Se ordena a empresa de mudanzas de Hollywood pagar $13 millones por engañar a los clientes

·7  min de lectura

El cerebro de una de las redes de empresas de mudanzas más notorias del sur de Florida debe pagar un alto precio por sus engaños.

A Ohad Guzi se le ordenó pagar $13 millones después de que un juez federal determinara que controlaba una empresa que engañaba a los clientes utilizando el nombre y la marca comercial de un competidor internacional de renombre en un sitio web creado para generar oportunidades de ventas.

King David Van Lines, que el juez determinó que estaba controlado por Guzi, realizaba negocios bajo el nombre Northstar Movers y el nombre de dominio de Internet northstarmovers.com. Según el fallo del 22 de diciembre del juez de distrito de los EE.UU. William P. Dimitrouleas, lo hizo para convencer a los clientes de que en realidad era NorthStar Moving Company, una empresa con sede en California que se fundó en 1996 y desde entonces se ha expandido internacionalmente.

En un caso separado en el Tribunal de Circuito del condado de Broward, la Oficina del Fiscal General de la Florida ha pedido a un juez de circuito que dictamine que Guzi controlaba una red de compañías nombradas por separado que atraían a los clientes con sitios web engañosamente redactados y estimaciones bajas, luego aumentaban los precios en los sitios de trabajo y maltratados o robados sus bienes.

En el caso de la marca registrada, NorthStar acusó a la empresa de uso no autorizado de sus marcas comerciales en los dominios de su sitio web, dentro de los sitios web mismos y en reseñas en línea.

“El uso de los acusados es intencional y deliberado”, afirma la demanda original, y agrega que es parte de un “patrón y práctica de capitalizar la buena voluntad y reputación de otros en la industria de las mudanzas para su propio beneficio comercial”.

NorthStar se enteró de la infracción cuando los clientes de Guzi se comunicaron con ellos para presentar quejas. A menudo, las víctimas eran personas mayores o de poblaciones vulnerables, dijo un abogado de NorthStar en una entrevista.

En el caso de NorthStar, los registros judiciales muestran que Guzi se representó a sí mismo en el juicio de diciembre después de que cinco abogados diferentes se retiraran o fueran despedidos.

Enmascararse como una empresa de mudanzas legítima con una sólida reputación es una táctica utilizada por algunas empresas de mudanzas que anuncian servicios de un extremo a otro, toman depósitos basados en estimaciones bajas y, en muchos casos, no revelan que subcontratarán trabajos a terceros.

Los resultados han generado miles de quejas de víctimas en sitios web de reseñas de consumidores, agencias de aplicación de la ley y el Better Business Bureau.

Después de que los clientes entregan depósitos por un total de cientos de dólares o más, llega el día de la mudanza y la empresa que aparece no se parece a las que se muestran en los sitios web.

Después de cargar las pertenencias de los clientes en su camión, un capataz generalmente anuncia que el cliente, con un horario apretado para comenzar un nuevo trabajo en una nueva ciudad, subestimó el volumen de sus pertenencias y exige más dinero para completar la mudanza.

Cuando sus pertenencias no llegan cuando se esperaba, los clientes a menudo se vuelven frenéticos y comienzan a buscar información en línea. Ahí es cuando descubren que muchos otros consumidores que trataron con las empresas han presentado quejas similares.

Eventualmente, después de pasar horas en el teléfono rogando saber qué sucedió con sus pertenencias, llega otro camión con el insulto final: cajas aplastadas, reliquias de familia rotas y objetos de valor perdidos, evidencia de que las pertenencias habían sido arrojadas a una unidad de almacenamiento y entregadas solo después de que la empresa haya encontrado otros trabajos que hicieran que el viaje de un lado del país a otro valga la pena.

Solo unas pocas empresas cuyos nombres han sido objeto de infracciones deciden dedicar el tiempo y los recursos para responsabilizar a los infractores, dijo una de las abogadas de NorthStar Moving Company, Deborah Gubernick, de Snell & Wilmer, L.L.P., con sede en Costa Mesa.

“Nuestro cliente estaba tan comprometido porque estaba harto de que estafaran a los consumidores”, dijo. “Ahora se ha enviado un mensaje: no puede esconderse detrás de una entidad corporativa o una empresa fantasma para participar en esta práctica. En algún momento, tienes que responder por tus errores“.

Durante el juicio, Guzi argumentó que simplemente estaba ayudando a un amigo, Itzhak Bokobza, que figura como presidente del Rey David Van Lines. Pero los abogados de NorthStar convencieron al juez de que Guzi era en realidad la “fuerza en movimiento y consciente” detrás de la infracción, dijo otro de los abogados de NorthStar, Joseph Bain, de Shutts & Bowen LLP, con sede en West Palm Beach.

Bokobza, según descubrieron los abogados durante el caso, era conductor de camión y gerente de operaciones del lado móvil del negocio de Guzi y no tenía la experiencia para configurar los sitios web de la empresa y el software de generación de oportunidades de venta.

Guzi registró el nombre de dominio northstarmovers.com en 2008 y no lo canceló hasta febrero de 2020, a pesar de recibir cartas de cese y desistimiento de NorthStar Moving Company en julio de 2018 y junio de 2019, según la orden.

Cambiar los nombres de las empresas es otra táctica común utilizada por los corredores en movimiento para minimizar el daño a su reputación a medida que aumentan las quejas en sitios orientados al consumidor como Google, Yelp y Better Business Bureau.

La demanda de 2018 de la entonces fiscal general de Florida, Pam Bondi, alegaba que Guzi controlaba una elaborada red de empresas utilizando una larga lista de nombres que incluyen: All USA Van Lines Inc., Moving Group Inc, Moving Group System, United Moving & Relocation, Top Movers, Transworld Movers, Emoving Company, Affordable Movers, Cross Country Movers, 24/7 Moving, Long Distance Movers, Household Van Lines, Dispatch My Move, USA Movers-Interstate Movers y Nationwide Movers.

En una declaración jurada presentada en el caso, Shawn Lux, investigador financiero senior de la Oficina de la Procuradora General, dijo que la Procuradora General recibió quejas de los clientes y sus familias “alegando que los Demandados, bajo varios nombres, se presentaban como agentes de mudanza profesionales atendidos por personal sanitario -Empleados capacitados que tienen el máximo cuidado con las pertenencias de los transportistas y son escrupulosos en la preparación y seguimiento de presupuestos“.

En realidad, dijo Lux, Guzi y sus empresas “utilizan con regularidad trabajadores no calificados y no capacitados que a menudo dañan o roban propiedades, y de manera rutinaria proporcionan estimaciones engañosas y deliberadamente bajas antes de extorsionar tarifas más altas al mantener como rehenes la propiedad de los cargadores”.

Esa demanda, presentada en un tribunal de circuito en el condado de Broward, está en curso, y el juicio está programado para comenzar el 13 de enero. La Oficina del Fiscal General está buscando el reembolso de las ganancias mal habidas y una orden judicial permanente que prohíbe a Guzi y otros funcionarios de sus empresas. de hacer declaraciones falsas y/o engañosas sobre los servicios de mudanza que se ofrecen o brindan.

El 21 de diciembre, la oficina solicitó al tribunal que emitiera un fallo que estableciera que Guzi controlaba todas las empresas que lo enumeran como funcionario corporativo. Durante el litigio, Guzi argumentó que algunas de las empresas listadas como coacusadas no eran suyas.

En una deposición del 4 de octubre para la demanda del Fiscal General, Guzi dijo que no intermedió servicios de mudanza a terceros, sino que simplemente brindaba servicios al cliente entre clientes, corredores y empresas de mudanzas.

Pete Solnick, un abogado de North Palm Beach que representa a Guzi en el caso del Fiscal General, dijo que el caso “no tiene mérito”, y agregó: “Sr. Guzi no engañó a ningún cliente“.

Según los abogados de la demanda de NorthStar, Guzi poseía varios camiones y el rey David Van Lines empleaba a sus propios transportistas. La compañía generó $4.3 millones en ganancias durante 18 meses brindando servicios de mudanza a clientes atraídos por su nombre y sitio web infractores, dijeron los abogados.

“Bien puede ser que se estuvieran llevando a cabo algunas actividades [de intermediación] [por King David Van Lines], pero para esta prueba, decidimos enfocarnos en el trabajo que la compañía hizo bajo el nombre de King David”, dijo Bain.

En su fallo, Dimitrouleas encontró que Guzi cometió numerosos cargos de infracción de marca registrada, ciberocupación y competencia desleal utilizando las marcas registradas de NorthStar Moving Company y que NorthStar tenía derecho a recuperar tres veces los $4.3 millones en ganancias generadas por los actos ilegales.

Guzi, escribió el juez, “trató de evitar la responsabilidad con la negación egoísta y las posiciones sin mérito, y Guzi fue irrazonable en la forma en que litigó y retrasó la resolución de esta acción”.

Ron Hurtibise cubre temas comerciales y de consumidores para South Florida Sun Sentinel. Puede ser contactado por teléfono al 954-356-4071, en Twitter @ronhurtibise o por correo electrónico a rhurtibise@sunsentinel.com.

Nuestro objetivo es crear un lugar seguro y atractivo para que los usuarios se conecten en relación con sus intereses. Para mejorar la experiencia de nuestra comunidad, suspenderemos temporalmente los comentarios en los artículos.