La NASA encontró la falla en el telescopio espacial Hubble y está lista para hacerlo operativo nuevamente

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La NASA ha identificado la posible causa del problema que impidió el funcionamiento del telescopio espacial Hubble.

El telescopio, con un coste de 4 mil 700 millones de dólares, se detuvo el 13 de junio, y el fallo parece ser un módulo de memoria que se está degradando. El ordenador principal dejó de recibir la señal “keep-alive”, que es un “handshake” (una forma de establecer una conexión) estándar entre la carga útil y los ordenadores principales de la nave espacial.

El ordenador principal puso automáticamente todos los instrumentos del telescopio espacial en modo seguro. La NASA reinició el ordenador de la carga útil al día siguiente en un intento de reanudar el funcionamiento normal, pero el problema ha persistido.

Una serie de pruebas de varios días, que incluían intentos de reiniciar y reconfigurar el ordenador de reserva, fracasaron, pero la NASA obtuvo información vital de esas pruebas para identificar el problema.

La posible causa del fallo se encuentra en la Unidad de Control de Potencia (PCU) del satélite, que envía cinco voltios constantes de electricidad al hardware del ordenador de carga útil y a su memoria.

Un circuito de protección secundario detecta los niveles de voltaje que salen del regulador de potencia, y si este voltaje cae por debajo o excede los niveles permitidos, indicará al ordenador de carga útil que deje de funcionar.

Lo que parece haber ocurrido, según la NASA, es que, o bien el nivel de tensión del regulador está fuera de estos niveles, o el circuito de protección secundario se ha degradado con el tiempo y ahora está atascado en este estado de protección.

La NASA cambiará a la unidad de reserva que contiene la CPU el 15 de julio y, si tiene éxito, el Hubble volverá a funcionar normalmente unos días después. En 2008 se realizó un cambio similar después de que fallara un módulo de la Unidad de Mando/Formador de Datos Científicos (CU/SDF). Un año después, una misión de mantenimiento sustituyó la unidad completa por la que se utiliza actualmente.

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Incluso cuando el telescopio espacial Hubble vuelva a la normalidad, es posible que no esté en funcionamiento durante mucho más tiempo, ya que está previsto que sea sustituido pronto por el telescopio espacial James Webb. La NASA pondrá en órbita la nueva nave el 31 de octubre a bordo de un cohete Ariane 5, lo que dará a los científicos la oportunidad de mirar hacia atrás entre 150 millones y mil millones de años después del comienzo del tiempo, algo que hasta ahora les resultaba inaccesible con el Hubble.

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