NASA encuentra un nuevo planeta que órbita alrededor de dos estrellas diferentes

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La NASA ha encontrado un nuevo planeta que órbita alrededor de dos estrellas, utilizando una técnica sin precedentes.

Los investigadores han podido utilizar el satélite TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) de la NASA para descubrir el planeta mucho más rápidamente que antes.

Los planetas en órbita alrededor de dos estrellas -conocidos científicamente como planetas circumbinarios- antes sólo se encontraban en la ciencia ficción y en la teoría. Pero con el trabajo de TESS y su predecesor, el telescopio espacial Kepler, los investigadores han encontrado 14 de estos cuerpos.

Dada la complejidad añadida que supone orbitar alrededor de dos estrellas en lugar de una como es habitual, estos planetas pueden ser especialmente difíciles de encontrar, y su detección puede llevar un tiempo extra.

Pero la nueva técnica -detallada en un artículo publicado en la revista Astronomical Journal- permitió a los investigadores hacerlo con relativa rapidez.

“La detección de planetas circumbinarios es mucho más complicada que la de planetas que orbitan alrededor de una sola estrella”, explica Nader Haghighipour, científico del Instituto de Ciencias Planetarias y autor del artículo.

“La técnica más prometedora para detectar planetas circumbinarios es la fotometría de tránsito, que mide las caídas en la luz de las estrellas causadas por aquellos planetas cuyas órbitas están orientadas en el espacio de forma que pasan periódicamente entre sus estrellas y el telescopio. En esta técnica, las mediciones de la disminución de la intensidad de la luz de una estrella se utilizan para inferir la existencia de un planeta.

“Para determinar la órbita del planeta, con precisión, se necesitan al menos tres eventos de tránsito. Esto se complica cuando un planeta orbita un sistema estelar doble, porque los tránsitos no se producen con el mismo intervalo sobre la misma estrella. El planeta puede transitar por una estrella y luego por la otra antes de volver a transitar por la primera, y así sucesivamente”.

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No sólo es un trabajo difícil, sino también largo: las órbitas de los planetas circumbinarios son mucho más largas que las de sus estrellas binarias. Por lo tanto, los investigadores tienen que esperar mucho más tiempo esos tres tránsitos.

Sin embargo, el nuevo artículo muestra una forma que acelera drásticamente ese proceso. Normalmente, el hecho de que TESS sólo mire una parte del cielo durante 27 días haría imposible este tipo de observaciones, pero los nuevos hallazgos muestran que en realidad sólo necesitan detectar dos tránsitos.

“Nuestro grupo ha podido demostrar que, a pesar de su corta ventana de observación, todavía es posible utilizar TESS para detectar planetas circumbinarios. El nuevo planeta es la prueba de la validez, la aplicabilidad y el éxito de nuestra técnica inventada”, dijo Haghighipour, que es el fundador del Grupo de Trabajo de Planetas Circumbinarios de TESS.

“Este descubrimiento demuestra que nuestra nueva técnica funciona y podrá encontrar muchos más planetas”.

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