Telescopio Webb de la Nasa revela su primera imagen de un planeta distante

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La primera imagen de un exoplaneta, HIP 65426 b, tomada con el Telescopio Espacial James Webb  (NASA, ESA, CSA, A.Carter, S.Hinkley, and Alyssa Pagan )
La primera imagen de un exoplaneta, HIP 65426 b, tomada con el Telescopio Espacial James Webb (NASA, ESA, CSA, A.Carter, S.Hinkley, and Alyssa Pagan )

El Telescopio Espacial James Webb captó su primera imagen directa de un exoplaneta distante, un mundo alienígena fuera de nuestro Sistema Solar.

Mediante una variedad de instrumentos, Webb ha devuelto múltiples tomas del exoplaneta HIP 65426 b, un planeta gigante gaseoso de seis a 12 veces más grande que Júpiter ubicado a unos 385 años luz de la Tierra.

Los resultados forman parte de un estudio en curso y aún no se someten a revisión por pares (método de verificación científica) ni se publican en una revista científica, pero la NASA compartió los resultados preliminares en una publicación de blog el jueves por la mañana.

“Este es un momento transformador, no solo para el Webb sino también para la astronomía en general”, dijo Sasha Hinkley, profesora asociada de física y astronomía de la Universidad de Exeter, en un comunicado. Ella es la científica líder en una colaboración internacional que lleva a cabo el estudio del exoplaneta.

A HIP 65426 b lo descubrieron por primera vez en 2017 con el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral, en Chile, el cual observó el exoplaneta en longitudes de onda cortas de luz infrarroja; la atmósfera de la Tierra bloquea las longitudes de onda más largas de la luz infrarroja para los telescopios terrestres. Su ubicación en el espacio le permite al telescopio Webb acceder a una mayor parte del espectro infrarrojo y detectar más detalles en planetas distantes.

Las imágenes de Webb no son las primeras imágenes directas de exoplanetas, ya que el Telescopio Espacial Hubble ha logrado sacar fotografías de otros mundos alienígenas, pero no es fácil: el intenso brillo de la estrella cercana a un planeta puede ocultar la luz que proviene de ese exoplaneta. El HIP 65426 b, por ejemplo, es 10.000 veces menos brillante que su estrella.

Pero HIP 65426 b orbita su estrella a una distancia 100 veces mayor que la de la Tierra con el Sol, lo que ayudó a los científicos a identificar el planeta en las imágenes de Webb. Los instrumentos de Webb también están equipados con coronógrafos, dispositivos que oscurecen el disco de la estrella lejana para reducir el resplandor y facilitar un poco la búsqueda y el enfoque de un exoplaneta.

El exoplaneta HIP 65426 b en imágenes del Telescopio Espacial James Webb (NASA)
El exoplaneta HIP 65426 b en imágenes del Telescopio Espacial James Webb (NASA)

“Fue muy impresionante lo bien que funcionaron los coronógrafos de Webb para suprimir la luz de la estrella anfitriona”, comentó la Dra. Hinkley.

Las imágenes, captadas con múltiples filtros y la cámara de infrarrojo cercano (Nircam) de Webb y el instrumento de infrarrojo medio (Miri), son solo las primeras de lo que los científicos esperan que sea una larga serie de imágenes de exoplanetas y descubrimientos posibles gracias al nuevo telescopio espacial. Las imágenes llegan justo después de un nuevo análisis de una de las primeras observaciones de Webb, un espectro de luz del exoplaneta Wasp 39b, el cual reveló la presencia de dióxido de carbono en la atmósfera de un mundo extraterrestre por primera vez.

“Creo que lo más emocionante es que apenas hemos comenzado”, declaró en un comunicado la investigadora postdoctoral de la Universidad de California, Santa Cruz, Aarynn Carter, quien analizó las nuevas imágenes de Webb de HIP 65426 b. “Hay muchas más imágenes de exoplanetas por venir que darán forma a nuestra comprensión general de su física, química y formación. Incluso podemos descubrir planetas que eran desconocidos hasta ahora”.