Las parroquias católicas de Chicago enfrentan grandes dificultades durante la pandemia, pero los líderes mantienen la esperanza

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CHICAGO – Cuando los feligreses se reunieron para la misa de Nochebuena en la St. Clement Catholic Church el mes pasado, el reverendo Peter Wojcik estaba eufórico porque, por primera vez desde la llegada de la pandemia del COVID-19, los bancos de la majestuosa iglesia de Lincoln Park estaban de nuevo llenos de familias.

Pero la robusta asistencia a St. Clement fue efímera, dijo Wojcik, y el día de Navidad y el domingo siguiente, el párroco estaba desconsolado de nuevo al ver que la centenaria iglesia de estilo bizantino volvía a resonar con bancos semivacíos.

"La nueva variante nos golpeó como a todos, lo cual es absolutamente desgarrador, porque todos nosotros esperábamos que en este momento estuviéramos en un lugar mejor y más seguro, pero esta pandemia parece seguir adelante", dijo Wojcik.

Casi dos años después de que las 247 parroquias de la Arquidiócesis de Chicago en los condados de Cook y Lake fueran cerradas a raíz de la pandemia, las iglesias, que ya han reabierto totalmente sus puertas, están batallando ante el fuerte descenso de la asistencia a misa, que, según los funcionarios, se ha desplomado en un 40 por ciento durante la pandemia.

Si bien muchos católicos siguen apoyando económicamente a sus parroquias, las autoridades informan de que las colectas semanales, necesarias para pagar todo, desde los sueldos de los empleados hasta el mantenimiento de las luces, han bajado un 15 por ciento en promedio, dijo Betsy Bohlen, directora de operaciones de la Arquidiócesis de Chicago.

"Hay retos importantes que hemos afrontado y seguimos afrontando durante la pandemia, pero también estamos encontrando algunos aspectos positivos", dijo Bohlen.

A pesar del drástico descenso de la asistencia a misa, acompañado de una disminución de las colectas semanales, Bohlen dijo que la inscripción de estudiantes en las 157 escuelas primarias y secundarias de la Arquidiócesis "ha aumentado por primera vez en 40 años".

La iglesia también ha recaudado 12 millones de dólares para Caridades Católicas durante la pandemia, añadió Bohlen, y "ha hecho un esfuerzo concertado" para mantener ocupados a sus trabajadores parroquiales.

"La iglesia ha soportado tiempos difíciles a lo largo de los siglos y en tiempos difíciles nos dedicamos especialmente a servir a los demás y seguiremos haciéndolo", dijo Bohlen.

'No hay una forma perfecta de hacerlo, pero como párroco, mi principal preocupación es mantener a nuestra gente a salvo'

En la St. Mary of the Lake Catholic Church, el reverendo Manuel Dorantes recordó su entusiasmo del otoño pasado, cuando la iglesia vio aumentar la asistencia de 700 feligreses en julio a mil 100 en octubre.

Pero al igual que los sacerdotes de todo Chicago, Dorantes dijo que su alegría duró poco tiempo, pues la preocupación por el alarmante aumento de los casos de COVID en diciembre revirtió rápidamente el aumento de la asistencia a la parroquia del North Side.

"En otoño vimos un crecimiento de alrededor del 26 por ciento en la asistencia, pero ahora con ómicron, hemos vuelto a bajar a unas 800 personas", dijo Dorantes.

El verano pasado, la parroquia de North Side se fusionó con la cercana Our Lady of Lourdes como parte de la iniciativa Renew My Church de la Arquidiócesis, una reorganización y consolidación de parroquias lanzada en 2015 en respuesta a las dificultades financieras y la creciente deuda.

Antes de la pandemia, la iglesia atraía a mil 100 fieles cada fin de semana, dijo Dorantes, ofreciendo siete misas, tres en español y cuatro en inglés.

Pero Dorantes dijo que aunque la parroquia reabrió para misas presenciales a finales de mayo de 2020, "la gente sigue teniendo muchas dudas".

"Incluso después de que se levantara la orden de permanencia en casa, hemos tenido que preparar a nuestros líderes para dar la bienvenida a todos de forma segura", dijo Dorantes.

Entre las salvaguardas del COVID se encuentra la conversión temporal de la antiguamente llamada sala de llanto de la iglesia –una zona acristalada que antes de la pandemia era ocupada por familias con niños pequeños– a un espacio seguro que pueden reservar para las personas más vulnerables al virus, que incluyen ancianos y personas con enfermedades crónicas.

Y aunque Dorantes dijo que las familias se reunían en la iglesia en diciembre para celebrar las tradicionales Posadas –una querida celebración navideña latinoamericana–, su reciente visita a un niño de 4 años que está hospitalizado con una afección cardíaca relacionada con el COVID le llevó a cancelar una fiesta de los Reyes Magos prevista para principios de enero.

"No hay una manera perfecta de hacer esto, pero como pastor, mi principal preocupación es mantener segura a nuestra gente", dijo Dorantes.

"Es muy duro, porque antes de ómicron, este otoño, toda la iglesia estaba llena, y recuerdo una misa en la que las bancas estaban llenas y casi 30 personas de pie", dijo. "Casi había olvidado cómo era y eso es lo que debe ser la iglesia, llena de familias".

Sin embargo, a pesar de las constantes decepciones, Dorantes dijo que se siente "privilegiado" por ser uno de los sacerdotes de un equipo de la ciudad que unge a los pacientes de COVID que están hospitalizados.

"Todas estas enfermeras y médicos han hecho todo lo posible para salvar a una persona y están poniendo en riesgo sus propias vidas, por lo que los sacerdotes que ungen a los enfermos no es algo heroico, es lo que Dios nos ha llamado a cumplir", dijo Dorantes.

La pandemia también ha permitido a la parroquia de Dorantes ampliar su alcance más allá de Chicago, ya que las misas transmitidas en directo por Facebook y YouTube llegan a fieles de todo el mundo.

"Escuché de un hombre en Perú que acababa de perder a su madre a causa del COVID y su iglesia estaba cerrada, y me preguntó: '¿puede celebrar la misa de funeral por mi madre en línea?'. Y nosotros teníamos las herramientas, de manera que le respondí afirmativamente y pudimos celebrar el servicio funerario por su madre aquí, en nuestra iglesia de Chicago", dijo Dorantes.

Sin embargo, Dorantes dijo que sigue siendo un reto conseguir que los feligreses vuelvan a la rutina de asistir a la misa en persona.

"Necesitaremos un plan estratégico, porque algunas personas se han sentido cómodas sentándose en el sofá en pijama para ver la misa", dijo Dorantes, "pero la cosa es que ver la misa en línea es como ver 'MasterChef' cuando quieres comer: sigues teniendo hambre cuando el programa termina".

"En una iglesia católica, ponerse en esa fila con otros para la Eucaristía es esencial para nuestra salud espiritual", dijo. "Rezo para que la gente vuelva a recibir a Jesús, porque vaya si el mundo lo necesita ahora mismo".

'El Espíritu Santo nunca desaparece'

La creciente secularización en Estados Unidos también influye en la disminución de la asistencia a la iglesia y era evidente en todo el mundo incluso antes de la pandemia. Una encuesta reciente del Pew Research Center sobre la composición religiosa en todo el país revela que la proporción del público que se identifica como no afiliado religiosamente es 6 puntos porcentuales más alta que hace cinco años y 10 puntos más alta que hace una década.

Alrededor de tres de cada diez adultos estadounidenses –el 29 por ciento– "son actualmente 'nones' religiosos, es decir, personas que se describen como ateos, agnósticos o 'nada en particular' cuando se les pregunta por su identidad religiosa", según el informe.

Aunque la pandemia parece haber exacerbado el lánguido entusiasmo por la religión organizada, algunos expertos afirman que la Iglesia católica podría recuperar a los que se han ido, e incluso atraer a nuevos seguidores.

"Una cosa que necesita hacer la Iglesia es contar una narrativa convincente de lo que la Iglesia tiene que ofrecer", dijo William Cavanaugh, profesor de estudios católicos y director del Centro para el Catolicismo Mundial y la Teología Intercultural de DePaul University.

"La pandemia exige lo mejor de la tradición cristiana... llevamos máscaras no sólo por miedo a enfermar, sino porque es por el bien común y el principio de solidaridad", dijo Cavanaugh.

El aumento del número de personas que sufren problemas de salud mental durante la pandemia y la creciente sensación general de malestar y cansancio en la sociedad, también subraya el papel cada vez más importante que puede desempeñar la iglesia durante la pandemia, explicó Cavanaugh.

"Todos pasamos mucho tiempo frente a las pantallas, así que puede ser una verdadera alegría volver a la iglesia, no por obligación, sino por todo lo que la iglesia ofrece", dijo Cavanaugh. "No es sólo la socialización, sino este profundo sentido de encarnación que ofrece la iglesia".

La pandemia también ha alterado los rituales de los seminaristas del Mundelein Seminary/University of Saint Mary of the Lake, dijo el reverendo John Kartje, rector y presidente.

"En el caso de los recién ordenados durante la pandemia, a su misa de ordenación asistieron entre 20 y 30 personas, en una iglesia prácticamente vacía, cuando normalmente se celebran estas grandes y alegres ordenaciones en la catedral", dijo Kartje.

Si bien la Iglesia se enfrentaba a un número cada vez menor de personas que buscaban vocaciones décadas antes de la llegada de la pandemia, Kartje dijo que tiene la esperanza de que este momento difícil pero contemplativo pueda ser un punto de inflexión.

"El Espíritu Santo nunca se va", dijo Kartje.

'Todo en el trabajo está en línea, y nunca han conocido a una persona'

De vuelta a St. Clement, en Lincoln Park, Wojcik, el párroco conocido como "Padre Pete", también mantiene la esperanza de que los días oscuros de la pandemia sean sustituidos por la luz -y el regreso a misa- en el nuevo año.

Las inscripciones en la escuela parroquial siguen aumentando, y están casi al límite de su capacidad. Y a pesar de los obstáculos inherentes a la pandemia, Wojcik dijo que la iglesia ha acogido a 500 nuevas familias.

Wojcik dijo que también está deseando que llegue el clima más cálido, cuando espera reanudar programas populares como los Wind Down Wednesdays, que el verano pasado atrajeron a unos 500 adultos jóvenes cada semana a una reunión social en el patio de la iglesia.

"Hay una verdadera falta de comunidad para muchas personas que trabajan a distancia en la ciudad en este momento, especialmente los que acaban de salir de la universidad", dijo Wojcik. "He hablado con jóvenes que me han dicho que se han mudado a Chicago y han empezado su nuevo trabajo durante la pandemia, pero que todo en el trabajo está en línea, y nunca han conocido a una persona".

"La gente está luchando, y está buscando, y ahí es dónde está nuestra oportunidad: crear una comunidad eclesial significativa que transforme vidas".

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