Oxígeno medicinal: ¿cómo se fabrica y por qué escasea en algunos países?

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El oxígeno se convirtió en un recurso vital en la India
El oxígeno se convirtió en un recurso vital en la India

PARÍS.- Ante la insuficiencia respiratoria causada por el coronavirus, las filas de pacientes angustiados crecen en la India y otros países en vías de desarrollo para intentar obtener oxígeno medicinal, que está lejos de estar suficientemente disponible a escala industrial en cualquier parte del mundo.

El acceso asequible y sostenible de oxígeno durante la pandemia se ha convertido en un desafío creciente y su escasez ha llevado a muchas personas a luchar por conseguirlo, haciendo filas de hasta casi diez horas para tener la posibilidad de cargar el tubo y asistir a sus seres queridos. Muchos infectados han muerto mientras sus familiares esperaban un turno para abastecerse.

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Filas que se multiplican

Escasez de oxígeno en la India y República Democrática del Congo, filas frente a los hospitales en Venezuela, especulación de precios en Perú, mercados negros del insumo en Brasil. Desde hace semanas, se informa desde todo el mundo que el oxígeno, vital para salvar a las personas con problemas respiratorios, escasea en muchos de los llamados países de “ingresos bajos y medios”, especialmente en América Latina y África, pero también en la India, convertido ahora en uno de los países más golpeados por la pandemia.

Familiares de pacientes con Covid-19 esperan durante la noche para realizar la recarga de los tubos de oxígeno, en Callao, Perú
Ernesto Benavides


Familiares de pacientes con Covid-19 esperan durante la noche para realizar la recarga de los tubos de oxígeno, en Callao, Perú (Ernesto Benavides/)

Aunque es vital para el tratamiento eficaz de pacientes con Covid-19, el acceso al oxígeno, relativamente fácil en Europa y América del Norte, es limitado en estos países debido al costo, escasa infraestructura y barreras logísticas, explica Unitaid, la organización internacional auspiciada por la Organización Mundial de la Salud (OMS) que se encarga de centralizar la adquisición del tratamiento.

Según la OMS, uno de cada cinco pacientes con Covid-19 necesitará oxígeno.

¿Cuáles son las necesidades de estos países frente a la pandemia?

En febrero, la OMS calculó que más de medio millón de personas en estos países necesitaban 1,2 millones de botellas de oxígeno al día.

Unitaid estima sus necesidades en 1600 millones de dólares para la compra de botellas para los países más pobres este año: “Una emergencia global que requiere una respuesta global”. Según la organización, una veintena de países, entre ellos Malawi, Nigeria y Afganistán tendrán que hacer frente a grandes retos.

¿Cómo se fabrica el oxígeno médico?

Hay dos tipos principales de producción de oxígeno: el médico y aquel que se produce por medio de un concentrador.

El oxígeno médico se puede obtener mediante la separación de los gases contenidos en el aire. Este está compuesto por un 78% de nitrógeno, un 21% de oxígeno y un 1% de gases varios como argón, dióxido de carbono y helio entre otros, dice a la AFP Régis d’Hérouville, director general de Air Liquide Santé France.

La espera para cargar tubos de oxígeno en Caracas se suma a la larga lista de filas que los venezolanos deben hacer
La espera para cargar tubos de oxígeno en Caracas se suma a la larga lista de filas que los venezolanos deben hacer


La espera para cargar tubos de oxígeno en Caracas se suma a la larga lista de filas que los venezolanos deben hacer

El 02 (oxígeno) se aísla del aire tras etapas de compresión, filtración y purificación. Concentrado en más del 99,5%, es un medicamento. Se transporta licuado en grandes contenedores o tanques con paredes aislantes, lo que permite mantener su temperatura por debajo de -182°C o en forma gaseosa en botellas de menor volumen.

El suministro de oxígeno líquido es el que permite satisfacer las necesidades más importantes y las variaciones de la demanda. Un litro de oxígeno líquido equivale a unos 800 litros de oxígeno gaseoso. El oxígeno también puede suministrarse en cilindros presurizados para permitir la movilidad del paciente. En este caso, un litro de oxígeno gaseoso a 200 bares corresponde a 200 litros de oxígeno gaseoso que puede utilizar directamente un paciente”, explica Hérouville.

Por otra parte, el oxígeno producido por concentrador es un oxígeno concentrado al 93% en general. Se trata de equipos eléctricos portátiles que extraen y purifican el oxígeno del aire ambiente en tiempo real, o de unidades de producción más importantes que pueden abastecer a grandes entidades como los hospitales.

Trabajadores descargando botellas vacías de oxígeno devueltas de hospitales en una instalación de suministro en Bengaluru, India, el miércoles 21 de abril de 2021
Trabajadores descargando botellas vacías de oxígeno devueltas de hospitales en una instalación de suministro en Bengaluru, India, el miércoles 21 de abril de 2021


Trabajadores descargando botellas vacías de oxígeno devueltas de hospitales en una instalación de suministro en Bengaluru, India, el miércoles 21 de abril de 2021

A falta de infraestructuras de producción de oxígeno líquido, los concentradores son útiles, pero están dimensionados para una necesidad determinada, lo que dificulta su respuesta a un aumento repentino y rápido del consumo de oxígeno multiplicado por cinco o incluso por seis, como vimos en algunos hospitales franceses durante la crisis del Covid-19. Además, consumen mucha energía y tienen un alto coste de mantenimiento”, señala Hérouville.

¿Quiénes son los principales productores?

Fuera de China, los tres principales proveedores mundiales de oxígeno medicinal son: la alemana Linde, aliada con el grupo estadounidense Praxair, la francesa Air Liquide y la estadounidense Air Products.

Pero el oxígeno medicinal es producido principalmente por muchos actores locales y regionales, porque uno de sus principales problemas es que es difícil de transportar en largas distancias. Por esta razón está más disponible en los países industrializados.

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Se han construido unidades de producción para abastecer a otros sectores distintos del de la salud, como la industria siderúrgica y la química.

¿Qué oxígeno para la India?

En la India, los aviones de carga de la fuerza aérea empezaron a entregar grandes camiones cisterna de oxígeno la semana pasada en los lugares donde se necesitaba. El 22 de abril se puso en servicio un primer tren “Oxygen Express”.

El Ministerio de Defensa indio también anunció la importación de 23 unidades móviles de producción de oxígeno de Alemania. Francia envió ocho unidades de producción de oxígeno y contenedores de oxígeno licuado para abastecer hasta 10.000 pacientes en un día.