Los padres luchan con la escasez de fórmula para bebés. ‘Da un poco de miedo’

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Durante sus primeros meses de vida, la hija de Ashley Strom parecía estar incómoda la mayor parte del tiempo: vomitaba con frecuencia, se retorcía por el reflujo ácido y dormía mal.

Se le diagnosticó una intolerancia a la proteína de la leche de vaca. Strom probó seguir una dieta sin lácteos durante la lactancia, pero parecía que hasta la más mínima cantidad oculta de lácteos molestaba al estómago de su hija Chloe. Entonces cambió a su hija a la leche de fórmula, probando dos tipos antes de encontrar finalmente uno que le sentaba bien, llamado PurAmino.

“En cuanto probamos esa fórmula, empezamos a notar una cierta mejoría y, en dos semanas, era como una bebé nueva”, dice Strom, de Northbrook, Illinois. Se sintió aliviada al ver a Chloe sonriendo y cómoda.

Pero, en las últimas semanas, en medio de la escasez nacional de leche de fórmula para bebés, no siempre ha sido fácil encontrar PurAmino. En un momento dado, Strom comprobaba las páginas web de las tiendas en busca de la fórmula cuatro o cinco veces al día, y recurrió a Facebook para preguntar si la gente tenía algo de sobra.

“Sabiendo que está directamente relacionado con la felicidad de toda mi familia y la salud de mi hija, me llenó de mucha ansiedad”, dijo Strom.

Durante meses, ha sido difícil encontrar muchos tipos de fórmulas, en parte debido a problemas en la cadena de suministro y al retiro de ciertas fórmulas fabricadas por Abbott Laboratories, con sede en Illinois. Abbott retiró esas fórmulas en medio de una investigación de la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA), que ha dicho que investiga las quejas de infecciones por Cronobacter sakazakii entre cuatro bebés que supuestamente consumieron fórmulas infantiles en polvo hechas en una instalación de Abbott en Sturgis, Michigan. Los cuatro fueron hospitalizados, y el Cronobacter puede haber contribuido a la muerte de dos bebés, de acuerdo con FDA.

Abbott dijo en un comunicado: “Una revisión exhaustiva de todos los datos disponibles indica que la fórmula infantil producida en nuestra instalación de Sturgis probablemente no es la fuente de infección en los casos reportados y que no hubo un brote causado por los productos de la instalación”.

En todo el país, alrededor del 40 por ciento de las fórmulas estaban agotadas en las tiendas locales en las últimas dos semanas, de acuerdo con Datasembly, una empresa que recoge datos de los sitios web y aplicaciones de los minoristas disponibles públicamente para medir la disponibilidad de los productos. Esto se compara con la falta de existencias de entre el 2 y el 8 por ciento en todo el país durante la primera mitad de 2021.

Como resultado, muchas tiendas de comestibles y cadenas de farmacias minoristas, incluyendo Jewel-Osco, Walgreens y CVS Health, están limitando la cantidad de fórmula que la gente puede comprar a la vez.

Los fabricantes de leche de fórmula dicen que están intentando mejorar la situación. Abbott dijo en un comunicado que está “dándole prioridad a la producción de productos de fórmula infantil para ayudar a reponer el suministro en el mercado y también están enviando por aire el producto de nuestras instalaciones registradas por FDA en Cootehill, Irlanda, en una base diaria”. Enfamil, una marca de leche de fórmula elaborada por un fabricante diferente, dijo en su sitio web que ha estado enviando un 30 por ciento más de producto para satisfacer el aumento de la demanda.

Aun así, la escasez ha hecho que padres de todo tipo busquen ciertos tipos de fórmulas o cambien de marca y esperen lo mejor. Alrededor de una cuarta parte de los bebés nacidos en Estados Unidos en 2018 fueron alimentados exclusivamente con leche materna durante los primeros seis meses de su vida, de acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), lo que significa que la mayoría de los bebés toman fórmula, ya sea para complementar la leche materna o en lugar de ella.

“Da un poco de miedo entrar en una tienda cuando tienes un bebé para quien esa es su principal fuente de nutrición”, dijo Alex Goodfellow, director ejecutivo de Share Our Spare, una organización que ayuda a abastecer a las organizaciones sin fines de lucro del área de Chicago con elementos esenciales para los niños pequeños, como pañales, toallitas húmedas y fórmula. “Es angustioso pensar ‘¿Qué voy a hacer mañana? Ya casi no nos queda nada’”.

Goodfellow, quien tiene una hija de 15 meses, recuerda que, durante el invierno, cuando su hija aún tomaba leche de fórmula, tuvo que ir a tres tiendas para encontrar leche de fórmula básica. Eso no es algo que puedan hacer muchas de las familias que dependen de Share Our Spare, dijo. Algunas zonas, sobre todo en el sur y el oeste de la ciudad, no tienen muchas farmacias ni tiendas de comestibles.

“Yo tengo la posibilidad de hacerlo porque tengo coche. No tengo problemas de acceso”, dijo Goodfellow. “Muchas de nuestras familias iban a las tiendas y tienen un problema de acceso: solo tienen una Jewel o un CVS local”.

Share Our Spare tuvo que retirar mucha fórmula de su almacén debido a la retirada de Abbott, dijo Goodfellow. Gracias a las donaciones, Share Our Spare todavía tiene fórmula en sus estantes, pero no tanto como de costumbre, dijo.

La escasez también puede ser grave para los niños con problemas médicos importantes.

Muchos niños que reciben tratamiento en el marco de Gastrointestinal Eosinophilic Diseases Program (GEDP) del Hospital Lurie Children de Chicago dependen de la leche de fórmula para satisfacer sus necesidades nutricionales, dijo el doctor Joshua Wechsler, director médico del programa. Muchos de esos niños padecen una enfermedad inflamatoria crónica, en la que uno o más tipos de alimentos pueden provocar una inflamación alérgica en el esófago, y tomaban EleCare Jr, una fórmula fabricada por Abbott para niños de un año o más. EleCare está afectado por su retiro del mercado.

En los últimos meses, Wechsler ha visto a algunos pacientes perder peso porque no pueden tomar la cantidad de leche de fórmula que necesitan, y unos pocos han tenido que ser hospitalizados.

Algunas de las familias han tratado de encontrar más EleCare Jr, alternativas de otras empresas o a través de Facebook, mientras que otras están pagando cientos de dólares de su bolsillo por ella, cuando normalmente está cubierta por el seguro, en sitios como Amazon y eBay, dijo.

“Ha sido una gran lucha para tratar de resolverlo”, dijo Wechsler.

También ha sido un problema para muchos padres cuyos hijos no tienen necesidades médicas especiales. FDA dijo que los padres nunca deben diluir la leche de fórmula ni usar leche de fórmula casera o comprar leche de fórmula importada en línea, ya que podría ser falsificada. Si la fórmula habitual de un bebé o niño no está disponible, FDA le aconseja a los padres que hablen con sus pediatras para que les recomienden alguna otra opción.

A la hija de Brooke Carlson, de 8 meses, le iba bien tomando Similac Pro-Advance. Pero Carlson se dio cuenta a mediados de abril, poco antes de salir de la ciudad, que necesitaba más cantidad para no quedarse sin ella al volver a casa.

Llamó a varias tiendas CVS y probó en Instacart y Target, pero no pudo encontrarla en ningún sitio. Entró en Facebook y publicó para ver si alguien tenía más. Similac es una de las fórmulas afectadas por el retiro de Abbott.

El pediatra de Carlson le sugirió que probara fórmulas similares, como la que se vende en Costco. No se atrevía a cambiar de marca, pues sabía que su hija reaccionaba bien a Similac. “Podrían regurgitar más o ponerse irritables, y nadie quiere hacer eso”, dijo respecto al cambio.

Pero compró la fórmula en Costco y su hija la tomó sin problemas, para su alivio.

“Te provoca mucha ansiedad”, dijo Carlson, de Northbrook, Illinois. “Tienes que encontrar una solución”.

Strom, cuya hija tiene una intolerancia a la proteína de la leche de vaca, también encontró un tipo de solución. Buscó fervientemente en las páginas web tiendas que tuvieran inventario de PurAmino, compró suficiente y ahora la tiene más a la mano. Sin embargo, no quiere comprar demasiado y dificultar las cosas a otras familias en su misma situación.

En su casa, la fórmula es una necesidad.

“Siempre me di cuenta de que era dulce y vi su comportamiento real, pero ahora se puede decir realmente qué tipo de bebé es”, dijo de su hija. “Ver que tu hija pasa de luchar cada día a sonreír y poder jugar nos cambió la vida”.

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