Píldoras de receta falsificadas con fentanilo, amenaza creciente en la crisis de sobredosis

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Es difícil estar seguro de lo que Alissa Saunders pensaba que estaba tomando la noche en que murió de una sobredosis por drogas: un Percocet molido, tal vez, o una barra de Xanax pulverizada.

Sin embargo, una cosa parece bastante clara: Ella no sabía que era fentanilo.

Saunders, una auxiliar de enfermería de 22 años a la que le gustaba acampar, pescar y salir con su familia, fue encontrada inconsciente en marzo pasado en la casa adosada de New Lenox que compartía con una compañera de piso, con un popote con residuos de polvo en la mesilla de noche a su lado.

Los detectives que investigaban su muerte encontraron mensajes de texto y un video de Snapchat que sugerían que un amigo la había introducido en el mercado negro de las píldoras con receta, que los consumidores de drogas suelen triturar e inhalar para obtener un efecto más intenso. Pero lo que había en su sangre era fentanilo, un opioide sintético 100 veces más potente que la morfina.

Los traficantes llevan años utilizando este producto químico fabricado en laboratorio como aditivo barato y potente de la heroína, o incluso como sustituto directo. Los expertos afirman que ese sigue siendo el principal problema de la epidemia de sobredosis, pero cada vez más, el fentanilo aparece en drogas totalmente diferentes: cocaína, metanfetamina y MDMA, entre otras.

Algunos creen que es el resultado del descuido de los traficantes, que a menudo procesan múltiples sustancias y no son precisamente meticulosos a la hora de evitar la contaminación cruzada. Otros creen que se hace intencionadamente para aumentar el poder adictivo de los no opiáceos.

Pero la amenaza más ominosa, según muchos, es la falsificación de píldoras con receta.

La Administración para el Control de Drogas (DEA) afirma que el fentanilo se ha hecho pasar por analgésicos legítimos, ansiolíticos y medicamentos para el trastorno por déficit de atención e hiperactividad. El mes pasado, el alguacil del Condado Kane detuvo a un hombre de Hoffman Estates que supuestamente recibió más de un kilo de píldoras falsas de OxyContin cargadas de fentanilo.

“Comprar una pastilla en la calle es una apuesta”, dijo Robert Bell, agente especial a cargo de la división de campo de la DEA en Chicago. “Es extremadamente peligroso”.

En lo que va del año, la agencia ha incautado millones de falsificaciones, imitaciones casi perfectas prensadas en equipos industriales. Las tiras reactivas que revelan la presencia de fentanilo en la heroína en polvo no son tan sencillas de utilizar con las pastillas, y muchos consumidores, creyendo que tienen el artículo genuino, podrían no saber siquiera de esa precaución.

“Ese es el problema”, dijo Taylor Wood, técnico de verificación de drogas de la Chicago Recovery Alliance. “Ignoran que (el fentanilo) es un riesgo, y luego es una sorpresa y una terrible tragedia”.

Saunders creció en North Riverside y en los suburbios de Orland Hills, y su madre, Janell Donegan, la describió como “un alma vieja” que trabajaba duro y ponía a la familia por encima de todo. Después de graduarse de Andrew High School en 2016, se mudó a Michigan para actuar como cuidadora de su abuelo.

“Ella pagaba las facturas, lo llevaba al médico, cocinaba la cena, lo llevaba afuera para asar malvaviscos”, dijo Donegan. “Le pintó las uñas de diferentes colores. Le enseñó TikTok. Hizo que su vida fuera divertida”.

Después de su muerte, Saunders regresó a Illinois y comenzó a trabajar como asistente de enfermería certificada y como conductora de autobús para un programa extraescolar. Una vez que comenzó la pandemia, ella asumió un montón de trabajo de horas extras en su centro de vida asistida, ya que otros renunciaron, todo el tiempo con el objetivo de ir a la escuela para convertirse en una enfermera registrada.

Donegan dijo que su hija no estaba metida en las drogas duras, una afirmación respaldada en los informes policiales por su compañera de piso y un amigo del trabajo, que dijeron que solo la conocían por beber alcohol y fumar hierba. Pero eso pareció cambiar cuando empezó a salir con un antiguo compañero de la preparatoria al que, según la amiga, le gustaba inhalar pastillas de Percocet trituradas.

“Saunders le dijo que (el antiguo compañero de clase) estaba intentando que probara nuevas drogas que nunca había probado antes”, dice un informe. “(El amigo) le aconsejó a Saunders que no probara las nuevas drogas y que solo hiciera aquello con lo que se sintiera cómoda”.

La policía encontró más tarde mensajes del antiguo compañero en el teléfono de Saunders en los que hablaba de su consumo de Percocet y preguntaba si Saunders quería compartir una barra de Xanax. Los investigadores también descubrieron un video de Snapchat grabado en el dormitorio de Saunders una semana antes de su muerte, en el que el hombre aparentemente se preparaba para triturar e inhalar pastillas.

El compañero dijo a la policía que había pasado tiempo con Saunders el día que murió, escabulléndose después de que ella se durmiera, y que ella había estado inhalando lo que él supuso que era Xanax u OxyContin. Negó haberle suministrado las drogas.

Un detective cuestionó la credibilidad del hombre, señalando que mintió sobre la pérdida de un teléfono móvil que era objeto de una orden de registro. Pero tras consultar con los fiscales del Condado Will, la policía puso fin a su investigación en agosto a la espera de nuevas pistas.

Una portavoz del fiscal del estado James Glasgow dijo que el caso sigue siendo revisado.

Una autopsia no encontró rastros de Xanax, OxyContin o Percocet en el sistema de Saunders, pero sí detectó fentanilo al doble del nivel que suele ser mortal, dijo la forense Laurie Summers.

Reflejando una tendencia nacional, la mayoría de las sobredosis de drogas en el Condado Will se deben ahora parcial o totalmente al fentanilo (relativamente pocas implican a la heroína). Summers dijo que sospecha que las pastillas falsas están detrás de algunas de las muertes, especialmente cuando los cuerpos no tienen marcas de inyección.

“Me asusta mucho, para ser sincera”, dijo Summers. “(La gente) está pensando que está recibiendo Xanax y no es así”.

Bryce Pardo, investigador de políticas de drogas en la RAND Corp., dijo que aunque el Xanax es una benzodiazepina, los traficantes podrían estar sustituyéndolo por fentanilo debido a su efecto sedante similar. Esto hace que las falsificaciones sean especialmente peligrosas para los usuarios involuntarios que no han desarrollado una tolerancia a los opioides.

“Esos son los que corren más riesgo”, dijo. “Con la heroína, la gente consume más lentamente (en caso de que contenga fentanilo). Con una pastilla falsificada, simplemente no lo sabrán”.

Los grupos de reducción de daños distribuyen habitualmente tiras reactivas de fentanilo a los consumidores de heroína, y el gobierno de Biden está impulsando su adopción más amplia para combatir la epidemia de sobredosis. Pero las tiras sólo pueden utilizarse después de que la sustancia se haya disuelto en agua, lo que significa que los consumidores de pastillas deben raspar una porción para ser analizada.

Wood, de la Chicago Recovery Alliance, dijo que esa técnica presenta un riesgo porque el fentanilo puede estar escondido en una parte de la píldora que no se toma como muestra: Solo dos mg de la droga, una cantidad lo suficientemente pequeña como para caber en la punta de un lápiz, puede ser mortal.

El análisis más seguro consistiría en disolver la píldora entera, dijo Wood, pero ese no es un consejo realista para la mayoría de los consumidores de drogas.

“Creo que si la gente supiera que tiene que hacer eso, probablemente no vendría”, dijo.

La dificultad de probar las píldoras magnifica la importancia de otras técnicas de reducción de daños, como no consumir en solitario y tener fácil acceso a la naloxona, un medicamento para revertir las sobredosis. Laura Fry, del grupo activista de los suburbios Live4Lali, dijo que la organización ha repartido más kits que nunca este año tras ampliar su clientela objetivo para incluir a los fiesteros de fin de semana.

“Estamos tratando de impulsar esto mucho más en la corriente principal debido al fentanilo”, dijo. “Lo más difícil es conseguir que el consumidor ocasional de sustancias se dé cuenta de que esto es un problema para ellos”.

El mes pasado, Donegan ayudó a organizar una concentración en una concurrida esquina de New Lenox con otros padres que perdieron a sus hijos a causa de las drogas. Llevaban pancartas en las que se veía a sus hijos con trajes de graduación y vestidos glamorosos, o simplemente radiantes en primeros planos.

Pidieron una persecución más agresiva de las muertes por sobredosis como homicidios inducidos por las drogas, y denunciaron a las empresas de redes sociales por permitir supuestamente que sus plataformas sirvan como bazares del narcotráfico. Sobre todo, trataron de hacer sonar la alarma sobre el fentanilo.

Mientras los coches pasaban por Schoolhouse Road, Donegan, que llevaba una camiseta con la imagen de su hija, gritó por un megáfono estadísticas escalofriantes: que dos de cada cinco pastillas falsas analizadas por la DEA contienen una cantidad letal de fentanilo, y que el año pasado murieron 93 mil personas por sobredosis.

Más tarde, mientras otros padres se reunían a su alrededor para una transmisión en directo por Facebook, contó la historia de su llegada a la casa de Saunders y el colapso de agonía cuando supo que su hija había muerto.

“Ella no sabía que estaba recibiendo fentanilo”, dijo Donegan ante la cámara. “Cometió un error. Cometió un error al tomar una píldora que no era de un médico, eso lo sé. Pero no merecía morir por ello”.

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