del barrio de Pilsen.

Justo al lado de la pequeña cocina donde Torres prepara delicias mexicanas caseras, sirvieron a los clientes en su mesa cubierta con un colorido mantel.

Torres tiene 72 años y su esposo 82. Han logrado mantener su negocio abierto durante la pandemia, a pesar del temor de contraer el virus, que hasta ahora ha infectado a más de 2.3 millones en Illinois y 300 millones a nivel internacional.

La industria de los restaurantes ha recibido un tremendo golpe en medio de la pandemia, enfrentando oleadas de cierres de comedores bajo techo y escasez de personal. En ciertos puntos, las regulaciones gubernamentales solo permitían pedidos de comida para llevar o entrega.

Durante el verano, sus preocupaciones por contraer el COVID-19 se calmaron un poco después de que se vacunaron. Su esperanza de normalidad revivió cuando los casos comenzaron a disminuir y las regulaciones de la ciudad les permitieron una vez más reabrir por completo y recibir a los clientes dentro de su local para cenar.

Pero el aumento más reciente ha desconcertado a la pareja y su negocio en casa.

Las nuevas reglas en Chicago y los suburbios del Condado Cook requieren prueba de vacunación en restaurantes y muchos otros lugares públicos cerrados, una carga pesada para la pareja, que vive sola y no tiene ayuda para verificar las tarjetas de vacunas y la identificación.

Para mantener su negocio en marcha y cumplir con las regulaciones, decidieron cambiar y ofrecer sólo comida para llevar porque el mandato de la vacuna exime a aquellos que recogen comida rápidamente en lugar de cenar adentro.

“Estamos tan tristes”, dijo Torres. “Esto afecta nuevamente a la gente pobre, a los propietarios de pequeñas empresas”.

Incertidumbre escolar

Para miles de familias del área de Chicago, las cancelaciones abruptas de la escuela o el cambio al aprendizaje remoto han hecho que la educación y el cuidado infantil se desplomen.

Un callejón sin salida entre las Escuelas Públicas de Chicago y el Sindicato de Maestros de Chicago canceló las clases a partir del miércoles. Varios distritos suburbanos también han suspendido la instrucción en el aula debido a la escasez de empleados escolares en todo el estado.

Los maestros y los trabajadores escolares están enfermos o necesitan ponerse en cuarentena. No hay suficientes sustitutos. Incluso en las escuelas que están abiertas, muchos padres y estudiantes se despiertan preguntándose si habrá clases mañana, al día siguiente o el día después.

La parte más difícil para Chris Arjona, padre de dos hijos en el vecindario de Lakeview, es la incertidumbre del día a día.

Sus hijas, de 6 y 4 años, están en el distrito de Escuelas Públicas de Chicago, y la repentina cancelación de clases “presenta el mayor desafío hasta el momento”.

“El mayor impacto (del) aumento es el caos que rodea a las escuelas”, dijo Arjona, y agregó que él y su esposa trabajan a tiempo completo. “Los padres están atrapados en el medio para conciliar trabajos que tienen muchas demandas, pero las escuelas no son confiables e impredecibles”.

También existe el costo emocional para los niños, que prosperan con la rutina y la constancia, dijo. Extrañan a sus amigos, maestros y actividades. La incapacidad de planificar y responder a la vorágine de preguntas (¿se cancelarán las clases por unos días o semanas o más?) es muy difícil tanto para adultos como para niños.

“Lo repentino, la falta de advertencia y la falta de un camino claro a seguir es difícil para todos”, dijo. “En toda la ciudad, todos están pasando por esto”.

‘Más complejidad’

La madre sintió un gran alivio cuando en noviembre se autorizó la vacunación contra el COVID-19 para niños de 5 a 11 años, y su hija de 8 años finalmente pudo vacunarse.

Pero su hijo, de 4 años, todavía no puede ser vacunado contra el virus, dejándolo desprotegido.

“Me angustiaría menos si mis dos hijos estuvieran vacunados”, dijo Liza Papautsky, de 42 años, que vive en los suburbios del oeste.

De alguna manera, los primeros días de la pandemia fueron más fáciles para ella porque había menos decisiones que tomar con gran parte del mundo encerrado. Ahora cada decisión se siente como una carga difícil y complicada.

Sólo una parte de su hogar está vacunada y Papautsky es una sobreviviente de cáncer de mama, lo que la pone en mayor riesgo. Sin embargo, también debe tener en cuenta la salud mental y el bienestar de su familia.

¿Debería tener a su hijo no vacunado en una clase de natación donde él y otros niños no vacunados no podrán usar tapabocas? Ella finalmente optó por no hacerlo, pero también está el costo para los niños que viene con la limitación de las actividades al aire libre y el contacto con sus compañeros.

“Este aumento es un golpe doloroso en el estómago, que desinfla (y) desalienta, especialmente después de un período de más esperanza”, dijo. “Estoy cansada, enojada y desesperanzada”.

Le preocupa la salud de su familia, pero también le preocupa transmitir el virus a otros y abrumar aún más los sistemas de atención médica.

Hasta el jueves, se informó que más de 7,000 pacientes en Illinois estaban en el hospital con COVID-19; más de mil estaban en unidades de cuidados intensivos y más de 600 con ventiladores, según el Departamento de Salud Pública de Illinois. Los hospitales infantiles locales también han visto recientemente un gran aumento en los niños admitidos por COVID-19.

“Es navegar la incertidumbre y luego tomar la mejor decisión posible en medio de toda esta incertidumbre”, dijo. “Especialmente ahora, en el momento en que estamos, teniendo que revisar esas decisiones con frecuencia”.

‘¿Sobreviviremos?’

En enero de 2020, Nereida Aparacio hizo realidad su sueño de mucho tiempo cuando abrió su salón de belleza en el barrio de Pilsen con la ayuda de su hija, Rubi Carmona.

La familia había invertido todos sus ahorros en el nuevo negocio. Ambas eran optimistas y estaban emocionadas por su empresa, hasta que el bloqueo de marzo de 2020 provocado por el coronavirus las obligó a ellas y a otras empresas a cerrar temporalmente.

“Sentía que el mundo se me venía encima”, dijo Aparicio, quien había trabajado como técnica de uñas durante más de una década en diferentes salones del área de Chicago. “Sentí que ese mundo se me venía encima”.

Pero eligieron permanecer fuertes, dijo Carmona, quien ahora es estudiante de último año en la Universidad de Illinois en Chicago.

Recordó la tensión y la ansiedad por la que pasó su madre cuando se vieron obligadas a cerrar el salón. Ahora está nuevamente estresada ante la perspectiva de perder la clientela del salón en medio de la última oleada.

“Es frustrante y agotador”, dijo Carmona.

Tuvo que manejar las presiones del negocio mientras navegaba su último año en la universidad a través del aprendizaje remoto. Ella se encarga de todo el trabajo administrativo del salón para su madre, incluso mientras maneja sus propias dificultades con las clases en línea para su licenciatura en biología.

“Casi sentimos que estamos volviendo al principio, y nos obliga a pensar en lo que haríamos a continuación”, dijo Carmona. “¿Sobreviviremos?”

Vacaciones interrumpidas

Muchos de los familiares y amigos cercanos de Eric DeChant tuvieron COVID-19 recientemente y su familia canceló la celebración de la cena de Navidad.

Dijo que hasta una docena de personas en su círculo íntimo han dado positivo en las últimas semanas.

“Íbamos a pasar tiempo con amigos en la víspera de Año Nuevo”, dijo. “Se canceló”.

De 43 años y padre de dos hijos, este residente del vecindario de Oriole Park dijo que este aumento ha afectado casi todos los aspectos de su vida, desde el trabajo hasta la escuela, las vacaciones y las reuniones sociales.

“Es como, ¿deberíamos dejar el estado?”, se preguntó. “¿Deberíamos ir a este museo? ¿Es tan peligroso? No sé”.

Además de su trabajo como ingeniero legal para una compañía de software, DeChant también ayuda a compartir el viaje con su hija y compañeros de clase del área a la escuela luego de la escasez de conductores de autobuses escolares de CPS.

DeChant dijo que el aumento incluso se ha entrometido en su principal respiro del mundo atribulado: un gimnasio cercano con bañeras de hidromasaje y una piscina de entrenamiento donde iba a relajarse.

“Me encantan los jacuzzis”, dijo. “En la sección acuática, no puedes usar tapabocas, por lo que es el mayor riesgo de infección. Normalmente habría pasado una buena cantidad de tiempo allí relajándome o rejuveneciéndome durante las vacaciones de invierno... pero no lo hice sólo (por miedo) para traer algo a casa”.

A pesar del efecto global que el aumento ha tenido en la vida de su familia, DeChant dijo que aún es optimista.

“Es estresante”, dijo. “Si bien este ha sido un período muy largo, no es tan malo como otros puntos. Tengo menos tranquilidad, pero en general, estoy increíblemente agradecido de poder trabajar desde casa. Mi horno funciona. Soy el tipo de persona que ‘cuenta sus bendiciones’”.

—Dan Petrella, reportero de Tribune, contribuyó con este artículo

eleventis@chicagotribune.com

larodriguez@chicagotribune.com

wlee@chicagotribune.com

  • Este texto fue traducido por Octavio López/TCA

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